L’espoir Muhammad Mokaev promet de nouveaux feux d’artifice à l’UFC Londres après des débuts fulgurants.

Les débuts très attendus de Muhammad Mokaev à l’UFC n’ont duré que 58 secondes.

Le très prometteur poids mouche, qui a obtenu la première place pour le grand retour de l’UFC à Londres en mars, a battu Cody Durden en un clin d’œil à l’O2 Arena, en faisant d’abord tomber son adversaire avec un genou volant, puis en verrouillant une guillotine pour obtenir la victoire par soumission.

Mokaev, âgé de seulement 21 ans, a fait honneur au battage médiatique qui a précédé l’événement. Et même plus.

« C’était incroyable, pour être honnête, un match parfait, une fin parfaite pour les débuts », a déclaré Mokaev. The National alors qu’il se prépare pour une deuxième sortie à l’UFC, une fois de plus à Londres, ce week-end contre le vétéran Charles Johnson.

« J’ai montré que je pouvais frapper, que je pouvais soumettre des gars. Je pense que les adversaires ont regardé ça et se disent maintenant ‘ce n’est pas seulement un lutteur’ – ils s’inquiètent aussi de ma frappe. »

Double champion du monde IMMAF des poids bantam, dont le bilan amateur de 23-0 et le curriculum vitae professionnel de 5-0 reposaient essentiellement sur une lutte prodigieuse, Mokaev avait envoyé un message à la division des poids mouche. On peut même dire qu’il a envoyé un message au sport.

Il est maintenant impatient de construire sur cet arc électrique. Entre sa première apparition à l’UFC et la seconde à venir, Mokaev a passé un certain temps à l’American Top Team (ATT) aux États-Unis, s’entraînant dans la célèbre écurie avec des athlètes comme Alexandre Pantoja, 4e poids mouche, Su Mudaerji, 12e poids, et Pedro Munhoz, poids bantam.

La montée en puissance du talent devrait être évidente ce week-end. La confiance aussi.

« J’ai toutes les mêmes compétences, mais mon esprit est plus fort », dit Mokaev. « Mentalement, je me suis beaucoup amélioré parce que j’ai affronté les trois meilleurs gars de ma division. Je leur ai donné des rounds durs ; ils n’avaient jamais vu ces rounds auparavant. Ils savent quelle est ma puissance. J’ai donc toute confiance dans le fait que je peux dépasser Charles Johnston.

« Je crois que je peux finir ces gars, pour être honnête. Je suis de retour dans la division des poids mouche ; mars était mon premier combat en quatre ans chez les poids mouche. Je me sens donc très fort et puissant pour cette division.

« Maintenant, je veux montrer mes compétences davantage, peut-être au premier round et ensuite finir au second. Parce que je veux que les gens sachent qu’il ne s’agit pas de battage médiatique, mais de compétences et de la conviction que j’ai. »

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Bien sûr, la vie a changé depuis son arrivée fracassante à l’UFC, avec de nouveaux sponsors – Mokaev est représenté par Paradigm Sport, la même agence qui s’occupe de Conor McGregor et d’Israel Adesanya – et plus de reconnaissance partout où il va.

A son crédit, cependant, Mokaev prend tout cela à bras le corps.

« Beaucoup de gens me reconnaissent maintenant », dit-il. « Beaucoup de gens savaient que j’existais, mais ils pensaient que ce n’était que du battage médiatique, qu’il ne combattait que des amateurs. Mais maintenant, les gens commencent à y croire.

« Mais je ne fais que suivre mon objectif, je ne crois plus à ce genre de choses. Ma carrière n’a pas été super-explosive juste après mes débuts – elle s’est développée lentement à chaque combat. J’essaie simplement de rester humble, car je sais que si je perds, personne ne s’intéressera à moi. C’est pourquoi je reste concentré sur ma carrière. »

Johnson, alors, forme la prochaine étape de cette trajectoire abrupte.

« J’ai déjà rencontré beaucoup de mes adversaires sur la scène amateur et en salle par le passé, cela ne m’affecte pas », affirme Mokaev. « Je peux m’entraîner avec eux, je peux les combattre, mais en combat je suis plus dangereux qu’à l’entraînement.

