Akif Raja veut rendre les Émirats arabes unis et sa mère fiers de lui après un départ fulgurant.

La DP World International League T20 n’a que 40 heures d’existence, mais elle a déjà livré sa première bonne nouvelle pour le cricket émirien.

On aurait pu pardonner à Akif Rafa d’être un peu étourdi alors qu’il partageait une zone d’observation avec des coéquipiers comme Joe Root, Rovman Powell et Robin Uthappa lors de la somptueuse cérémonie d’ouverture de vendredi.

Après tout, il s’agissait de loin du cricket le plus médiatisé qu’il ait goûté au cours des six années qui ont suivi son départ de Lahore, sa ville natale, pour un emploi de magasinier à Abu Dhabi.

Le mois dernier encore, le Pakistanais de 30 ans avait été un lanceur net pour l’Angleterre lorsqu’elle s’entraînait à Dubaï.

Il a eu une carrière internationale modeste jusqu’à présent, y compris cinq ODI, trois T20I, plus environ 18 mois à porter les boissons pour ses coéquipiers de l’équipe nationale des EAU.

Ainsi, lorsqu’il s’est vu lancer la balle alors que son équipe Dubai Capitals s’apprêtait à défendre 188 contre Abu Dhabi Knights Riders, avec des milliers de personnes dans les tribunes et potentiellement des millions de téléspectateurs, la nervosité était palpable.

« C’est une grande ligue pour nous », a déclaré Raja après que son équipe ait remporté une victoire confortable pour ses débuts au Dubai International Stadium.

Akif Raja des Capitals après avoir pris le guichet de Brandon King des Knight Riders. Chris Whiteoak / The National

« Nous sommes des joueurs associés, et pas célèbres dans le monde. Mais je me suis sentie célèbre lorsque j’ai lancé la première balle.

« J’étais très excité. Mon premier match, et j’ai eu mon premier guichet. J’ai juste essayé de jouer sur les souches et de me concentrer sur la bonne longueur. »

Avec seulement sa deuxième livraison, il a provoqué un bord de Brandon King, le batteur jamaïcain, qui a été facilement pris au guichet par Uthappa, le vétéran de l’Indian Premier League.

Raja était manifestement prêt pour cela, puisqu’il avait déjà une routine de célébration chorégraphiée. Il se tenait debout avec un bras en l’air, et l’autre couvrant sa bouche.

« Je jouais en D10 [a UAE domestic 10-over competition]et je me suis un peu battu avec un gars », a expliqué Raja.

« C’est mon bon ami maintenant, mais après ça, les arbitres m’ont appelé et m’ont dit que je ne devais pas faire ça – même si ce n’était pas ma faute.

« Après ça, j’ai appelé ma mère. Elle m’a dit : ‘S’il te plaît, Akif, ne fais pas ça. Garde le silence et concentre-toi sur ton cricket. Donne tes réponses avec ta batte et ta balle’.

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« C’est pourquoi j’ai fait cette célébration. Cela signifie : le silence n’est pas vide, il est plein de réponses. »

Raja a toujours suivi les conseils de sa mère, Nasreen Akhtar. Après tout, c’est la principale raison pour laquelle il est un joueur de cricket.

Son père, Raja Arif Ullah Khan, était contre l’idée que son fils poursuive une carrière aussi précaire.

« Avant, il n’aimait pas le cricket », dit Raja. « Il disait : ‘Nous n’avons pas beaucoup d’argent, le cricket n’est pas pour toi’. J’ai juste dit, ‘Papa, s’il te plaît, donne-moi une chance, je veux jouer au cricket’.

« Il m’a dit de ne pas jouer, mais ma mère m’a toujours soutenu. Elle m’a dit : « Ne t’inquiète pas, continue. Continue à jouer au cricket et ne te concentre pas sur ce que ton père dit. Laisse-le dire ce qu’il dit’. »

Après avoir disputé un match de cricket de première classe dans le Qaid-e-Azam Trophy du Pakistan, Raja a décidé, il y a six ans, de mener une nouvelle vie, plus sûre financièrement, aux Émirats arabes unis.

Il a pris un emploi au New Medical Centre dans la capitale des EAU. Il a déménagé à Sharjah après avoir obtenu un nouveau poste chez MGM grâce à ses performances au cricket.

Peu de temps après, il a attiré l’attention de l’équipe nationale. Il a fait un impact décisif lors de ses débuts aux Émirats arabes unis contre l’Irlande dans un T20I en 2022, mais ses chances ont été limitées depuis.

« J’ai été blessé et j’ai manqué la Coupe du monde T20. [in Australia in October] », a-t-il déclaré.

« C’était mon rêve de participer à la Coupe du monde, mais cela fait partie de la vie. Alhamdulillah, je suis très heureux de faire partie de l’ILT20 avec les Dubai Capitals. Ils ont organisé des essais à Dubaï, j’ai très bien joué au bowling et ils m’ont choisi. »

Peut-être que quelques conseils des célèbres amis qu’il s’est fait en s’entraînant avec James Anderson, Jofra Archer et les Lions d’Angleterre lors de leur camp d’entraînement à The Sevens, à Dubaï, à la fin de l’année dernière, l’ont aidé.

« Jofra Archer m’a beaucoup guidé », a déclaré Raja. « Il m’a dit que j’étais assez bon. Il m’a juste suggéré de me concentrer sur ma ligne, d’essayer de jouer de guichet à guichet et de frapper les souches. »

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Malheureusement, l’émergence de Raja dans l’ILT20 est arrivée trop tard pour impressionner son père. Raja Arif est mort de Covid alors que son fils jouait au cricket à Dubaï.

« Je jouais en D10 quand j’ai appris la nouvelle de la mort de mon père », a-t-il déclaré. « Je n’ai pas pu aller au Pakistan après sa mort. J’en suis très triste. »

Après sa performance édifiante du vendredi soir, les pensées de Raja sont immédiatement revenues à la maison.

« Avant le début du match, j’ai parlé avec ma mère », a-t-il dit.

« Elle m’a donné beaucoup de confiance. Elle est très heureuse que je fasse partie de l’ILT20. Pour être honnête, quand je ne joue pas dans le onze de départ, elle est toujours très contrariée.

« Parfois, elle pleure beaucoup. Elle ne connaît pas grand-chose au cricket, elle veut juste me voir devant les caméras.

« Après ce soir, je sais qu’elle va pleurer. Quand je l’appellerai sur l’appel vidéo, il y aura des larmes. C’était son rêve pour moi de jouer pour le Pakistan.

« Je n’ai pas eu cette chance là-bas, mais Alhamdulillah, j’ai eu ma chance aux EAU. Elle était très heureuse que je fasse partie du T10 d’Abu Dhabi, et maintenant elle est heureuse que je fasse partie de l’ILT20. »

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