Cristiano Ronaldo est une légende de Manchester United mais son départ ferait-il mal cette fois ?

Les joueurs internationaux de Manchester United ont repris l’entraînement de pré-saison lundi matin avant de s’envoler pour Bangkok vendredi pour la première étape d’une tournée de pré-saison qui comprend des matchs en Thaïlande, en Australie et en Norvège.

Cristiano Ronaldo et Mohamed Salah de Liverpool sont les principales images utilisées pour promouvoir le match de Manchester United contre Liverpool à Bangkok mardi prochain, les plus grandes stars des deux plus grands clubs d’Angleterre.

Salah a signé un nouveau contrat pour régler son avenir tandis que Ronaldo n’était pas à l’entraînement et a dit au club que c’était pour une raison familiale. Le club a accepté son explication, mais son absence ne fait qu’alimenter les rumeurs de son départ après que des sources proches du joueur aient dit qu’il voulait quitter United samedi.

United affirme catégoriquement qu’il n’a pas l’intention de vendre son numéro 7 et que son joueur le mieux payé a encore un an de contrat, mais dans le monde du football, où il y a souvent au moins deux versions de la vérité, les fans sentent que quelque chose ne va pas.

Le départ de Ronaldo n’affectera pas les fans comme en 2009, mais le club n’est pas aussi puissant qu’à l’époque, lorsque United était champion du monde en titre.

Ronaldo a 37 ans et, bien qu’il soit toujours efficace en tant que footballeur de haut niveau, l’homme qui a offert les plus grands moments de United la saison dernière lorsqu’il était de loin le meilleur buteur du club, la majorité des fans de United ne seraient pas trop inquiets s’il partait.

Ronaldo est à la fois une bénédiction et une malédiction pour United, facilement le plus grand nom du club, celui qui a fait ses propres règles sur des questions comme quand il voulait parler aux médias, des managers indulgents, mais son recrutement était aussi typique de celui de United sous le précédent dirigeant Ed Woodward.

En avril 2021, United a été lié à Ronaldo – ce qui était une nouvelle pour United qui pensait que toutes les spéculations étaient motivées par un certain Ronaldo qui voulait quitter la Juventus et savait qu’il y avait peu de prétendants pour son énorme salaire.

Le 31 août 2021, juste avant la fermeture de la fenêtre de transfert de l’été, United a signé Ronaldo. Il ne s’agissait pas d’une signature planifiée de longue date, mais plutôt d’un acte d’opportunisme spontané basé sur ses chiffres commerciaux autant que footballistiques.

Cristiano Ronaldo célèbre avec ses coéquipiers de Manchester United après avoir marqué son troisième but contre Norwich City le 16 avril 2022. AFP

La signature était une nouvelle pour tous ceux qui travaillent dans le secteur du football à United et qui devront travailler avec lui tous les jours. Woodward savait que United pouvait obtenir le joueur et a travaillé ces chiffres pour montrer à la famille Glazer propriétaire que cela aurait un sens commercial.

Il avait le soutien : Sir Alex Ferguson a estimé que ce serait une parodie s’il allait à Manchester City, qui était également lié à lui, tout comme ils avaient été liés à plusieurs joueurs que United a fini par signer, d’Alexis Sanchez à Fred et Harry Maguire.

Le manager Ole Gunnar Solskjaer était heureux d’accepter une autre option d’attaquant – l’un des plus grands joueurs de tous les temps dont les statistiques sont encore phénoménales.

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Les fans ont adopté la signature, les billets pour le retour à domicile de Ronaldo contre Newcastle United en septembre ont été les plus difficiles à trouver de toute la saison et les fans ont chanté à tue-tête. Viva Ronaldo, la chanson emblématique de la terrasse qui a pris son envol à Rome en 2008, alors qu’il était en passe de devenir le premier Ballon d’Or de United depuis George Best 40 ans plus tôt.

Les fans espéraient qu’il serait le signe avant-coureur d’un avenir meilleur après la tempête des années post-Ferguson, le talisman qui pourrait aider United à passer de la deuxième à la première place. Il a justifié le battage médiatique ce jour-là en inscrivant deux buts, mais son équipe a tout de même semblé chancelante pendant une grande partie de la victoire 4-1 et le système de Solskjaer a changé.

United est passé de 55,6 % de possession de balle dans les matchs de 20-21 à 52,1 % la saison dernière, mais pendant quelques courtes semaines, la Ronaldo-mania a pris le dessus sur Planet United.

Les supporters à l’extérieur voulaient le voir, les supporters de United aussi. United a remporté quatre de ses cinq premiers matchs et fait un nul, les maillots portant le nom de Ronaldo ont éclipsé ceux de tous les autres joueurs réunis et il a commencé à se lancer sur la voie d’un impressionnant total de 24 buts toutes compétitions confondues.

Cristiano Ronaldo, de Manchester United, célèbre son triplé contre Tottenham Hotspur, le 12 mars 2022. AP

À certains moments de la saison, on avait l’impression que le compte Twitter de Manchester United avait l’obligation quotidienne de tweeter à propos de Ronaldo, même si le sujet était banal, parce que cela suscitait d’énormes niveaux d’interaction.

