FEATURE : Le baseball japonais, un parcours de 150 ans de transformation

Au cours des 150 années qui se sont écoulées depuis que l’éducateur américain Horace Wilson a commencé à enseigner le baseball à ses élèves à Tokyo en 1872, la signification du jeu pour les Japonais et l’impact de la marque de baseball de cette nation sur le monde ont changé de façon spectaculaire.

Au cours de cette période, le Japon est devenu une grande nation de base-ball, produisant des talents uniques tels que Hideo Nomo, Ichiro Suzuki, Shohei Ohtani, et maintenant Roki Sasaki.

Babe Ruth, le grand joueur de baseball américain, sur le terrain de Yokohama lors de la tournée décisive des ligues majeures américaines au Japon en 1934. (Photo reproduite avec l’aimable autorisation du Musée d’histoire urbaine de Yokohama) (Essonne Info)

La façon dont le Japon est passé d’une nation nouvellement unifiée, sans tradition sportive autre que les arts martiaux, à une puissance mondiale du baseball est une histoire de curiosité pour les idées étrangères, d’identité nationale, d’autoritarisme et d’exploitation commerciale, mais surtout de passion.

Au fil des ans, les objectifs politiques changeants du Japon et les circonstances économiques et sociales ont laissé leur empreinte sur le jeu qui est devenu connu sous le nom de « yakyu » ou balle de champ.

Importé incidemment comme bagage accompagnant l’apprentissage étranger nécessaire pour renforcer le Japon et lui permettre de repousser l’intrusion impérialiste occidentale, le baseball est devenu une lueur d’espoir lorsqu’une équipe d’écoliers a battu à plate couture des équipes d’adultes américains expatriés en 1896.

Au moment même où le Japon s’efforçait d’étouffer la démocratie chez lui et d’étendre son influence impériale en Asie de l’Est, les éléments libéraux du baseball étaient de plus en plus mis au pas dans la poursuite des sensibilités « purement japonaises ».

Le boom économique qui a suivi la Première Guerre mondiale a ouvert la porte aux professionnels, tandis que la fin de la Seconde Guerre mondiale a permis l’arrivée de vétérans, dont l’entraînement a ajouté une discipline physique de type militaire à une activité de plus en plus réglementée.

Plus récemment, l’interaction accrue avec les ligues majeures américaines a donné plus de choix aux joueurs, tandis que la baisse des taux de natalité et l’évolution des normes sociales ont changé la façon dont les Japonais perçoivent la mentalité centenaire de la victoire à tout prix.

Cette mentalité est arrivée au baseball par accident, en partie grâce au succès des premiers héros nationaux du baseball japonais, 24 ans après l’introduction du jeu par Wilson.

L’équipe de « Ichiko », l’élite académique de la première école supérieure de Tokyo, était un effort organique de la base qui a adopté certaines idées occidentales qui venaient avec le nouveau sport et les a marié à l’éthos du code guerrier de l’ère féodale du Japon.

Le port conventionné de Yokohama a accueilli les premiers matchs du Japon au moins dès 1871 entre des marchands américains et des marins de la marine américaine. La première équipe japonaise, le Shimbashi Athletic Club, a été formée par Hiroshi Hiraoka, ingénieur formé aux États-Unis, en 1878, parmi les employés du premier chemin de fer du Japon, entre Yokohama et Shimbashi à Tokyo.

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Les victoires d’Ichiko sur les équipes d’adultes américains basées à Yokohama, parfois renforcées par des marins, ont suscité un intérêt japonais pour le jeu qui reste vif.

Les Japonais affluent pour observer ce phénomène sportif, mais le changement est dans l’air.

En quelques années, Ichiko a été supplanté par les écoles professionnelles de Tokyo qui allaient devenir les universités Waseda et Keio. Des anciens élèves influents d’Ichiko ont reproché aux joueurs actuels d’avoir laissé tomber la balle.

Bien que la chute d’Ichiko ait été causée par l’augmentation des critères d’admission qui a poussé les meilleurs athlètes vers d’autres écoles, l’échec des joueurs a été attribué à leur adhésion aux idées libérales occidentales et à l’abandon de l’approche d’abnégation de leurs prédécesseurs.

Très vite, le baseball a été attaqué pour le comportement indiscipliné des joueurs et des supporters étudiants dans tout le pays.

