Pas de fin de conte de fées pour Ben Stokes, l’Afrique du Sud bat l’Angleterre en ouverture de la série.

Ben Stokes n’a pas connu de fin de conte de fées dans le domaine du cricket international d’un jour à domicile, car il a failli à la batte et à la balle à Chester-le-Street, alors que l’Afrique du Sud a donné le coup d’envoi des Royal London Series avec une victoire de 62 tours.

La 105e et dernière apparition de Stokes en ODI n’est pas celle dont il se souviendra pour sa propre contribution. Il a joué cinq tours de batte pour 44 courses avant d’être éliminé pour cinq points.

Mais la poignée d’ovations qu’il a reçues d’une foule à guichets fermés a été un rappel touchant de l’héritage durable du héros de la Coupe du monde.

Après avoir perdu quatre de leurs six matchs contre l’Inde ce mois-ci, les malheurs de la balle blanche de l’Angleterre sous la houlette de son nouveau capitaine Jos Buttler se sont poursuivis avec une défaite cuisante de Rassie van der Dussen qui a réalisé son meilleur score en carrière (134).

Après avoir demandé aux hôtes de jouer sous une chaleur de 37ºC, les Proteas ont réalisé un score de 333 pour cinq – leur nouveau record dans les conditions anglaises – alors que van der Dussen a partagé des records avec Janneman Malan (57) et Aiden Markram (77).

L’Angleterre a été éliminée pour 271 points, les 86 points de Joe Root étant une note de bas de page de grande classe mais sans conséquence.

L’Angleterre a été léthargique dans ces conditions oppressantes, le débutant Matthew Potts n’ayant réussi que quatre tours de batte avant de succomber à la chaleur et de passer le reste de la partie à récupérer.

On attendait beaucoup d’Adil Rashid, de retour après avoir accompli le pèlerinage du Hajj à Makkah, mais il a été tenu à l’écart alors que l’Afrique du Sud a utilisé ses 10 tours de batte pour 63.

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Les touristes ont battu avec détermination tout au long du match, sans jamais se ruiner mais en accumulant un score élevé.

Van der Dussen a donné le ton avec son coup d’ancrage, marquant seulement 40 de ses courses dans des limites et se faufilant entre les souches pour les 93 autres.

Il était aussi reconnaissant pour les pauses accrues que l’attaque anglaise fatiguée, avec des packs de glace, des serviettes trempées et des parasols pour garder les joueurs au frais.

L’absence de Potts a laissé l’Angleterre avec des dépassements à trouver et alors que Stokes aurait aimé prendre le relais, il a fait la grimace pendant deux périodes inconfortables qui n’ont fait que souligner les raisons de sa sortie précoce.

Au lieu de cela, ce sont les effets mixtes de Liam Livingstone qui ont permis aux deux meilleurs marqueurs de s’exprimer, avec un bowling propre pour van der Dussen et un holing out pour Markram en l’espace de trois livraisons.

Sam Curran, Moeen Ali et Brydon Carse en ont pris un chacun.

L’Angleterre a battu des totaux supérieurs à 334 à cinq reprises, mais certains des résultats obtenus depuis qu’Eoin Morgan a passé les rênes à Buttler ce mois-ci ont donné l’impression que la tâche était considérable.

Les ouvreurs Jason Roy et Jonny Bairstow sont difficiles à intimider et ils ont épluché 102 pour lancer la poursuite dans un 14e stand de siècle record.

Mais malgré un premier six de Roy, un de plus que l’Afrique du Sud n’a réussi dans son tour de batte, ils n’ont jamais vraiment dominé le bowling comme ils aiment le faire.

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Les plans de l’Afrique du Sud ont été perturbés lorsque Andile Phehlukwayo a été accidentellement heurté par le capitaine Keshav Maharaj.

Mais alors que l’Angleterre devait faire face à la perte de Potts, l’Afrique du Sud a pu faire appel à Dwaine Pretorius comme remplaçant en cas de commotion.

L’Angleterre avait besoin d’un de ses deux meilleurs joueurs pour faire un gros coup. Les deux ont été coupés court, Roy faisant un holing out sur Maharaj pour un 43 non réalisé et Bairstow lbw pour 63 en essayant de balayer Markram.

C’est ainsi que Stokes est entré en scène pour son dernier match de l’ODI. Il a reçu un accueil enthousiaste qui s’est répété 11 balles plus tard alors qu’il retournait au pavillon.

Il n’en a rassemblé que cinq avant qu’un revers ne tourne mal, le plaquant devant les souches.

Il a brièvement envisagé de faire appel au DRS dans une ultime tentative pour prolonger son séjour, mais il s’est ravisé et a quitté la scène d’un air résigné.

Root s’est mis à compiler un joli caméo, rempli de douzaines de coups classiques, deux grands coups pour six et sa nouvelle rampe inversée préférée au-dessus du troisième homme. Mais le reste de l’ordre intermédiaire s’est écrasé et a brûlé.

Buttler et Moeen Ali ont été défaits par l’effet de Tabraiz Shamsi, Livingstone a traîné Lungi Ngidi dans ses souches et avec 119 besoins dans les 10 derniers overs, le jeu était déjà perdu.

Anrich Nortje a conclu le match en prenant les quatre derniers guichets, en battant Root puis en éliminant la queue.

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