Emma Raducanu et Naomi Osaka sont éliminées au premier tour de l’US Open.

La défense du titre d’Emma Raducanu à l’US Open s’est terminée au premier tour mardi, après une défaite 6-3, 6-3 contre la Française Alize Cornet.

L’année dernière, Raducanu a remporté l’un des triomphes les plus remarquables de l’histoire du tennis en devenant la première joueuse qualifiée à remporter un titre du Grand Chelem. Elle a gagné 10 matchs à New York sans perdre un seul set, ce qui a propulsé sa carrière dans la stratosphère et fait d’elle l’une des athlètes les plus vendues de la planète.

Il y a douze mois, la joueuse britannique est arrivée à son match d’ouverture en tant que relative inconnue avec peu d’attentes, mais mardi, la jeune femme de 19 ans a parfois semblé porter le poids du monde sur ses épaules.

Raducanu défendait non seulement son seul et unique titre, mais aussi 2 040 de ses 2 756 points de classement. Une fois ces points perdus, la 11ème joueuse mondiale ne sera plus dans le top 70 et devra se qualifier pour certains événements ou dépendre de wildcards.

Mais cette perte, selon Raducanu, a également apporté un niveau de liberté qui lui permettra de se concentrer sur son jeu et sa carrière sans attentes irréalistes.

« Il est évident que nous sommes très déçus, très tristes de partir d’ici », a déclaré Raducanu lors de la conférence de presse d’après-match, le visage partiellement caché par une casquette de baseball serrée sur ses yeux. « Mais aussi, d’une certaine manière, heureux parce que c’est une ardoise propre.

« Je vais descendre dans le classement. Remonter à la surface. D’une certaine manière, la cible sera légèrement hors de mon dos. »

Raducanu a connu une première année complète difficile sur le circuit, avec des blessures et une mauvaise forme qui ont limité ses victoires, chaque sortie prématurée faisant l’objet d’une attention accrue.

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Âgée de 19 ans seulement, Raducanu va maintenant pouvoir évoluer dans sa carrière et si cela signifie jouer des événements de niveau inférieur, c’est ce qu’elle fera.

« Je peux simplement recommencer », a déclaré Raducanu. « Je ne sais pas quel sera mon classement. Probablement assez bas. Je pense que ce serait bien, d’une certaine manière, de recommencer à zéro, de repartir à zéro. Je pense que tout joueur serait heureux de gagner un tournoi. Je pense que cela fait une énorme différence, quel que soit le niveau. »

Alize Cornet célèbre sa victoire sur Emma Raducanu. Getty

Raducanu a commencé sa défense de manière positive en brisant Cornet à la première occasion, mais la vétérante française, qui fait une 63e apparition consécutive en Grand Chelem, a immédiatement cassé.

Les deux joueuses se sont échangées une deuxième fois avant que Cornet ne brise Raducanu une troisième fois pour prendre l’avantage 5-3, puis a conservé son service pour s’assurer une avance de 1-0.

La tâche de Raducanu est devenue un peu plus difficile après qu’elle ait appelé le soigneur entre les sets pour traiter des ampoules sur sa main droite.

Lorsque Cornet a cassé pour ouvrir le deuxième set, les problèmes se sont accumulés, mais la Britannique a répondu avec un break de son côté et un deuxième pour mener 3-1.

Avec la foule du court Louis Armstrong dans le camp de Raducanu, le concours semblait se diriger vers un troisième set décisif jusqu’à ce que Cornet change de vitesse, balayant les cinq jeux suivants pour sceller la victoire.

« Je pense que je gère mieux mes émotions – c’est tout », a déclaré Cornet, qui affrontera la Tchèque Kateřina Siniakova au deuxième tour. « Je suppose que je vieillis. Je deviens plus mature. J’ai 32 ans donc mieux vaut tard que jamais je suppose ».

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Naomi Osaka, à qui Raducanu a succédé en tant que championne de l’US Open, est également éliminée au premier tour, la star japonaise s’inclinant face à l’Américaine Danielle Collins malgré un départ fulgurant.

Osaka, quadruple championne du Grand Chelem et vainqueur à Flushing Meadows en 2018 et 2020, a été battue 7-6, 6-3 par Collins, 19e tête de série, dans un combat entre deux gros frappeurs.

Collins, finaliste de l’Open d’Australie cette année, se qualifie pour le deuxième tour face à l’Espagnole Cristina Bucsa.

La droitière de 28 ans, originaire de Floride, abordera ce match avec beaucoup de confiance après avoir fait preuve d’un grand sang-froid pour battre Osaka au stade Arthur Ashe.

Danielle Collins et Naomi Osaka se saluent au filet après leur match du premier tour de l'US Open. AFP

L’ancienne numéro un mondiale Osaka, dont le classement est tombé à 44 après une année irrégulière, a commencé en douceur avec un break précoce pour prendre une avance de 3-0. Mais Collins est revenu dans le match et a remporté le premier set après un tie-break très disputé.

Avec les deux joueurs produisant des coups de fond de court, le deuxième set était une question de savoir qui clignerait des yeux en premier.

Collins s’est mis au seuil de la victoire après avoir brisé Osaka pour mener 5-3 dans le huitième jeu.

Osaka, 24 ans, a été à deux doigts d’obtenir le bris de service nécessaire pour garder le match en vie après avoir pris une avance de 15-40 dans le neuvième jeu, mais Collins est revenue à égalité et s’est emparée de la victoire sur sa première balle de match lorsque Osaka a frappé un retour long.

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