Le pied gauche étincelant d’Antony peut être le bon choix pour Manchester United

Il a fallu un peu plus d’une demi-heure de relation professionnelle pour qu’Antony Matheus Dos Santos, un ailier éblouissant fraîchement arrivé de son Brésil natal, montre à Erik ten Hag, son entraîneur à l’Ajax, ce qu’est un but « typique » d’Antony. Le joueur faisait ses débuts en championnat à Rotterdam, contre le Sparta, par une chaude après-midi de septembre, et, recevant le ballon alors qu’il était rentré dans sa position sur le côté droit, il a coupé vers l’intérieur.

La coupe intérieure, de droite à gauche, est le premier instinct d’Antony, comme le sait Ten Hag, aujourd’hui occupé à élaborer un plan pour relancer Manchester United, ainsi que tous ceux qui l’ont entraîné.

En fait, la coupe intérieure d’Antony est aussi bien signalée aux adversaires que n’importe quel aspect du jeu d’un footballeur de 22 ans. Ten Hag, qui a travaillé comme assistant au Bayern Munich lorsque Arjen Robben dirigeait le flanc droit du club, l’a comparé au Hollandais volant. La manœuvre préférée des deux joueurs, le vol plané de droite à gauche, est en partie la raison pour laquelle il les a comparés.

Robben a passé 20 ans au sommet du football et avait l’habitude de plaisanter en disant que tout le monde finissait par prévoir correctement ce qu’il était le plus susceptible de faire lorsqu’il recevait le ballon.

« Je vais couper à l’intérieur, évidemment », souriait-il, confiant que même si les défenseurs savaient quel était son pied le plus fort et qu’ils anticipaient automatiquement qu’il allait diriger le ballon vers le meilleur endroit pour le frapper ou le croiser avec son pied gauche, le fait d’être prévisible n’était pas synonyme d’être apprivoisable.

Après sa première demi-heure d’action en Eredivisie, à l’écoute de la profondeur de la défense du Sparta, Antony a pris un pari audacieux. Sa coupe intérieure l’a amené à 25 mètres du but et il a décoché un tir à ras de terre, en angle, qui a rebondi devant le gardien et s’est retrouvé dans le coin du filet.

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Classement Southampton – Manchester United

Il est rentré à la mi-temps 10 minutes plus tard sous les félicitations chaleureuses de ses nouveaux coéquipiers. Il devrait réessayer, lui a-t-on conseillé de l’intérieur d’un vestiaire où les collègues savaient qu’Antony avait plus qu’assez confiance en son tir de loin pour le faire, et que, même si la géométrie de base de ses mouvements favoris devenait de plus en plus familière, sa coupe intérieure était brillamment peaufinée.

Deux ans plus tard, Antony est bien décidé à rejoindre Ten Hag à United, l’Ajax ayant accepté un prix qui s’élèverait à environ 100 millions d’euros si certains objectifs étaient atteints. C’est un prix élevé, mais l’entraîneur de United a en tête les dégâts considérables qu’il peut infliger à ses adversaires grâce à la précision de son pied gauche, ainsi que les feintes et les déviations qui rendent perplexes ceux qui tentent de maîtriser Antony.

Dix Hag peut compter les buts et les passes décisives des deux saisons gagnantes en Eredivisie qu’ils ont passées ensemble à l’Ajax : 20 passes décisives d’Antony, toutes compétitions confondues, dont de nombreux centres guidés au laser ; 21 autres buts après le lever de rideau à Rotterdam.

Le plus souvent, il s’agissait de tirs en biais du pied gauche, mais chacun d’entre eux avait son propre style, qu’il s’agisse d’un tir haut ou bas, d’un coup de tonnerre ou d’un coup de snooker, et de quelques magnifiques tirs enroulés.

United s’approche d’un joueur potentiellement passionnant, un champion olympique – la superbe passe d’Antony a permis au Brésil d’inscrire le but de la victoire en prolongation de la finale masculine de Tokyo contre l’Espagne – et un candidat à une place dans la ligne d’attaque très disputée de son pays pour la Coupe du monde s’il débute aussi bien en Premier League qu’il l’a fait dans le football néerlandais.

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Tite, l’entraîneur du Brésil, l’a comparé à Neymar. Cesar Sampaio, l’assistant de Tite, le qualifie de « typiquement brésilien, dans la mesure où il passe entre les lignes ».

150 transferts d’été

Pendant la majeure partie de l’été, Ten Hag a fait pression sur ses employeurs à United pour conclure le transfert, sachant parfaitement qu’Antony serait heureux d’être transféré à Old Trafford. Le manager s’attendrait à ce que son jugement sur le potentiel du joueur à s’adapter au football anglais soit immédiatement examiné, étant donné le montant de l’indemnité.

Le saut de niveau entre l’Eredivisie et la Premier League est important, comme pourrait en témoigner Hakim Ziyech, qui a précédé Antony comme l’homme à la baguette magique du pied gauche à l’Ajax.

L’international marocain a eu des moments d’impact depuis qu’il a quitté Amsterdam pour Chelsea en 2020, mais le club londonien encourage maintenant l’intérêt de l’Ajax pour reprendre un joueur qu’il est prêt à vendre.

Les défenseurs latéraux aux Pays-Bas, souvent bruts dans ce qui est une première division néerlandaise jeune, sont plus faciles à contourner qu’ils ne le sont généralement dans la première division anglaise, où Antony se heurterait à des défenseurs plus habiles à le montrer sur son pied le plus faible. Sa jambe droite ne sert pas uniquement à se tenir debout. Il peut adresser un bon centre après avoir pris des marqueurs sur leur extérieur. C’est juste qu’il préfère couper à l’intérieur – et s’appuie sur lui-même pour faire des merveilles quand il le fait.

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