Un adolescent de Dubaï vit le rêve en côtoyant Rashid Khan et Virat Kohli.

Compte tenu de l’âge des enfants présents à la journée portes ouvertes de la Rajasthan Royals Academy au Sevens samedi matin, Caleb McLaren n’a pas eu à offrir beaucoup de son nouveau savoir-faire.

Le spinner sud-africain vient tout juste d’avoir 17 ans, mais il a été recruté pour aider à superviser la formation à l’académie dont il est membre.

En fait, les enfants de 4 à 8 ans ont surtout appris les rudiments de la tenue d’une batte, ainsi que les arrêts en glissant sur des tapis de judo couverts d’eau.

Si l’un des enfants lui avait demandé des conseils sur la façon de jouer au leg-spin, il aurait pu répondre : « Eh bien, Rashid Khan m’a dit l’autre jour de faire comme ça ».

Ou, « C’est l’une des sept variations qu’Imran Tahir m’a enseignées ». Ou encore : « Quand je jouais au bowling avec Mohammed Nabi, il m’a suggéré d’essayer ceci ».

C’était une sacrée semaine pour l’adolescent de Dubaï. Dans son rôle de lanceur net pour l’Afghanistan avant la Coupe d’Asie, il a rencontré un certain nombre de ses héros dans le jeu.

Bien qu’il ait eu un travail à faire, McLaren reconnaît qu’il a été frappé par les étoiles.

« Pendant les trois premières séances, Rashid Khan n’était pas là », a déclaré McLaren. « Quand il est arrivé, ça a été un choc. C’est un gars adorable et il m’a beaucoup aidé.

« Quand je l’ai vu pour la première fois, j’étais choquée. Je me disais : « Ce type n’est pas humain, comment peut-il se tenir devant moi ? ». Puis, en apprenant à les connaître, on se rend compte qu’ils sont humains comme tout le monde.

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« La même chose avec Virat [Kohli]. Hier, je jouais au bowling et Virat se tenait à deux mètres de moi.

« Je tremblais littéralement. C’est mon idole, et je l’ai toujours admiré. J’aime Virat Kohli, donc qu’il soit là est incroyable. »

Depuis son arrivée à Dubaï, McLaren a déjà pu bénéficier d’une séance d’entraînement avec Imran Tahir, le spinner sud-africain qui réside également dans la ville.

Cette semaine, il a eu l’occasion de découvrir l’esprit d’un autre grand pourvoyeur de spinner.

« J’ai de bons jours, puis j’ai une session où je n’arrive pas à faire atterrir la balle », a déclaré McLaren.

« Quand j’ai travaillé avec l’Afghanistan, j’ai posé des questions à Rashid Khan sur ce qu’ils font quand ils sont dans ces situations.

« Il m’a regardé jouer au bowling et je suis allé lui parler après l’entraînement. Nous avons parlé pendant une bonne demi-heure. Je lui ai posé des questions comme : « Est-ce que tu es nerveux avant de jouer au bowling ? ».

« Il m’a dit que c’était normal, et que vous deviez juste faire confiance à vos capacités. Le seul conseil qu’il m’a donné était de ne pas m’inquiéter pour le batteur, de me concentrer sur l’endroit où je veux envoyer la balle.

J’aurais pu lui parler pendant des heures, mais j’ai dû lui dire : « Tu dois te détendre, tu vas bientôt jouer. Va te détendre.

« Dans cet environnement, tout le monde est comme une famille. Les joueurs indiens et pakistanais s’aiment. J’ai été choqué. »

McLaren vit à Dubaï depuis six mois. Il a été recommandé à l’équipe afghane par Dougie Brown, le directeur de l’Académie des Rajasthan Royals à Dubaï.

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« Caleb est encore très, très jeune, mais il a un talent que peu de gens ont », a déclaré Brown, l’ancien entraîneur des EAU.

« Il est aussi un très bon batteur, et c’est un tragédien du cricket, ce qui est génial.

« Je voulais qu’il ait l’occasion de jouer dans un environnement comme celui-là, où il pourrait jouer contre de très bons joueurs, et apprendre lui-même le rythme, le style et la manière dont il doit jouer.

« S’il veut exceller au plus haut niveau, autant qu’il apprenne dans l’environnement le plus difficile possible.

« Ici, il joue contre certains des meilleurs batteurs du monde, dans des conditions qui leur conviennent, alors il faut s’adapter assez rapidement. »

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