Nadal livre le « meilleur match du tournoi » pour battre Gasquet et atteindre les huitièmes de finale de l’US Open.

Rafael Nadal a livré son « meilleur match du tournoi » pour battre Richard Gasquet 6-0, 6-1, 7-5 et se qualifier pour le quatrième tour de l’US Open samedi.

Perdre contre Nadal n’est pas nouveau pour Gasquet, qui a maintenant 0-18 contre l’Espagnol, mais rarement au cours des années le Français a absorbé une telle raclée.

Arrivé à Flushing Meadows après n’avoir joué qu’un seul match depuis son retrait de la demi-finale de Wimbledon en raison d’une blessure à l’abdomen, Nadal est dans une course pour retrouver la forme.

Après deux victoires difficiles en quatre sets – contre le wild card australien Rinky Hijikata en ouverture et l’Italien Fabio Fognini au deuxième tour – Nadal a déclaré qu’il y avait des signes de progrès contre Gasquet.

Mais le joueur de 36 ans, deuxième tête de série, a reconnu qu’il devra encore s’améliorer s’il veut tenter de remporter un cinquième titre à l’US Open, ce qui le placerait à égalité avec Jimmy Connors, Roger Federer et Pete Sampras pour le plus grand nombre de titres de l’ère ouverte.

Le prochain adversaire du 22e champion du Grand Chelem sera l’espoir américain Frances Tiafoe, qui s’est qualifié en battant l’Argentin Diego Schwartzman, 14e tête de série, 7-6, 6-4, 6-4.

« Mon meilleur match du tournoi, facile », a déclaré Nadal. « Une amélioration importante, mais je dois continuer.

« Je sais que c’est le bon moment pour faire une amélioration si je veux continuer à avoir des chances de poursuivre le tournoi. Aujourd’hui, c’était une amélioration. J’ai besoin d’une autre amélioration importante pour le jour suivant. »

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Nadal est toujours le favori à New York, mais sa domination était telle que même le public du stade Arthur Ashe a essayé de remonter le moral de Gasquet, qui était mené 6-0, 3-0.

Lorsque Gasquet a finalement tenu son service dans le 10e jeu, la foule a poussé un puissant rugissement et le vétéran français de 36 ans a levé les bras en l’air pour célébrer.

Cependant, les coups ont rapidement repris et Nadal a remporté les cinq jeux suivants pour s’emparer du deuxième set et prendre une avance de 2-0 dans le troisième.

C’est à ce moment que Nadal a levé le pied et lorsque Gasquet a brisé le 22 fois vainqueur du Grand Chelem pour égaliser le troisième set à 2-2, il a été ovationné.

Il a fallu quelques jeux pour que Nadal se remette en marche, mais l’issue du match n’a jamais fait de doute, l’Espagnol réussissant son septième break du match pour mener 6-5 puis conservant son service pour remporter une victoire convaincante.

Carlos Alcaraz était en grande forme pour battre Jenson Brooksby au troisième tour de l'US Open. EPA

Nadal sera rejoint au quatrième tour par son compatriote et héritier Carlos Alcaraz, qui a poursuivi son excellent début de tournoi en s’imposant 6-3, 6-3, 6-3 face à l’Américain Jenson Brooksby.

La troisième tête de série affronte Marin Cilic pour une place en quart de finale après que le Croate, 14e tête de série, ait battu le Britannique Dan Evans 7-6, 6-7, 6-2, 7-5.

Les espoirs britanniques sont toujours vivants avec le demi-finaliste de Wimbledon Cameron Norrie après sa victoire convaincante 7-5, 6-4, 6-1 sur le Norvégien Holger Rune. La septième tête de série affrontera ensuite Andrey Rublev, la neuvième tête de série russe, qui a eu besoin de cinq sets pour la deuxième fois du tournoi pour battre le Canadien Denis Shapovalov dans un match marathon 6-4, 2-6, 6-7, 6-4, 7-6.

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