Nathan Ake, le « gentil », relève le niveau à Manchester City sous l’œil attentif de Guardiola.

Le mois de novembre promet d’être un sacré mois pour le défenseur néerlandais Nathan Ake de Manchester City.

Dans les trois prochaines semaines, il deviendra père pour la première fois et dans quelques jours, au Qatar, il fera ses débuts dans une phase finale de Coupe du monde.

Mais rien de tout cela ne perturbe le défenseur de 27 ans pour qui cette saison promet d’être la meilleure jusqu’à présent.

Le défenseur originaire de La Haye, arrivé à l’Etihad Stadium via Chelsea et Bournemouth, a déjà remporté deux fois le titre de Premier League sous la houlette de Pep Guardiola, mais il en veut encore plus et joue cette saison un rôle accru dans la défense du titre de City et dans la quête de la Ligue des champions.

Dans une interview exclusive avec The NationalIl a révélé que malgré le beau football et les centaines de buts (plus de 600 sous Guardiola) marqués par City, rien n’irrite plus son manager actuel que de ne pas garder les feuilles propres.

« Pep est très dur avec les défenseurs », sourit Ake. « Nous faisons quelques exercices à l’entraînement sur la défense. Il ne fait pas qu’attaquer, attaquer, il est aussi très bon en défense. Le match contre United [when City won 6-3 but gave up three goals in the second half] il n’était pas content. Il ne le prend pas à la légère.

« Il est très spécifique, tactiquement il sait exactement ce qu’il veut. Certains l’assimilent rapidement, d’autres prennent un peu plus de temps, pour moi peut-être un peu plus de temps, mais une fois que vous l’avez, vous l’avez.

« Il regarde les matchs [of the opposition] Il regarde les matchs encore et encore et il voit où sont les espaces, la façon dont nous devons jouer. Nous avons notre propre style, bien sûr, mais nous nous adaptons un peu parfois à l’opposition, donc au fil des années, vous commencez à comprendre que si nous avons ce match, vous jouez comme ceci, pour ce match, vous jouez comme cela, match après match, vous commencez à comprendre davantage. »

Ake a traversé une période difficile la saison dernière. Il a perdu son père, Moise, d’un cancer quelques minutes seulement après avoir marqué lors de la victoire 6-3 contre le RB Leipzig, mais il s’est battu malgré cette perte personnelle et les blessures pour être au premier plan des préoccupations de son manager.

Nathan Ake affirme que Pep Guardiola privilégie avant tout une défense solide. EPA

Il a débuté les plus grands matches de la saison jusqu’à présent, contre Man United, Liverpool et le Borussia Dortmund. Il a prouvé sa polyvalence et sa fiabilité en défense centrale et en arrière gauche. Il estime également qu’il s’est nettement amélioré depuis son transfert de Bournemouth pour 40 millions de livres sterling.

« J’ai beaucoup appris, sur le ballon et hors du ballon, tactiquement, la façon dont je me présente sur le terrain, tout a un peu changé », a-t-il déclaré.

« La première saison à City n’a pas été une très bonne saison pour moi, avec des blessures et des performances. Après toutes ces blessures, vous essayez de vous surpasser, d’être plus performant, parce que les choses n’allaient pas bien au début. Mais avec cela, vous allez faire des choses que vous ne faites pas normalement et commencer à faire des erreurs, donc vous avez des matchs que vous n’avez pas normalement.

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« Je pense que la saison dernière, naturellement, avec les matchs et le temps, ça s’est déjà amélioré et je me suis senti plus confiant sur le terrain, j’ai montré plus de moi-même et ce que je suis normalement. Cette saison a été encore meilleure. Ça s’est passé plutôt bien et de manière assez automatique. »

Ake s’est également habitué à la politique de rotation de Pep qui fait que vous pouvez être l’homme du match une semaine mais rester sur le banc à admirer vos coéquipiers la semaine suivante.

« Au début, il [rotation] était peut-être difficile parce que vous avez l’impression qu’il pense que vous ne jouez peut-être pas bien, mais ensuite vous comprenez », a-t-il raisonné.

Pep m’a dit : « Quand tu viens à City, c’est la performance de l’équipe qui compte ». Tous ceux qu’il a dans l’équipe, il leur fait confiance pour jouer dans chaque match et il veut que tout le monde le fasse ensemble. Si un joueur ne joue pas pendant deux matches, il peut être très important dans une demi-finale de la Ligue des champions. On ne peut jamais être trop bas si on ne joue pas un ou deux matches et jamais trop haut si on joue. Cela permet à chacun de rester affûté.

