Suivre les traces de Don Bradman sous le soleil d’Aberdeen

Compte tenu des installations de pointe auxquelles ils sont habitués chez eux, les meilleurs joueurs de cricket des Émirats arabes unis peuvent être pardonnés de penser que les voyages à l’étranger peuvent être une sorte de déception.

Certes, le cadre de leur série de la Coupe du monde de cricket de Ligue 2 en Écosse ce mois-ci est bien loin des tribunes caverneuses du Zayed Cricket Stadium d’Abu Dhabi et des projecteurs de Dubaï.

L’Aberdeenshire Cricket Club, situé dans une banlieue à 30 minutes de marche du centre ville, se trouve sur une pente prononcée.

A plusieurs reprises, lors des deux matchs de l’UAE, des balles ont été frappées par-dessus les murs de pierre qui marquent le bord du terrain, et dans les jardins voisins.

Parfois, lorsqu’ils sont restés dans le périmètre du terrain, ils ont passé du temps à chercher dans le feuillage les balles frappées au-delà de la corde de délimitation.

Si le terrain est différent de celui auquel les joueurs en tournée sont habitués, ils doivent être conscients d’une chose importante : ils ont foulé un gazon historique.

Il y a un peu moins de 74 ans, le terrain de Mannofield a été le théâtre du dernier match de Donald Bradman en Grande-Bretagne.

Il s’agissait du dernier match de la tournée des Ashes de 1948, au cours de laquelle les Australiens de Bradman s’étaient imposés comme l’une des plus grandes équipes de l’histoire.

Ce match de deux jours à Mannofield était le dernier d’une tournée de 34 matches que les Australiens ont traversé sans défaite, ce qui leur a valu le surnom de « The Invincibles ».

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Ils ont battu l’Angleterre 4-0 dans la série de tests, bien que ces chiffres ne soient pas les plus mémorables de cette tournée.

Bradman s’est rendu sur le terrain pour son dernier test à l’Oval, n’ayant besoin que de quatre courses pour terminer sa carrière avec une moyenne de 100.

Il a été éliminé à la deuxième balle par Eric Hollies, le leg-spinner du Warwickshire, et a terminé sa carrière avec une moyenne de 99,94.

Une couverture de la brochure souvenir de la visite des Australiens de 1948 est accrochée dans la suite Bradman de l'Aberdeenshire Cricket Club.

Aussi remarquable que cela puisse paraître aujourd’hui, dans un climat où les matches de tournée sont rares et où le jeu international lui-même est fracturé par l’apparition du T20, le dernier test n’a pas marqué la fin de la tournée.

Au lieu de cela, les Australiens se sont dirigés vers le nord et ont joué deux matchs contre l’Écosse, d’abord à Édimbourg, puis, trois jours plus tard, dans l’extrême nord-est du pays, à Aberdeen.

Bradman a couronné sa dernière tournée par un tour de piste d’une majesté typique, réalisant 123 en 90 minutes lors de la deuxième matinée du match.

« En tant que spectacle, cela a dû être mon meilleur effort du voyage », a déclaré Bradman plus tard.

Les matches de la CWCL2 impliquant l’Écosse cette semaine ont attiré des foules à trois chiffres.

Lorsque Bradman est venu en ville, le club local a dû ériger des tribunes temporaires. On estime que 21 000 personnes sont venues assister à la rencontre au cours des deux jours.

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L’essaim de supporters n’est pas une surprise, étant donné sa position dans le sport mondial.

Selon Jack Nixon, journaliste sportif pour le journal Press and Journal, Bradman aurait été l’un des visages les plus reconnaissables du sport à l’époque, aux côtés de footballeurs comme Stanley Matthews et Fanny Blankers-Koen, l’athlète qui avait dominé les Jeux Olympiques de 1948.

C’était un moment où les gens ont pris du recul et se sont dit : « Wow, c’est quelque chose de spécial », a déclaré Nixon, 82 ans, à propos des Invincibles de Bradman jouant à Mannofield.

« J’aime à penser que l’hospitalité compte. Ils auraient été chaleureusement reçus. »

Et pas seulement par les supporters. Un jour après le match, les Invincibles ont fait le voyage de 80 km d’Aberdeen au château de Balmoral, et ont rencontré la famille royale.

Le fait qu’un match à Aberdeen ait été le dernier de l’histoire du plus grand batteur de tous les temps peut sembler étrange, mais la région a une fière histoire dans ce sport.

Par le passé, on a parfois dit qu’elle comptait autant de clubs actifs que le Yorkshire, qui est considéré comme le cœur du cricket au sud de la frontière en Angleterre.

Les internationaux écossais produits par la ville ont été nombreux. Matthew Cross, par exemple, est le capitaine de cette série d’internationaux d’un jour sur le terrain où il a fait ses débuts dans le jeu.

Des joueurs comme Kyle Coetzer et Michael Leask sont également des garçons de la région.

« Beaucoup de réalisations viennent d’Aberdeen », a dit Nixon. « Nous devrions être très fiers de cela. »

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