Wesley Fofana veut s’améliorer pour son club et son pays avec un transfert à Chelsea

Le prix à payer pour un jeune défenseur central talentueux ne cesse de grimper. Chelsea s’en est souvenu lorsqu’il s’est lancé dans le remaniement estival d’une équipe qui avait perdu Antonio Rudiger et Andreas Christensen au profit du Real Madrid et du FC Barcelone. Tous deux étaient en fin de contrat et, comme les nouveaux propriétaires du club étaient encore en train de fixer les budgets, ils sont partis gratuitement en Espagne.

Chelsea a ciblé un jeune homme précoce de 22 ans pour combler une partie du vide. Après une poursuite soutenue, Matthijs de Ligt a préféré aller voir ailleurs, rejoignant le Bayern Munich en provenance de la Juventus, et portant ainsi le total des sommes investies dans son transfert au cours de sa carrière fulgurante à plus de 150 millions d’euros. De Ligt, capitaine précoce de l’Ajax à l’adolescence, a rejoint la Juve pour 85 millions d’euros un mois avant son 20e anniversaire. Trois étés plus tard, le Bayern a déboursé plus de 65 millions d’euros.

Jules Kounde, 23 ans, et Kalidou Koulibaly, 31 ans, étaient les cibles prioritaires suivantes et Chelsea a réussi à attirer le plus âgé des deux joueurs de Naples. Les premières indications montrent que l’autorité et la confiance qui ont fait de Koulibaly l’un des footballeurs les plus convoités à son poste au cours des six dernières années passeront facilement de la Serie A à la Premier League.

Mais Kounde a refusé un transfert à Stamford Bridge, rejoignant plutôt le cortège de nouvelles recrues à Barcelone. Le Barça s’est engagé à verser 50 millions d’euros à Séville, une somme qu’il doit encore montrer aux auditeurs du Fair-Play Financier de la Liga qu’il peut se permettre de dépenser tout en respectant les règles du football espagnol régissant les dépenses autorisées par rapport aux revenus. Kounde espère que cet obstacle bureaucratique sera surmonté à temps pour être enregistré comme joueur du Barca d’ici le week-end, après avoir manqué ses débuts lors du match nul contre le Rayo Vallecano lors de la première journée de la saison.

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Chelsea n’a pas eu de mal à offrir au FC Séville une somme équivalente à celle versée par le Barca pour Kounde, et canalise désormais ces fonds – et bien d’autres – vers la recherche de Wesley Fofana, le compatriote français de Kounde. Le joueur est désireux de s’engager et son club, Leicester City, a été informé de son enthousiasme à l’idée de rejoindre un club de la Ligue des champions et d’avoir la chance de développer son jeu aux côtés de Thiago Silva, le vétéran défenseur central de Chelsea, et de Koulibaly. Leicester, qui a acheté Fofana à Saint-Etienne pour 35 millions d’euros en 2020, a rejeté deux offres de Chelsea jusqu’à présent, et a dit aux soumissionnaires qu’ils évaluent le joueur à 80 millions de livres sterling.

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Il s’agit d’une évaluation importante pour un défenseur qui n’a joué que 82 matches de football de première division ou européen pour ses clubs seniors, qui n’a que 21 ans et qui n’a pas encore été sélectionné en équipe de France senior. Mais Fofana a tellement montré son potentiel et sa maturité depuis qu’il a rejoint l’Angleterre que Leicester lui a attribué le même prix qu’à l’adolescent De Ligt, ou même à un autre défenseur central dont Leicester a développé la carrière, Harry Maguire.

Le transfert de Maguire à Manchester United pour 78 millions de livres sterling (environ 87 millions d’euros) a établi une nouvelle référence en matière de prix pour les défenseurs, au cours du même été 2019, lorsque le Bayern a payé 80 millions d’euros à l’Atletico Madrid pour Lucas Hernandez et que la Juventus a acheté De Ligt à l’Ajax.

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Fofana veut se donner une plateforme, dans le football de club, qui lui permettra d’être considéré, aux côtés de Kounde, Hernandez, Rafael Varane de United et des étoiles montantes comme William Saliba d’Arsenal, Ibrahim Konate de Liverpool et Dayot Upamecano du Bayern, pour un rôle dans la défense du titre de champion du monde de la France en novembre prochain.

Il est conscient qu’il a du retard à rattraper, étant donné qu’il a manqué la majeure partie de la saison dernière avec Leicester à cause d’une blessure. Après une première saison exceptionnelle dans le football anglais, ses progrès ont été brusquement interrompus lorsqu’il s’est cassé la jambe lors d’un match amical contre Villarreal. Sa convalescence a duré sept mois, mais il n’a pas tardé à établir que ni sa forte confiance en lui ni sa mobilité n’avaient été compromises. Fofana a marqué un but, lors d’un match de l’Uefa Conference League, lors de son premier match à la mi-mars.

En juin, il était en lice pour être promu de l’équipe de France des moins de 21 ans aux Bleus de Didier Deschamps. « C’est le même Wesley qu’avant », a déclaré le sélectionneur de l’équipe de France des moins de 21 ans, Sylvain Ripoli, faisant écho à l’appréciation de son entraîneur à Leicester, Brendan Rodgers, sur le caractère et les qualités de Fofana, ainsi qu’aux louanges de Kolo Touré, l’ancien défenseur central de Manchester City et de Côte d’Ivoire qui assiste Rodgers et a pris Fofana, d’origine ivoirienne, sous son aile au club.

« On sent qu’il aime défendre, et c’est important qu’un défenseur ait ce goût pour la défense », observe Ripoli. « Il couvre rapidement les espaces et il a un côté féroce dans son jeu ».

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