Des travaux de voirie mettent au jour les vestiges du zoo de Montréal des années 1800 dirigé par le « Barnum canadien ».

MONTRÉAL – Bien avant que le Plateau-Mont-Royal ne devienne l’un des quartiers les plus branchés de Montréal, le secteur abritait un jardin botanique et un zoo du XIXe siècle où les Montréalais s’émerveillaient à la vue d’hippopotames, de numéros de cirque acrobatiques et d’une baleine vivante dans un bassin.

Ce morceau d’histoire a refait surface ces dernières semaines grâce à une fouille archéologique qui a mis au jour ce que l’on pense être une partie d’une fontaine marquant l’entrée de l’ancien site.

Jonathan Choronzey, archéologue de la société Ethnoscop, a déclaré que la fontaine a été découverte lors de travaux de voirie sur l’avenue des Pins.

« Je ne sais pas s’il existe aujourd’hui une attraction touristique comparable », a déclaré Choronzey lors d’un entretien téléphonique. « C’était autant des Anglais que des Français, des riches et des pauvres qui pouvaient s’y rendre pour admirer les animaux exotiques et les spectacles. »

Les documents historiques suggèrent que la base de la fontaine faisait partie de l’un des premiers jardins botaniques de la ville, qui a été fondé par Joseph-Édouard Guilbault au 19ème siècle.

Selon M. Choronzey, Guilbault était à l’origine un horticulteur qui a déplacé son jardin plusieurs fois avant d’atterrir près de ce qui est maintenant l’avenue des Pins, vers 1860. À l’époque, la région était encore largement rurale, ce qui lui donnait beaucoup d’espace pour s’agrandir et inclure une ménagerie d’animaux exotiques et un espace pour accueillir des cirques itinérants.

Justin Ber, membre du conseil d’administration de la société historique du quartier du Plateau-Mont-Royal, a déclaré que Guilbault a commencé par vendre des plantes exotiques aux riches, mais qu’il s’est rapidement tourné vers d’autres formes de divertissement.

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Une affiche de 1862 annonce l’arrivée du cirque Hippozoonomadon, qui présente les « plus grands éléphants du monde », un hippopotame, ainsi que des spectacles d’équitation et de comédie.

Le Montreal Herald, quant à lui, fait un compte rendu élogieux d’un funambule nommé Farini, dont les acrobaties de haut vol étaient si audacieuses que « pas mal de ceux qui le regardaient en silence semblaient frappés d’effroi devant sa témérité », écrit le journaliste en 1864.

Les comptes-rendus des journaux de l’époque suggèrent que l’entrepreneur Guilbault a même engagé quelqu’un pour capturer une baleine blanche – probablement un béluga – qu’il prévoyait de transporter dans un réservoir par train jusqu’au site du zoo.

« Le monstre est, nous dit-on, aussi grand que celui que l’on a jamais tenté de transférer d’un endroit à un autre », lit-on dans un article du Montreal Herald de mai 1863. L’animal de 19 pieds était « plus grand que celui exposé par Barnum, et par lequel il a réalisé un si grand profit », poursuit l’article, en référence à P.T. Barnum, fondateur du spectacle ambulant américain Barnum &amp ; Bailey Circus.

Le jardin situé à la périphérie de la ville comprenait un espace vert en été, une patinoire intérieure en hiver et les cirques itinérants. D’autres sources historiques font référence à une école de cirque, ainsi qu’à des pique-niques, des bals et des spectacles de théâtre.

« Rappelez-vous, nous sommes bien avant l’invention du cinéma, avant l’invention de la radio, donc les gens pour se divertir ont besoin de choses qui se passent dans la vie réelle », a déclaré Ber.

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Bernard Vallée, un guide touristique historique qui a étudié les jardins, a décrit Guilbault comme un « Barnum canadien » qui comprenait le besoin des gens d’échapper à leur vie difficile.

« Il y avait un côté visionnaire chez cet entrepreneur qui voyait que les citoyens d’une ville en pleine croissance ont besoin de loisirs, de nature et, comme les quartiers se développent et qu’une certaine misère urbaine existe, ils ont besoin d’une évasion », a-t-il dit.

M. Choronzey a déclaré que jusqu’à présent, la fontaine est le seul élément qui a été mis en évidence au cours des fouilles et qui peut être définitivement lié aux jardins Guilbault.

À part une place publique voisine portant le nom du fondateur, qui présente des sculptures d’hippopotames roses plongeants, il y a peu de traces de ce qui fut l’un des premiers grands parcs d’attractions de la ville.

Cependant, M. Choronzey a déclaré que les fouilles avaient également permis de découvrir des objets typiques de la vie victorienne, notamment de la vaisselle, des fondations de maisons et d’anciennes latrines. Selon lui, il y a encore beaucoup de choses à découvrir sous les rues de Montréal, y compris des traces d’un ancien habitat autochtone, du régime français ou de la vie victorienne – selon le secteur.

« Il y a toujours pas mal de surprises cachées sous nos pieds », a-t-il dit.

Ce reportage de La EssonneInfo a été publié pour la première fois le 9 octobre 2022.

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