Sur le plan footballistique, l’arrivée de Ronaldo a obligé les entraîneurs de United à revoir leur plan pour la saison, alors qu’il était déjà en cours, afin d’accueillir Ronaldo, mais il en valait la peine.

Il a marqué dans les cinq matchs de groupe de la Ligue des champions auxquels il a participé, y compris des buts tardifs contre Villarreal et l’Atalanta. Sans eux, il est douteux que United aurait pu sortir du groupe, mais United aurait-il été aussi mauvais dans ces matchs sans un avant-centre presque statique ?

Un entraîneur adverse dont l’équipe a affronté celle de United la saison dernière a déclaré en privé qu’il était plus facile de planifier un match contre elle avec Ronaldo, mais qu’il était également capable de faire des choses qu’aucun autre joueur sur le terrain n’était capable de faire. Ronaldo a marqué contre son équipe.

Lorsque United a joué contre une équipe de l’Atletico Madrid contre laquelle il avait été si efficace avec le Real Madrid, il a été inefficace, tout comme United a été inefficace en tant qu’équipe fonctionnelle la saison dernière, bien moins que la somme de ses parties. L’avenir de United passe par une meilleure gestion, un meilleur coaching et pas seulement par des noms individuels et des transferts stellaires pour satisfaire les obsessionnels du transfert et les objectifs commerciaux.

Bien qu’il pensait que Ronaldo était un problème majeur pour le développement futur de United, le manager intérimaire Ralf Rangnick ne voulait pas être celui qui allait amorcer la chute de l’un des plus grands joueurs de football et a continué à le sélectionner, même s’il n’a marqué qu’un seul but et n’a fait aucune passe décisive lors de ses dix premiers matchs de 2022.

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Cristiano Ronaldo marque sur penalty pour Manchester United contre Brentford le 2 mai 2022. Getty

Rangnick, qui n’était pas populaire parmi les joueurs, a renoncé à faire des suggestions et a laissé passer la saison, mais les deux triplés de Ronaldo lors de matchs consécutifs à domicile contre Tottenham Hotspur et Norwich ont marqué le début d’une fin de saison forte pour lui personnellement – si ce n’est pour son équipe, qui a perdu ses six derniers matchs à l’extérieur et ne s’est pas qualifiée pour la Ligue des champions, où Ronaldo a laissé sa marque tant de fois au cours d’une carrière exceptionnelle.

Comme Rangnick, le nouveau manager Erik ten Hag a diplomatiquement accentué les points positifs en public et a dit qu’il voulait travailler avec Ronaldo, mais ses équipes, comme celle de Rangnick, n’ont pas l’habitude d’avoir un avant-centre de 37 ans.

Ses équipes exercent leur pression à partir de la ligne d’attaque et, comme l’a déclaré le vétéran Neil Warnock lundi : « Bien que le manager ne l’admette pas publiquement, je ne pense pas que cela le dérange trop si Ronaldo quitte le club. C’est un grand joueur mais United doit soutenir Ten Hag avec les joueurs qu’il veut, le laisser construire sa propre équipe et retrouver cet esprit d’unité dans le vestiaire. »

Et l’autre côté ? Si Ronaldo est mécontent de l’équipe de United, il n’est pas le seul. S’il n’est pas satisfait du recrutement effectué jusqu’à présent, qui devrait voir la première signature du défenseur gauche néerlandais Tyrell Malacia confirmée, alors il n’est pas non plus le seul. Jouer l’Europa League n’est pas l’endroit où Ronaldo se voit – et n’est pas l’endroit où United devrait se voir. Cela représente un échec.

Cristiano Ronaldo de Manchester United célèbre après avoir marqué son deuxième but contre Newcastle lors de son retour à Old Trafford le 11 septembre 2021. AP

Si les footballeurs veulent partir, ils le font généralement, bien que United ait tenu bon avec Wayne Rooney en 2013. Le timing de Ronaldo n’aide pas United, mais il a commencé la saison dernière à la Juventus et n’est parti que le dernier jour de la fenêtre, mais United sait qu’ils ont besoin d’un attaquant depuis des mois après le départ d’Edinson Cavani.

Marcus Rashford et Anthony Martial auront à nouveau des chances, mais ils ne sont plus en forme depuis des années, tandis que Mason Greenwood est suspendu. Après avoir eu trop d’attaquants à l’arrivée de Ronaldo, le club en a trop peu, mais le fait d’en avoir trop n’a guère servi United.

Ten Hag ne veut pas non plus d’une équipe amaigrie et il l’apprend chaque jour : aucun des jeunes attaquants n’est prêt à jouer en équipe première, United a de l’argent pour acheter.

Si Ronaldo part, il libérera le budget et si les numéros 9 éprouvés sont rares, United a l’habitude de faire venir des avant-centres éprouvés et vieillissants, de Radamel Falcao à Zlatan Ibrahimovic, d’Edinson Cavani à Sanchez, avec un catalogue de blessures et de résultats inégaux.

Le statut de Ronaldo en tant que légende de United est assuré. Il est le meilleur joueur que de nombreux fans de United aient jamais vu, et le meilleur que ses coéquipiers aient jamais côtoyé. Il sera acclamé s’il reste et continue à marquer, mais ne vous attendez pas à des protestations pour qu’il reste.

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