« Le gars est vieux [31, with an 11-2 pro record], il est champion de la LFA, il a déjà participé à cinq rounds, il est en forme, bon cardio. Mais quand je mets la lutte et le grappling ensemble, il va être épuisé. Parce que c’est un cardio différent. »

Avec cette victoire, Mokaev pense qu’il va faire un bond dans le classement des poids mouche. Il n’hésite jamais à s’en prendre à ses adversaires déjà présents sur cette échelle, mais convaincre quelqu’un de mordre à l’hameçon s’est avéré un peu difficile jusqu’à présent.

« La dernière fois, ils m’ont proposé des gars du top 15, et personne n’a accepté », dit-il. « Mais maintenant, je serai effectivement dans le top 15, donc ils n’auront pas d’autre choix que de se battre contre moi. Tout le monde va m’appeler. »

En théorie, plus de course.

« Ils peuvent courir », dit Mokaev. « Mais ils ne peuvent pas se cacher. »

Pour cela, Abu Dhabi est une plateforme parfaite pour attirer un prétendant dans la lumière. L’UFC revient dans la capitale le 22 octobre, avec une carte rapidement remplie à l’UFC 280, avec en tête d’affiche le combat pour le titre vacant des poids légers entre Charles Oliveira et Islam Makhachev.

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Comme Makhachev, Mokaev est né au Daghestan, mais il se bat depuis Manchester, en Angleterre, où il s’est réfugié à l’âge de 12 ans. Désireux de rester actif, il a entouré sur le calendrier septembre, ou octobre, ou Madison Square Garden en novembre.

Abou Dhabi a certainement un attrait particulier : non seulement en raison de ses racines, mais Mokaev attribue une grande partie de son ascension au prince de Bahreïn, le cheikh Khalid bin Hamad Al Khalifa. Avant l’UFC, il concourait régulièrement dans la Brave Combat Federation, basée à Bahreïn.

« Abu Dhabi serait incroyable parce que Sheikh Khalid et Sheikh Nasser… [bin Hamad Al Khalifa] viendraient, » dit Mokaev. « J’aurais un soutien incroyable là-bas, notamment parce que j’ai combattu à Bahreïn à de nombreuses reprises. Avec eux dans mon coin, tout Abu Dhabi serait derrière moi.

« Et, quand j’étais enfant, j’ai regardé beaucoup d’émissions sur l’Islam et les [retired former lightweight champion Khabib Nurmagomedov’s] combats – ils sont de grands modèles pour la jeune génération. Ce serait un plaisir d’être sur la même carte ».

Azhar Muhammad Saul, associé et vice-président senior chez Paradigm, souligne le lien avec la région.

« Muhammad était impatient de reprendre le combat après l’UFC Londres en mars, et ce sera un autre bon test pour lui », dit-il. « Ayant passé du temps avec nous à Dubaï plus tôt dans l’année, je sais à quel point la région est derrière lui et son histoire inspirante. »

Abu Dhabi serait logique pour le combat n°3 de l’UFC. Quant aux adversaires potentiels, Mokaev cite Jeff Molina, Tim Elliott, Matt Schnell et Alex Perez comme candidats. Ils sont classés respectivement 14e, 10e, 8e et 6e chez les poids légers.

Il est clair que Mokaev a l’intention de réaliser son rêve de devenir le plus jeune champion de l’histoire de l’UFC – Jon Jones détient cette marque, à 23 ans – et parle avec clarté et conviction que la route est effectivement pavée d’or.

« Je pense que je suis plus près du but que je ne l’avais prévu », déclare Mokaev, sans ambages.

Mais d’abord, samedi soir, l’O2 Arena, et la scène de ses débuts où il a tenu ses promesses.

« Je sais qu’il sera diffusé tard à Abu Dhabi, mais le soutien que je reçois signifie beaucoup », dit Mokaev.

Et de toute façon, ceux qui regarderont la télévision samedi soir auront apparemment un autre plaisir.

« A quoi s’attendre ? » Mokaev conclut : « Une arrivée au second tour. »

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