La prudence est de mise alors que les sociétés minières s’intéressent aux minéraux critiques sous la forêt boréale du Québec

MONTRÉAL – Environ un million de kilomètres carrés du Québec sont couverts de forêt boréale, soit environ 70 % de la province. Dans le Nord, où les écosystèmes sont moins susceptibles d’avoir été altérés par l’activité humaine, ces forêts accumulent et séquestrent d’immenses quantités de carbone depuis des siècles.

« Dans le milieu boréal, la forêt se décompose très lentement, encore plus lentement que sous les tropiques », explique Xavier Cavard, titulaire d’une chaire de recherche en gestion du carbone forestier à l’Université du Québec en Abitibi-Témiscamingue. Cela signifie qu’au lieu d’être libéré dans l’environnement sous forme de dioxyde de carbone, le carbone reste dans le sol sous forme de matière organique morte. « En effet, comme la forêt boréale a une surface énorme, elle joue un rôle majeur dans la séquestration du carbone au niveau mondial », a déclaré M. Cavard.

Alison Munson, professeur d’écologie forestière à l’Université Laval, a déclaré que la quantité de carbone piégée dans les sols autour de la baie James doit être un facteur à prendre en compte lorsque des projets d’extraction de ressources sont envisagés. « Avant d’exploiter cette région, nous devons non seulement tenir compte de la forêt mais aussi des sols », a-t-elle déclaré.

C’est ce qui se cache sous ces sols – y compris des minéraux essentiels comme le lithium utilisé pour fabriquer des piles – qui attire l’attention des sociétés minières sur la région. À l’heure actuelle, il existe près de 400 projets d’exploration minière dans la forêt boréale d’Eeyou Istchee, les terres traditionnelles des Cris de la Baie James. On ne sait pas combien d’entre eux déboucheront sur des mines en exploitation dans les années à venir, mais le potentiel existe et le gouvernement veut en tirer parti.

La Grande Alliance, un protocole d’entente signé en 2020 entre le gouvernement du Québec et la Nation crie, prévoit la construction d’environ 700 kilomètres de chemin de fer, d’un port en eau profonde et de centaines de kilomètres de nouvelles routes et lignes électriques à travers la forêt pour permettre aux sociétés minières d’accéder aux minéraux essentiels.

La construction de routes et le défrichage des terres pour construire des mines libéreront du carbone stocké depuis des siècles, mais les quantités restent inconnues. « L’exploitation minière sera-t-elle suffisante pour affecter les fonctions de l’écosystème, comme la séquestration du carbone ? ». s’interroge Cavard. « Il est difficile de le dire à ce stade, mais nous devons être vigilants ».

Henri Jacob, militant écologiste et président du groupe Action boréale, estime que les représentants de la nation crie et du gouvernement québécois qui font la promotion de La Grande Alliance doivent éviter de « commettre les mêmes erreurs qu’en Abitibi ». Dans cette région du nord-ouest du Québec, l’industrie minière a arraché la forêt boréale « sans se soucier des générations futures » et a pris « possession de 40 % du territoire », dit-il.

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« Ce que nous voyons aujourd’hui, ce sont les parcs à résidus (…) les résidus qui vont souvent dans les cours d’eau avec des métaux lourds, et d’autres produits chimiques et d’autres matériaux, ce qui provoque souvent la dégradation importante de l’environnement, dans certains cas de façon irréversible », a déclaré Jacob, ajoutant : « Nous devons développer l’exploitation minière de façon plus intelligente. »

Il a déclaré que l’extraction de minéraux essentiels pour fabriquer des batteries et des véhicules électriques sans émissions semble être un avantage évident pour l’environnement. « On oublie de mentionner que pour les construire, il faudra exploiter des mines, que ce soit en Abitibi ou plus au nord, ce qui génère beaucoup de dioxyde de carbone lors de l’exploitation », a-t-il dit. « De plus, après l’exploitation, il n’y a plus de biodiversité sur le site minier ».

Munson affirme qu’il est impossible d’échapper au fait que la transition énergétique nécessitera des minéraux essentiels. « Si nous voulons atteindre les objectifs climatiques et les délais que nous nous sommes fixés pour ne plus vendre de véhicules à essence, cette transition devra être relativement rapide et, pour l’instant, les technologies disponibles nécessitent l’extraction de lithium », a-t-elle déclaré.

