La hiérarchie de l’Ouest londonien bouleversée par le choc entre Chelsea et Fulham.

L’histoire raconte que lorsque Roman Abramovich, le milliardaire d’origine russe qui allait transformer le football anglais, était prêt à finaliser l’achat de Chelsea il y a un peu moins de 20 ans, il a eu un moment d’inquiétude tardif. Son avion arrivait à Londres et il aperçut un stade sous la trajectoire de vol, non loin de l’aéroport d’Heathrow.

Il avait l’air vieux et peu prestigieux. Et plutôt petit. Il a apparemment craint pendant un moment que ce soit une vue aérienne peu flatteuse de sa nouvelle propriété potentielle.

Abramovich a été assuré que, non, l’arène usée et fatiguée n’était pas Stamford Bridge, où il allait être chanté par les fans pendant les deux prochaines décennies. On ne sait toujours pas si c’est le Craven Cottage de Fulham ou le Griffin Park de Brentford que l’ancien propriétaire de Chelsea a contemplé, peu impressionné par sa taille et son aspect démodé.

Cela semble bien loin maintenant. Pour les nouveaux propriétaires de Chelsea, qui ont repris le club l’année dernière après que les sanctions du gouvernement britannique contre les entreprises et les individus liés à la Russie aient obligé à vendre le club, la vue d’en haut et de l’intérieur de l’ouest de Londres est très différente.

Brentford, qui, il y a 20 ans, se trouvait en troisième division du football anglais, est aujourd’hui un club ambitieux de Premier League qui bénéficie d’un nouveau stade élégant, à un kilomètre – et à des années-lumière en termes d’installations – de Griffin Park.

Fulham, en première division après trois ans d’allers-retours en Championship, est toujours à Craven Cottage, mais son charme pittoresque est désormais complété par une toute nouvelle tribune qui s’élève près de la Tamise.

Vu de Stamford Bridge, tout proche, les deux sites présentent des aspects qui susciteraient l’envie. Bien que le stade de Chelsea soit beaucoup plus grand que ceux de Brentford ou de Fulham, les propriétaires du club, anciens et actuels, rêvent d’une capacité bien supérieure aux quelque 40 000 places actuelles, mais ils sont confrontés à un certain nombre de difficultés pratiques pour l’agrandir ou le déplacer.

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Plus urgent encore, Chelsea se trouve dans la position inconfortable et peu familière de regarder Fulham et Brentford non pas d’en haut, mais d’en bas, dans la hiérarchie du classement. Chelsea, champion d’Europe 2021, occupe la 10e place de la Premier League, une place en dessous de Brentford, et trois places et trois points derrière un Fulham en pleine confiance, qui accueille son rival le plus proche jeudi.

Chelsea n’est pas du tout en forme. Ce week-end, ils ont été éliminés de la FA Cup, battus 4-0 par Manchester City, qui avait également éliminé Chelsea de la League Cup au moment le plus précoce de l’entrée des clubs d’élite dans ce tournoi à élimination directe.

Manchester City 4-0 Chelsea : Notes des joueurs

Chelsea, qui a limogé Thomas Tuchel en septembre et a débauché Graham Potter de Brighton pour le remplacer, n’a gagné qu’une seule fois lors de ses six dernières sorties en championnat. A 10 points des quatre premiers, ils commencent à considérer que leur meilleure chance de participer à la Ligue des champions la saison prochaine est de se qualifier en tant que tenant du titre. Ce n’est pas gagné. Ils rencontreront le Borussia Dortmund en huitième de finale le mois prochain pour une place en huitième de finale qui sera bien remplie avec des équipes en meilleure santé que la leur.

Dans cette crise grandissante, on cherche des sauveurs en puissance. M. Potter a reçu l’assurance que sa position est sûre et que d’ici la fin de la période de transfert, une équipe déséquilibrée, blessée mais encore chère sera considérablement renforcée.

Joao Felix, 23 ans et il n’y a pas si longtemps le deuxième adolescent le plus cher de l’histoire du football, a confirmé son arrivée en tant que joueur de Chelsea mercredi, la quatrième signature de la fenêtre de transfert d’hiver.

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Chelsea a prêté le Portugais à l’Atletico Madrid jusqu’en mai pour un montant de plus de 10 millions d’euros, et couvrira son salaire mais sans option d’achat. L’Atletico, qui souhaite que Félix prolonge son contrat avec le club espagnol d’un an jusqu’en 2027, veut conserver ce qu’il considère comme un actif très vendable, un joueur pour lequel il a investi 111 millions d’euros lors de son transfert de Benfica en 2019.

Mais Felix a poussé pour cette sortie de janvier, même temporaire, avec sa relation avec l’entraîneur principal de l’Atletico Diego Simeone – et plus précisément la tactique de Simeone axée sur la sécurité – de plus en plus tendue.

Il reste à voir si Potter, un entraîneur imaginatif et progressiste, peut stimuler la créativité de Felix et si le joueur a l’impact rapide requis par Chelsea. « Il peut faire la différence », a déclaré Potter, « un joueur de qualité qui donne un coup de pouce à tout le monde, quelqu’un qui peut s’imposer dans un match. C’est une belle addition et j’ai hâte de travailler avec lui. »

Mais Potter a également prévenu : « Ce n’est pas une seule personne qui résout vos problèmes. Vous devez réparer l’équipe, mieux attaquer, créer plus d’occasions. »

En regardant à travers West London les hôtes de ce soir, sur quatre victoires en quatre depuis la pause pour la Coupe du monde, il a vu un Fulham « qui joue avec courage et personnalité » alors que son équipe « n’est pas dans un top, top moment, en train de souffrir. »

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