Les coûts élevés rendent l’agriculture inaccessible aux jeunes et affectent tous les Canadiens

MONTRÉAL – Lorsque Myriam Landry a commencé à élever des chèvres pour leur viande en 2018, elle a commencé modestement, parce qu’il le fallait.

Elle a ouvert la Chèvrerie aux Volets Verts, à St-Esprit, au Québec, avec deux chèvres ; elle ne pouvait pas se permettre un grand troupeau et a choisi des animaux assez petits pour qu’elle puisse s’en occuper seule alors qu’elle était enceinte de son troisième enfant.

« J’aurais dû commencer par un plus gros troupeau… mais j’aurais eu besoin de plus d’argent, ce que je n’avais pas », a déclaré Mme Landry, âgée de 33 ans, lors d’une récente entrevue réalisée depuis sa ferme située à 50 kilomètres au nord de Montréal.

« Il est vraiment difficile pour les jeunes de commencer… Je n’ai même pas de terre, je n’ai pas de tracteur, même mes chèvres (que j’ai payées) grâce à des prêts.

L’augmentation du coût de la terre fait qu’il est plus difficile que jamais pour les jeunes agriculteurs de se lancer dans l’aventure. Et ces obstacles surviennent à un moment où un nombre croissant d’agriculteurs plus âgés envisagent de quitter le secteur. Les organisations qui encouragent la relève agricole craignent que si les jeunes ne peuvent pas entrer dans le secteur, seules les plus grandes entreprises perdureront, ce qui réduira la diversité des cultures et du bétail et creusera le fossé entre les Canadiens et leurs sources d’alimentation.

« Le principal défi actuel est le coût des terres agricoles », a déclaré Benoît Curé, coordinateur d’ARTERRE, un programme qui met en relation des aspirants agriculteurs avec des propriétaires terriens et des agriculteurs qui prévoient de prendre leur retraite.

Selon M. Curé, de nombreux facteurs contribuent à la hausse des prix, notamment la spéculation immobilière – en particulier dans les banlieues de Montréal – et la forte concurrence pour les meilleures terres dans une province où seulement 2 % des terres conviennent à l’agriculture.

L’année dernière, le prix des terres agricoles a augmenté de 10 %, ce qui n’est pas inhabituel, a-t-il déclaré lors d’une récente interview. « Au cours des dix dernières années, nous avons connu des augmentations annuelles de l’ordre de 6 à 10 %. La ferme laitière moyenne au Québec est maintenant évaluée à près de 5 millions de dollars, a-t-il dit, soit presque le double de ce qu’elle était en 2011.

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Avec un acompte de 20 % généralement attendu pour l’achat d’une ferme, « il faut presque être millionnaire avant de démarrer son entreprise agricole », a déclaré M. Curé. Si les jeunes n’ont pas les moyens de se lancer dans l’agriculture, la plupart des communautés rurales risquent de se retrouver avec deux ou trois grandes exploitations, a-t-il déploré.

Mme Landry, comme plus de la moitié des aspirants agriculteurs qui ont travaillé avec ARTERRE, loue son espace. Sa petite exploitation est située sur une ancienne ferme laitière qui est maintenant utilisée pour le foin et les cultures céréalières. Son élevage compte désormais 40 chèvres femelles et une poignée de mâles pour la reproduction. Sa grange est suffisamment grande pour accueillir 60 femelles, mais la demande est suffisante pour en accueillir 100.

Si le fait de commencer petit lui a permis d’ouvrir une ferme, cela n’a pas été sans poser de problèmes. La viande de chèvre, dit-elle, n’est pas courante au Québec et les institutions financières hésitent à prêter de l’argent pour une exploitation qu’elles ne connaissent pas.

Les prêteurs, dit-elle, « ne veulent pas la financer, parce qu’ils ne la connaissent pas, et cela rend les choses vraiment difficiles ».

L’agriculture a toujours été une industrie à forte intensité de capital – avec des coûts élevés pour la terre, l’équipement et les intrants – mais les prix à travers le Canada ont augmenté au-delà des revenus qui peuvent être générés par cette terre, a déclaré Jean-Philippe Gervais, l’économiste en chef de Financement agricole Canada, une société d’État qui prête aux agriculteurs.

« Le rapport entre le prix de la terre et le revenu que l’on peut en attendre est le plus élevé que nous ayons jamais vu », a déclaré M. Gervais lors d’une récente entrevue. « Les prix sont donc les plus élevés que nous ayons jamais vus, non seulement en valeur absolue en dollars par hectare, mais aussi par rapport aux revenus qui peuvent être générés.

Il est désormais rare que les agriculteurs fassent des bénéfices sur les terres qu’ils achètent simplement en les cultivant, a-t-il déclaré, ajoutant que la plupart des agriculteurs ne récupèrent leur argent que lorsqu’ils les vendent. Les grandes exploitations agricoles bien établies peuvent financer l’achat de nouvelles terres grâce aux revenus générés par les terres déjà payées, a-t-il ajouté.

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Mais même les grandes exploitations sont confrontées à des coûts élevés. Une enquête menée auprès de plus de 3 600 agriculteurs et publiée le mois dernier par l’association des agriculteurs du Québec a révélé que 11 % d’entre eux envisagent de fermer leur exploitation au cours de l’année à venir. L’Union des producteurs agricoles a constaté que les coûts des exploitations agricoles québécoises ont augmenté en moyenne de 17,3 % en 2022, alors que les revenus ont augmenté en moyenne de 14,7 %.

Un rapport publié début avril par RBC a révélé que 40 % des exploitants agricoles canadiens prévoyaient de prendre leur retraite au cours de la prochaine décennie et que 66 % d’entre eux n’avaient pas de plan de relève.

Julie Bissonnette, présidente d’un organisme qui représente les jeunes agriculteurs du Québec et qui fait la promotion de la relève agricole, affirme que de nombreux jeunes s’intéressent à l’agriculture.

« Parfois, on entend dire qu’il n’y a personne pour prendre la relève, mais ce n’est pas vrai, il y en a beaucoup, mais il faut s’assurer qu’ils puissent s’établir « , a déclaré Mme Bissonnette, de la Fédération de la relève agricole du Québec, lors d’une récente entrevue. « C’est beaucoup d’argent.

L’étalement urbain et l’afflux de personnes qui s’installent dans les zones rurales pour travailler à distance exercent une pression accrue sur les terres arables du Québec, a déclaré M. Bissonnette.

Mme Landry, quant à elle, a déclaré qu’elle aimerait voir davantage de petits agriculteurs, car ils ont tendance à établir des relations étroites avec les résidents locaux.

« Nous devons reconnecter le public à ce qu’il fait trois fois par jour, c’est-à-dire manger », a-t-elle déclaré. « Il faut savoir d’où vient ce que l’on mange. Si vous ne pouvez pas la cultiver vous-même, trouvez quelqu’un qui la fait comme vous le feriez.

Ce rapport de La EssonneInfo a été publié pour la première fois le 7 mai 2023.

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