La tournée américaine de 1905 de Waseda pendant la guerre russo-japonaise a été ridiculisée comme étant « antipatriotique », et en 1906, le comportement des supporters de Waseda et de Keio a entraîné la suspension des séries annuelles des écoles, qui étaient alors l’événement sportif le plus populaire du Japon.

Le sentiment que le baseball devenait incontrôlable a conduit à une célèbre série d’éditoriaux de 1911 intitulée « Le poison du baseball », qui a servi à vendre des journaux mais a également jeté les bases d’un jeu japonais « purifié ».

En 1915, le journal Osaka Asahi Shimbun en a profité pour élargir son lectorat en organisant un petit tournoi d’écoliers à l’échelle nationale.

L’un des éléments essentiels de ce tournoi, aujourd’hui devenu le très populaire championnat d’été des lycées au stade Koshien, était son format de compétition à élimination directe. C’était devenu la norme au Japon, où les déplacements nécessaires pour permettre aux écoles éloignées de s’affronter rendaient les championnats peu attrayants.

Bien qu’il ne soit plus nécessaire, ce format imprègne encore aujourd’hui les sports japonais et a créé un environnement où les meilleurs lanceurs d’âge primaire peuvent lancer cinq ou six matchs en un seul week-end jusqu’à ce que plusieurs de leurs bras lâchent au nom de la victoire et de la tradition.

Avec l’essor économique du Japon après la Première Guerre mondiale, l’argent a inondé le sport ostensiblement amateur, suscitant l’apparition d’équipes corporatives dans tout l’empire et la première équipe professionnelle en 1920.

Cette équipe, le Nippon Undo Kyokai, a affronté pour la première fois le deuxième club pro de Tokyo, Tenkatsu, en juin 1923. Ces premières équipes ont cependant sombré après le grand tremblement de terre de Kanto du 1er septembre 1923, qui a fait de Tokyo une terre dévastée et fumante.

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Les efforts professionnels suivants n’ont pas démarré avant 1934, lorsque le propriétaire du Yomiuri Shimbun, Matsutaro Shoriki, a invité des joueurs des ligues majeures, dont Babe Ruth. À cette époque, il était interdit aux amateurs japonais de jouer contre des professionnels, ce qui obligea Shoriki à créer une équipe professionnelle.

Shoriki a principalement constitué son équipe à partir d’anciennes stars universitaires tout en incitant deux futurs lanceurs du Hall of Fame, Eiji Sawamura et Victor Starffin, à quitter l’école. C’est Cash qui a persuadé Sawamura, tandis que le recrutement de Starffin a pu se faire sous la contrainte.

Le succès de la tournée, et de la tournée américaine de la nouvelle équipe pro, a conduit à la création de la première ligue pro du Japon en 1936, avec les Giants comme membre fondateur.

Cette ligue a été remplacée par le Nippon Professional Baseball, qui a fermé les yeux sur le fait que le Nippon Undo Kyokai a commencé 14 ans avant sa première équipe, les Giants.

En 2014, le slogan officiel de NPB était « Le 80e anniversaire du baseball professionnel » — le 80e anniversaire des Giants, même si c’était le 94e anniversaire du baseball professionnel au Japon.

Mais quels que soient les efforts de relations publiques, le changement continue parce que la passion du Japon pour le baseball dépasse les contraintes que les puristes voudraient lui imposer. Les puristes n’avaient pas de place pour les styles uniques de Nomo et Suzuki, il a donc fallu un manager iconoclaste, Akira Ogi, pour les libérer des liens de la tradition.

Shohei Ohtani n’est devenu une star à double sens que parce que son équipe japonaise a défié les puristes et les conventions en lui offrant cette chance, empêchant ainsi les équipes de la MLB de le signer à l’adolescence.

Et maintenant, alors que les attitudes sociales continuent de s’écarter des normes d’après-guerre, d’autres changements sont à venir.

Des limites tièdes de lancer de balle pour les jeunes sont arrivées, même à Koshien, et le public se demande maintenant si la tradition de la victoire à tout prix en vaut la peine.

En 2019, lorsque le lanceur de lycée le plus fort du Japon, Roki Sasaki, a manqué un match important, un débat national a éclaté.

En avril dernier, le manager professionnel de Sasaki l’a retiré à trois retraits de son deuxième match parfait consécutif, et cela n’a pratiquement pas fait de vagues. C’était le signe le plus sûr que les fans et les joueurs considéraient désormais le baseball comme un sport d’avenir plutôt que comme une tradition à suivre.

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