Il était plus que temps de mettre cela en place – Comment Sharjah a contribué à la création de la Coupe d’Asie.

Lorsque la Coupe d’Asie fera son retour au Sharjah Cricket Stadium mardi, elle ressemblera beaucoup à une réunion de famille.

Des parents bien-aimés revenant au bercail après 27 ans de séparation, chargés d’histoires sur toutes leurs réalisations.

La première Coupe d’Asie a été organisée à Sharjah en 1984. Cette série de trois matches, entre l’Inde, le Pakistan et le Sri Lanka, a été le premier match international officiel d’un jour disputé dans le nouveau stade situé dans le désert des Émirats arabes unis.

La compétition et le site ont tous deux prospéré depuis lors. Le succès de cette série a renforcé l’intérêt croissant pour ce sport au sein de la communauté des expatriés aux EAU. Sharjah détient désormais le record du monde du plus grand nombre de matches internationaux d’un jour organisés dans un même lieu.

« J’ai pensé qu’avec plus d’un milliard de personnes intéressées par le cricket dans la région, nous avions besoin d’une identité », a déclaré Abdulrahman Bukhatir, le fondateur du Sharjah Cricket Stadium. Le National.

« J’ai proposé l’idée d’une Coupe d’Asie aux conseils d’administration indien et pakistanais et ils étaient enthousiastes à l’idée de donner une chance à cette idée.

« Comme il y avait des foules bipartites aux EAU, nous avons décidé qu’après le succès du match original Sunil Gavaskar contre Javed Miandad [an invitational fixture that launched the new ground] nous organiserions la première Coupe d’Asie à Sharjah.

« [Administrators] NKP Salve et M Chinnaswamy de l’Inde, et Air Marshal Noor Khan [from Pakistan] étaient tout aussi enthousiastes et pensaient qu’il était plus que temps de mettre cela en place.

« C’était un énorme succès et cela a donné le ton pour l’unique et inégalable… [Cricketers Benefit Fund Series of matches in Sharjah] au cours des 15 années suivantes. Nous avons donné 4 millions de dollars en bourses à plus de 100 joueurs de cricket, sans aucune condition. »

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L'homme d'affaires émirati Abdulrahman Bukhatir. Photo : Stade de cricket de Sharjah

En tant qu’homme d’affaires émirati, Bukhatir aurait pu sembler être un champion improbable du cricket. Mais il s’est laissé séduire par un sport qu’il a aimé lorsqu’il était à l’école au Pakistan, et qui a ensuite établi ses racines dans les Émirats arabes unis.

« J’ai d’abord joué au football, mais à Karachi, ce sont mes voisins qui m’ont initié au cricket », raconte-t-il.

« De manière surprenante, j’ai découvert que j’étais plutôt bon à ce jeu. Puis un jour, l’équipe du MCC est arrivée pour jouer et nous sommes allés la regarder. J’ai été mordu par le virus.

« Je suis revenu aux Émirats arabes unis où le cricket n’existait pas, à l’exception de quelques équipes sur la base de la Royal Air Force.

« J’ai trouvé quelques personnes partageant les mêmes idées [together] et nous avons commencé à jouer sur des guichets à tapis. Mes amis étaient amusés par mon obsession mais aussi intrigués. »

Bukhatir a transmis sa passion à ses fils, Waleed et Khalaf, qui ont tous deux été impliqués par la suite dans la gestion de ce sport dans le pays.

« Le football était le sport du pays lorsque j’étais enfant », a déclaré M. Bukhatir. « Dans une certaine mesure, c’est toujours le cas, mais les Émirats arabes unis ont maintenant un public plutôt décent.

« Mes fils, Khalaf et Waleed, jouent tous les deux, ce qui est une grande fierté pour moi. C’est toujours agréable de savoir que son héritage est entre de bonnes mains, et chaque fois qu’un Emirati se présente sur le terrain, je me sens justifié. »

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Comme toute personne connaissant un tant soit peu l’histoire de Sharjah, les deux membres préférés de Bukhatir lors des matchs disputés sur son terrain sont le six de la dernière balle de Miandad sur Chetan Sharma en 1986 et les siècles de Sachin Tendulkar lors de la « Tempête du désert » en 1998.

Bukhatir est sûr que la frénésie des matchs à Sharjah dans les années 1980 et 1990 a jeté les bases du « cricketainment » proposé aujourd’hui dans des tournois comme l’Asia Cup et l’IPL.

« Nous aimons dire que tout a commencé ici, à Sharjah », a-t-il déclaré.

« Le glamour et le jeu se sont réunis au Sharjah Cricket Stadium. Aujourd’hui encore, cette nostalgie survit et nous continuons à faire vivre la magie de Sharjah. »

Il semble approprié que le premier match de la Coupe d’Asie à Sharjah depuis la dernière édition de l’événement dans la ville, en 1995, soit un match entre le Bangladesh et l’Afghanistan.

Aucun des deux pays ne faisait partie de l’élite du cricket lorsque la compétition a débuté il y a 38 ans. L’Afghanistan, pour sa part, n’avait toujours pas de cricket organisé depuis des décennies.

Et pourtant, lorsque les pionniers du cricket, devenus réfugiés et internationaux, ont commencé leur voyage au début du siècle, leur valeur a été rapidement remarquée à Sharjah.

Bukhatir a offert l’utilisation gratuite de son stade à l’équipe nationale afghane, et il est devenu leur maison en exil.

Il pense que c’est un bon exemple de la façon dont le cricket peut élargir ses horizons au-delà des nations établies.

« Au fur et à mesure que ces équipes arrivent à maturité, la portée de la Coupe d’Asie s’élargit automatiquement », a déclaré M. Bukhatir.

« L’Afghanistan est un excellent exemple de la façon dont une équipe peut se hisser au niveau des meilleurs lorsqu’elle bénéficie de la bonne plateforme et du bon soutien. »

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