Les environnementalistes s’inquiètent également pour la faune et la flore qui ont élu domicile dans la forêt boréale. M. Jacob souligne qu’en Abitibi et dans d’autres régions, l’industrie forestière a enlevé une grande partie de la forêt ancienne pour la remplacer par des arbres plus jeunes, privant ainsi le caribou de son habitat et de sa nourriture. Les chemins forestiers constituent l’une des plus grandes menaces à la survie du caribou, car ils facilitent le déplacement des loups et d’autres prédateurs. L’écologiste espère que les promoteurs de La Grande Alliance prévoient de fermer les routes après les opérations minières, afin que « les animaux et les plantes puissent revenir à la vie. »

M. Cavard convient que les nombreuses routes prévues par La Grande Alliance pour permettre aux compagnies minières d’exploiter la partie nord de la forêt boréale représentent « un enjeu majeur » pour le caribou, qui est, selon lui, extrêmement sensible à la fragmentation de son habitat. « En 2023, on pourrait penser que c’est le genre de choses qu’on chercherait à éviter au Québec », dit-il.

Le troupeau de caribous des bois de Nottaway, dont l’habitat s’étend sur les terres ancestrales des Cris de la baie James, a été estimé à 282 individus dans le plus récent inventaire, soit une baisse de 8 % par rapport aux 308 de 2016. Toutefois, les modèles scientifiques utilisant la télémétrie par satellite fournissent des estimations plus pessimistes. Carl Patenaude-Levasseur, directeur exécutif de la coordination de la gestion de la faune au ministère de l’Environnement du Québec, affirme que le déclin du troupeau au cours des six dernières années pourrait se situer entre huit et 28 pour cent.

Éviter l’extinction du caribou forestier est l’une des préoccupations des promoteurs de La Grande Alliance, du moins sur le papier.

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Un rapport intermédiaire sur les impacts environnementaux de La Grande Alliance indique que « la capacité de s’assurer que ces infrastructures ne provoquent pas de développement dans des zones sensibles sur le plan environnemental et culturel ou qu’elles augmentent le risque pour les espèces vulnérables est d’une grande importance pour éviter les conflits entre le développement et toutes les communautés. »

Le rapport de la Société de développement autochtone de la Baie James et de la Société de développement crie indique que 54 mammifères terrestres, 184 espèces d’oiseaux et 16 espèces protégées, comme le béluga, le caribou et l’ours polaire, fréquentent la zone d’étude, qui s’étend entre les villes de Matagami à l’ouest, Whapmagoostui au nord et Mistissini à l’est.

À l’automne, la grande chef crie Mandy Gull-Masty a déclaré à la EssonneInfo que la protection des espèces et des terres ainsi que les pratiques culturelles cries seraient primordiales dans la mise en œuvre de La Grande Alliance. Elle a déclaré que le développement proposé ne reste « qu’un protocole d’entente » et qu’une fois les études terminées, le peuple cri sera à nouveau consulté « avant de décider des prochaines étapes. »

Une partie du protocole d’entente assure la création d’un système d’aires protégées qui couvrira 30 % du territoire cri d’ici 2030. « Les Cris délimiteront donc ce qu’ils veulent protéger pour leur chasse et leur patrimoine culturel », a déclaré M. Munson, de l’Université Laval. « Le caribou est vulnérable, mais ce sont eux qui ont les meilleures connaissances sur la façon de le protéger ».

Selon elle, si l’alliance se concrétise, elle pourrait servir de modèle aux communautés autochtones d’autres régions du pays qui n’ont pas le contrôle des activités industrielles sur leur territoire.

La EssonneInfo a demandé une entrevue avec un représentant de La Grande Alliance concernant l’impact potentiel du projet sur la biodiversité ainsi que la capacité de la forêt boréale à contrer le changement climatique par la séquestration du carbone.

Le porte-parole de La Grande Alliance, Samuel Lessard, a refusé, disant qu’il préfère attendre les résultats finaux des études de faisabilité, qui sont attendus dans les prochaines semaines.

Ce reportage de La EssonneInfo a été publié pour la première fois le 8 février 2023.

Stéphane Blais a reçu le soutien de la Fondation Michener, qui lui a attribué une bourse de journalisme d’investigation Michener-Deacon en 2022 pour réaliser un reportage sur l’impact de l’extraction du lithium dans le nord du Québec.

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