« Tout le monde se connaît très bien, tout le monde a joué avec les autres avant, disons que vous jouez un match avec Dias, le suivant avec Akanji, puis avec Laporte ou Stones. C’est assez similaire, tout le monde sait ce qu’il faut faire. À l’entraînement, nous changeons souvent de place, vous jouez avec tout le monde à l’entraînement et en match, tout le monde a joué avec tout le monde.

« Ce n’est pas comme si vous jouiez 20 matchs avec quelqu’un et ensuite vous jouez un autre match avec quelqu’un que vous n’avez jamais joué auparavant. Tout le monde se connaît donc ce n’est pas trop difficile ».

Nathan Ake, de Manchester City, dégage le ballon sous la pression de Niklas Suele, du Borussia Dortmund. AFP

Ake est également convaincu que jouer en défense centrale devient plus facile en vieillissant et en devenant plus sage. Il pense qu’il entre maintenant dans ses meilleures années.

« Vous gérez les situations différemment en vieillissant. Vous les gérez mieux, et vous lisez mieux le jeu. Cela vient avec l’expérience », a-t-il dit.

« Pep s’assure toujours que nous savons que nous sommes des défenseurs centraux avant tout. Bien sûr, nous devons lancer des attaques et d’autres choses, mais vous devez défendre le but, toujours vous assurer de garder une feuille propre.

« Quand vous avez des situations où nous attaquons et attaquons et attaquons, nous devons rester connectés. »

Avant leur tournée de pré-saison aux États-Unis cet été, City a engagé le comédien Troy Hawke (Greeters Guild) pour rire un peu avec les joueurs à leur arrivée à l’aéroport.

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Vêtu d’une veste de smoking violette, l’autoproclamé greeter a accueilli Ake en lui disant « vous avez l’équilibre d’un prédateur et les yeux d’une gentille créature des bois ».

La vidéo qui en résulte a été visionnée plus de 25 millions de fois et a fait sourire tout le monde, mais le comique avait un point sérieux. Ake est le professionnel ultime tout en étant un être humain sympathique.

« Pour être honnête, je n’avais aucune idée de ce qu’il disait », a déclaré le joueur en riant. « Je pensais que c’était un fan qui disait bonjour aux gars. J’ai dit ‘merci, ouais’. Après l’avoir revu, je me suis dit ‘ah, maintenant je comprends’. Maintenant, je le vois partout. C’est un drôle de type.

« Je ne sais pas si je suis le gars sympa, j’essaie juste d’être moi-même. Sur le terrain et en dehors du terrain, vous pouvez changer un peu. Sur le terrain, vous êtes plus dur et vous ne faites pas vraiment attention, mais en dehors du terrain, j’essaie d’être plus moi-même.

« J’aime socialiser pour être honnête, surtout au club, j’aime connaître les gens et les comprendre. Dans notre club, c’est assez facile, tout le monde est très gentil, le personnel, les joueurs, tout le monde s’entend très bien avec les autres, c’est facile d’être soi-même. »

Cette ouverture et cette camaraderie dans la maison des champions est quelque chose que Ake admet avoir pris un peu par surprise.

« Je n’ai jamais pensé qu’il y aurait une telle unité. Je suis sûr que beaucoup de gens le disent à propos de leur club, mais c’est vraiment vrai », a-t-il déclaré. « Avant d’arriver, vous pensez qu’il y a beaucoup de stars, peut-être que ce ne sera pas comme à Bournemouth parce qu’à Bournemouth il y a beaucoup d’Anglais et tout le monde se lie plus facilement.

« Je pensais que peut-être il y aurait plus de cliques, comme les langues ensemble, mais quand je suis arrivé ici, ça m’a ouvert les yeux, tout le monde était si gentil, le personnel, les joueurs sont très bien les uns avec les autres, il n’y a pas de vrais groupes, tout le monde est ensemble. Cela m’a un peu surpris, mais une bonne surprise. Nous sommes très compétitifs et directs dans tout ce que nous faisons. »

Guardiola est également sûr que la représentation d’Ake comme l’un des gentils du football n’est pas déplacée.

« Il est tellement fiable, surtout quand on se comporte dans la vie comme il le fait », a loué le chef de City.

« Dans les mauvaises phases, il est toujours en train d’aider. Quand il n’a pas les minutes qu’il mérite, et qu’il les obtient ensuite, il pense toujours à ses coéquipiers et a bien travaillé.

« C’est une personne exceptionnelle. Plus je vieillis, plus je suis conscient de ce genre de comportement. Votre vie est meilleure quand vous vous comportez comme ça. Nathan est tellement concentré. C’est un gars intelligent. C’est une joie de l’avoir. Il s’entraîne toujours bien et est aimé par l’équipe. »

La deuxième partie de l’interview sera publiée avant la Coupe du monde 2022.

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