Dylan Hartley fait parler de lui alors que les Dubaï Sharks se préparent à montrer les dents.

L’heure de pointe sur la rue Hessa peut être une perspective peu attrayante. Mais pour les joueurs du club de rugby des Dubai Sharks, il existe désormais une motivation supplémentaire pour passer à travers.

Si vous arrivez tôt à l’entraînement à Dubai Sports City, vous aurez peut-être droit à un enseignement spécialisé de la part d’un capitaine ayant remporté le grand chelem.

Mardi soir, les premiers arrivants ont reçu une formation sur la façon de gérer une ligne de leurre et de frapper un ballon. Tout cela est très rudimentaire, bien sûr. Mais cela signifie un peu plus quand les conseils viennent de Dylan Hartley.

L’ancien talonneur anglais, 97 fois capé, est arrivé à Dubaï il y a un peu moins de trois semaines, pour occuper un poste chez Access Hire Middle East. Il concilie ce poste avec celui de directeur du rugby chez les Sharks.

Lorsqu’ils l’ont recruté au début de l’été, le club était convaincu qu’il serait idéal pour faire pression sur les sponsors, une figure de proue pour le recrutement, et s’il voulait ne pas s’occuper de l’entraînement proprement dit, qu’il en soit ainsi.

Pas du tout. Mardi soir, par exemple, il est arrivé une heure à l’avance pour planifier avec les entraîneurs du club, qui comprend également d’anciens internationaux sevens du Pays de Galles et d’Afrique du Sud.

Puis, pendant toute la durée de la séance d’entraînement qui a suivi avec des dizaines de joueurs et joueuses, il était au premier plan.

« Il a fait une première impression très forte », a déclaré Matthew Pewtner, l’ancien international gallois de football à sept qui est l’entraîneur principal des Sharks.

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« C’est génial de pouvoir travailler avec quelqu’un qui est vraiment tout frais sorti du jeu professionnel, après avoir été au plus haut niveau pendant longtemps.

« Il apporte une vision différente, différente de ce à quoi ces garçons sont habitués, mais différente d’une manière vraiment positive. Toute la sagesse qu’il apporte est tout simplement inestimable. Son expérience parle d’elle-même. »

Matthew Pewtner, entraîneur principal des Dubai Sharks, pendant l'entraînement. Victor Besa / The National

C’est un monde à part pour un club qui vit toujours selon la devise « un rugby sérieux, une vie sociale sérieuse ».

Il y a un peu plus de deux ans, le nombre total de membres des Sharks – y compris les membres sociaux qui étaient désormais basés à l’étranger – s’élevait à 47.

Aujourd’hui, il y a près de 600 membres joueurs dans les équipes masculines, féminines, mini et jeunes, ainsi que dans l’équipe de netball.

Le club est en pleine expansion, grâce à l’attrait du site de Sports City, sans oublier la présence d’un directeur de rugby vedette.

Étant donné que le président du club, Mike Quinn, et le président du conseil d’administration, Charlie Taylor, ont encore en mémoire les mauvais jours passés, ils se gardent bien d’essayer de se lancer avant d’être complètement remis sur pied.

Le club joue dans la deuxième division du rugby national, et ils sont pleinement conscients que l’arrivée d’une équipe d’entraîneurs enviable ne garantit rien.

Ils espèrent se battre pour le titre de division 1 des Émirats arabes unis cette saison, mais même s’ils le remportaient, ils hésiteraient – pour l’instant du moins – à accepter une promotion en Premiership.

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« Nous sommes réalistes à ce sujet, mais c’est un défi passionnant », a déclaré Josh Ives, l’ancien international émirien qui est l’entraîneur des Sharks.

« Nous connaissons tous l’histoire du club. Il a connu des moments difficiles. Mike Quinn est un gars têtu, et je pense que c’est ce qui leur a permis de continuer.

« Faire partie de cette histoire maintenant est spécial, et avoir Dylan à bord est génial. Il n’y a pas beaucoup de personnes avec lesquelles on peut apprendre mieux que lui.

« Il a atterri un lundi, il était à l’entraînement le mardi, et il a tout de suite grogné sur les garçons. Il est déjà dans le club et investi dans celui-ci. »

Les ambitions du club s’étendent au-delà du football masculin, puisque Christelene Steinhobel, ancienne habituée des World Sevens Series avec l’Afrique du Sud, supervise désormais l’équipe féminine des Sharks.

« Je pense que c’est incroyable d’avoir quelqu’un de son calibre ici », a déclaré Steinhobel à propos de son travail avec Hartley.

« Qu’il s’intéresse autant à notre club est insensé. Pour moi en tant qu’entraîneur, je suis super excité d’apprendre et de grandir.

« C’est la première fois que j’entraîne une équipe féminine senior et que je l’emmène dans des tournois. J’ai entraîné des enfants dans des académies en Afrique du Sud, mais là, c’est complètement différent.

« Il faut garder le développement et l’amusement, tout en essayant de trouver un avantage dans la compétition et la croissance. Pour lui, j’ai tellement envie d’apprendre.

« Il a également acquis des connaissances auprès d’Eddie Jones. L’ambiance qu’il apporte, à savoir que l’on peut être sérieux mais aussi prendre du plaisir, nous sera très précieuse. »

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