Phil Mickelson fait partie des 11 joueurs de LIV Golf à porter plainte contre le PGA Tour

Phil Mickelson, Bryson DeChambeau et Ian Poulter font partie des 11 joueurs de LIV Golf qui ont déposé mercredi une plainte antitrust contre le US PGA Tour. Certains d’entre eux demandent une ordonnance restrictive pour pouvoir participer aux éliminatoires de la FedEx Cup la semaine prochaine.

L’action en justice, déposée devant le tribunal fédéral du district nord de la Californie, conteste les suspensions indéfinies imposées par le commissaire de la PGA, Jay Monahan, à ceux qui ont participé aux trois premiers événements du nouveau circuit soutenu par les Saoudiens.

Cette action en justice marque le début d’une épreuve de force juridique entre la série rebelle et le circuit PGA établi et la question de savoir si les golfeurs sont des agents libres ou s’ils sont soumis, en tant que membres du circuit, aux règles et aux sanctions du PGA Tour.

Les événements LIV Golf offrant des bourses record de 25 millions de dollars et certains joueurs se voyant offrir des primes de signature lucratives, certains grands noms ont rejoint le circuit.

« Au fur et à mesure que le pouvoir monopolistique du circuit s’est accru, il a utilisé sa position dominante pour élaborer des restrictions anticoncurrentielles afin de protéger son monopole de longue date », affirme l’action en justice.

« Menacé par l’entrée de LIV Golf et diamétralement opposé à sa mission fondatrice, le circuit s’est aventuré à nuire aux carrières et aux moyens de subsistance de tous les golfeurs … qui ont la témérité de défier le circuit et de jouer dans des tournois sponsorisés par le nouveau venu.

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« Le circuit a agi ainsi dans un effort intentionnel et acharné pour écraser la concurrence naissante avant qu’elle ne menace le monopole du circuit. »

L’Australien Matt Jones et les Américains Talor Gooch et Hudson Swafford veulent une ordonnance restrictive temporaire pour pouvoir participer à la première épreuve éliminatoire de la FedEx Cup du PGA Tour la semaine prochaine à Memphis. Ils se sont qualifiés sur la base des points de la saison avant de rejoindre LIV Golf et d’être bannis.

Parmi les autres joueurs ayant déposé une plainte figurent les Mexicains Abraham Ancer et Carlos Ortiz, l’Anglais Poulter et les Américains Jason Kokrak, Pat Perez et Peter Uihlein.

Un mémo du commissaire de la PGA, Jay Monahan, aux joueurs a déclaré que le circuit était confiant dans sa position juridique concernant les suspensions.

« Nous nous sommes préparés à protéger nos membres et à contester cette dernière tentative de perturber notre circuit. Vous devriez avoir confiance dans les mérites juridiques de notre position », indique le mémo.

« Ces joueurs suspendus … ont quitté le circuit et veulent maintenant y revenir.

« Avec la Saudi Golf League en hiatus, ils essaient d’utiliser des avocats pour forcer leur entrée dans la compétition aux côtés de nos membres en règle. C’est une tentative d’utiliser la plateforme du circuit pour se promouvoir et pour profiter de vos avantages et de vos efforts.

« Autoriser l’entrée dans nos événements compromet le circuit et la compétition au détriment de notre organisation, de nos joueurs, de nos partenaires et de nos fans. »

Talor Gooch, ainsi que Matt Jones et Hudson Swafford, veulent une ordonnance restrictive temporaire pour pouvoir participer à la première épreuve éliminatoire de la FedEx Cup du PGA Tour la semaine prochaine. AP

LIV Golf a soutenu l’action en justice dans une déclaration à The Golf Channel.

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« Les joueurs ont raison d’avoir intenté cette action en justice pour contester les règles anticoncurrentielles du PGA Tour et pour faire valoir leurs droits en tant qu’entrepreneurs indépendants de jouer où et quand ils le souhaitent », indique la déclaration de LIV Golf Series.

« Malgré les efforts de la PGA Tour pour étouffer la concurrence, nous pensons que les golfeurs devraient être autorisés à jouer au golf. »

Cette décision a été prise la veille du championnat Wyndham de la PGA à Greensboro, en Caroline du Nord, et a suscité des réactions émotives.

« Cela ressemble juste à une prise d’argent rapide pour ces gars-là », a déclaré l’Américain JT Poston. « L’argent qui est utilisé pour combattre ces procès sort de nos poches ».

Will Zalatoris a dit aux joueurs de LIV Golf qu'ils... "ne peuvent pas avoir le beurre et l'argent du beurre". AFP

Quant aux joueurs de LIV Golf qui pourraient participer aux éliminatoires de la PGA, Poston a ajouté : « Je ne sais pas s’il y aura de l’hostilité, mais je sais que certains ponts ont été brisés. Certains gars n’apprécieront pas cela ».

Zach Johnson, capitaine de la Ryder Cup 2023, a qualifié le procès d' »extrêmement malheureux », ajoutant : « C’est triste d’en arriver là. Vous devriez en choisir un et c’est la voie que vous devriez avoir à suivre. »

L’Américain Will Zalatoris a dit : « On ne peut pas avoir le beurre et l’argent du beurre. Nous avons trimé toute l’année et ils font quelque chose de préjudiciable.

« Je pense que beaucoup de gars seraient assez frustrés si on leur permettait de faire les deux. Au fond, nous partageons tous les mêmes sentiments. »

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