Les raiders nordiques Haaland et Odegaard battent le pavillon dans la course au titre de la Premier League

Fin octobre 2020, au stade Ulleval d’Olso, les patriotes norvégiens ont vu un plan se réaliser à merveille.

L’équipe nationale joue contre la Roumanie. Elle gagne largement. Mieux encore, le célèbre jeune avant-centre du pays a marqué deux des quatre buts de la soirée, directement sur des passes du milieu de terrain qui avait été célébré encore plus longtemps qu’Erling Haaland comme un talent générationnel.

La passe décisive de Martin Odegaard pour le premier but était somptueuse, une passe en profondeur adaptée aux points forts de Haaland – accélération, puissance et un pied gauche en forme de marteau-piqueur.

La passe pour le troisième but norvégien était plus simple, mais exécutée avec sang-froid, anticipant l’instinct de Haaland qui se trouvait au bon endroit pour frapper à bout portant.

Les Norvégiens imaginent qu’un jour, la combinaison Odegaard et Haaland brillera sur la scène d’un tournoi de haut niveau. Jusqu’à présent, le fait qu’un pays relativement petit (environ 5,5 millions d’habitants) possède deux des meilleurs jeunes talents du football n’a pas été mis en évidence lors d’un Championnat d’Europe ou d’une Coupe du monde. Mais le temps ne manque pas. Haaland aura 23 ans en juillet, Odegaard 24 ans.

Les deux joueurs sont encore en train de s’améliorer et d’apprendre la pression intense qui pèse sur eux, alors qu’ils sont en train d’animer une lutte serrée pour le titre de champion dans la compétition nationale la plus riche et la plus regardée du football de clubs.

D’ici la fin du mois prochain, l’une de ces superstars scandinaves aura remporté un titre de champion d’Angleterre. Si c’est Odegaard, il soulèvera le trophée en tant que capitaine d’Arsenal, qui possède cinq points d’avance sur Manchester City, où Arsenal joue mercredi en sachant que, City ayant joué deux matches de moins, son avantage pourrait s’estomper rapidement.

Si c’est le joueur de City, Haaland, il ajoutera ce prix à plusieurs récompenses individuelles obtenues lors de sa première saison dans le football anglais : Le titre de meilleur buteur de Premier League est quasiment garanti, celui de footballeur de l’année est très plausible.

Martin Odegaard célèbre son but après avoir marqué le deuxième but d'Arsenal lors du match nul 3-3 en Premier League contre Southampton à l'Emirates Stadium le 21 avril 2023. Getty

Tous deux étaient des stars à l’adolescence, poussés dans le sport par des pères qui avaient été joueurs professionnels. Odegaard était exceptionnellement précoce, au centre d’une vente aux enchères impliquant le Bayern Munich, le FC Barcelone et le Real Madrid avant ses 16 ans.

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C’est Madrid qui l’a emporté et, malheureusement pour Odegaard, les Madrilènes étaient alors en train de constituer un trio senior qui allait former l’excellent milieu de terrain le plus durable de la dernière décennie. Aucun gamin, aussi éblouissant soit-il, n’allait creuser un fossé entre Luka Modric, Toni Kroos et Casemiro.

Cela signifiait que le chemin d’Odegaard vers le sommet ne passerait pas par Madrid, mais par un itinéraire qui ressemblait davantage à celui de Haaland – des étapes judicieuses dans la hiérarchie des ligues européennes. Haaland a quitté la Norvège pour la première division autrichienne et le RB Salzburg, avant de rejoindre le Borussia Dortmund, un club de Bundesliga réputé pour sa capacité à former de jeunes talents.

Erling Haaland, de Norvège, célèbre son but contre la Suède lors d'un match de l'Uefa Nations League avec Martin Odegaard, le 5 juin 2022. Reuters

Odegaard s’est épanoui dans le football néerlandais, prêté par Madrid à Heerenveen et Vitesse, et, lors d’un autre prêt, à la Real Sociedad, qui, comme Dortmund, sait comment maximiser le potentiel.

Le grand déclic s’est produit lorsque le manager d’Arsenal, Mikel Arteta, un ancien joueur de la Real Sociedad, a entendu des rapports positifs sur Odegaard, non seulement sur sa vision du milieu de terrain mais aussi sur son professionnalisme irréprochable. Il y a deux hivers, Arteta l’a engagé sous forme de prêt, avant de le titulariser.

Aucune recrue d’Arsenal n’a autant contribué à la réussite d’Arteta dans son premier poste d’entraîneur. Quand Odegaard a fait ses débuts à Arsenal, le club était dans la dernière moitié de la Premier League ; il jouera son 100e match à Arsenal mercredi avec le club en tête, en tant que capitaine, et deuxième derrière Bukayo Saka en termes de buts (12) et de passes décisives (8) pour la saison.

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Ces statistiques représentent le meilleur rendement de la carrière d’Odegaard. Les 32 buts de Haaland en Premier League en 2022/23 battent des records. Lui et son compatriote peuvent sourire des doutes qui planaient sur eux lors de leurs premiers mois en Angleterre.

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Au début de l’année 2021, certains craignaient qu’Odegaard n’ait pas le sang-froid dont Arsenal avait besoin. Mais comme l’a fait remarquer Pep Guardiola, l’entraîneur de City, il donne désormais l’exemple d’une équipe qui « joue un jeu agressif, d’homme à homme, tout autour du terrain ». Il faut défier Arsenal sur ce terrain. Avec la qualité qu’ils ont dans la préparation, sur les deuxièmes ballons. C’est difficile ».

Haaland, qui rejoint un City qui a prospéré sans avant-centre conventionnel, a d’abord été considéré comme une cheville carrée dans un trou rond. Alors que City est en quête d’un triplé, il semble de plus en plus être la pièce qui complète le puzzle.

« Quand vous regardez les chiffres, il n’y a pas de comparaison possible avec qui que ce soit d’autre », a reconnu Arteta, qui s’attend, pour des raisons de condition physique, à être privé de deux de ses concurrents les plus musclés, William Saliba et Grant Xhaka, à l’Etihad.

« Avec Haaland, City a la capacité de jouer de différentes manières. En jouant loin de votre but, ils ont la capacité d’exploiter les espaces libres. En attaquant les blocs bas, ils ont une menace différente parce que c’est maintenant une équipe très physique.

Mise à jour : 26 avril 2023, 2:55 AM

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