Lisandro Martinez apporte un « esprit guerrier » avec une touche d’élégance à Manchester United

Lisandro Martinez aime raconter l’histoire d’un tournant crucial dans sa carrière. Il venait tout juste d’entrer dans l’adolescence et, de son propre aveu, il avait des tendances capricieuses, une vision floue de ce qui devait être ses priorités.

C’est un jeune footballeur talentueux, mais il hésite à se consacrer à cette voie si cela doit l’éloigner de chez lui.

Sa famille l’a donc aidé à trouver un emploi occasionnel sur un chantier de construction dans sa ville natale de Gualeguay, en Argentine. Il se présente pour son premier jour – longtemps après le début prévu à 6 heures du matin. Une leçon avait été servie, comme prévu.

Mon père m’a dit : « Tu ne vois pas que ce n’est pas pour toi ? Ressaisis-toi et va à Rosario' », a déclaré Martinez dans une interview avec Efe. « Je n’oublierai jamais ça. »

A Rosario, un apprentissage chez les Newell’s Old Boys, un club historique, l’attendait. Il a quitté Gualeguay pour l’accepter, supportant le mal du pays, obligé de devenir soudainement indépendant, et s’embarquant dans un voyage réussi qui a accosté à Manchester United.

Le maçon en herbe d’il y a une dizaine d’années est maintenant parfois surnommé « le boucher », un surnom qui le fait sourire, sans se rappeler qui, à l’Ajax – le club qu’il vient de quitter pour plus de 50 millions d’euros pour rejoindre United – l’a surnommé ainsi pour la première fois.

Lisandro Martinez, à gauche, retrouve son ancien entraîneur de l'Ajax Erik ten Hag à Manchester United. EPA

Il comprend pourquoi ils ont pu agir de la sorte. Martinez est un défenseur dur et intransigeant, même s’il serait erroné de le dépeindre comme téméraire.

Il n’a purgé qu’une seule suspension d’un match au cours de ses trois saisons à Amsterdam et il faut remonter quatre ans et demi en arrière pour retrouver son seul carton rouge en équipe nationale, sous les couleurs de Defensa y Justicia, le club de Buenos Aires qu’il a rejoint en provenance de Newell’s et où l’Ajax l’a repéré et recruté à 21 ans.

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Depuis, son principal guide est Erik ten Hag, le manager de United, dont l’enthousiasme pour les footballeurs ayant le même passé Ajax que lui est une caractéristique de sa première fenêtre de transfert dans son nouveau poste intimidant.

Martinez s’est développé de manière impressionnante en Eredivisie néerlandaise et en Ligue des champions, où ses duels avec Erling Haaland, lors de la victoire 4-0 de l’Ajax sur le Borussia Dortmund en phase de groupes la saison dernière, ont fait partie des performances qui ont attiré l’attention.

Lisandro Martinez avec le prix du joueur de l'année de l'Ajax après avoir remporté l'Eredivisie néerlandaise 2021/22. AFP

À l’Ajax, il n’a pas eu la tâche facile puisqu’il est arrivé aux Pays-Bas le même été 2019 que Matthijs de Ligt, le jeune défenseur central prodige du club amstellodamois, qui avait été vendu à la Juventus.

Si le parcours de De Ligt est une indication de la distance, et même de la vitesse, à laquelle un jeune défenseur imposant peut progresser depuis la rampe de lancement de l’Ajax, alors United et Martinez devraient être encouragés.

De Ligt mettait lundi la dernière main à son transfert au Bayern Munich, pour une somme qui pourrait atteindre 80 millions d’euros. Cela porterait le total de ses frais de transfert en carrière à plus de 155 millions d’euros. De Ligt aura 23 ans le mois prochain.

Martinez est plus âgé d’un an et a un corps plus robuste. Et, notamment, il est plus petit de stature. Avec ses 1,75 m, il n’est pas un défenseur central surdimensionné.

Mais il a un bon élan, a travaillé dur sur son jeu aérien et, malgré sa réputation de tacle dur, est un utilisateur élégant et sûr du ballon, apprécié par Ten Hag pour ses passes précises et sûres, en particulier du pied gauche. Il est également polyvalent, capable d’évoluer à la base du milieu de terrain ou au poste d’arrière latéral.

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Evaluation de la saison 2021/22 de Manchester United

Son premier défi à United sera de trouver un rôle dans une équipe qui, au cours des deux derniers étés, a acquis d’autres défenseurs centraux coûteux, Harry Maguire et Rafael Varane. Malgré la forme mitigée de Maguire en 2021/22, ces deux-là se considèrent comme les premiers choix avant la nouvelle campagne.

« Il doit s’adapter à un nouveau pays, un nouveau club, de nouveaux coéquipiers », a déclaré Ten Hag lundi, saluant un joueur qu’il a poussé durement pour amener à United, repoussant l’intérêt d’Arsenal, entre autres. « Beaucoup de choses seront différentes pour lui. La Premier League est d’une intensité élevée, avec beaucoup de défis. »

La relation forte et établie avec le manager, serait, selon Ten Hag, « un avantage. Il connaît certaines idées ».

« C’est un guerrier. Il a une attitude, un esprit de combat », a ajouté Ten Hag, qui retrouvera Martinez lorsque celui-ci et la plupart des joueurs reviendront en Angleterre après leur tournée d’été en Australie, où ils joueront contre Crystal Palace mardi, puis Aston Villa le week-end.

« Il apporte de l’agressivité dans le jeu – dans le bon sens du terme. Je pense que nous en avons besoin. Mais il est aussi habile et il sait manier le ballon. Je pense que les fans vont l’admirer. »

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