Polarisant, prolifique et juste à côté de la grandeur de Messi et Ronaldo.

L’annonce faite lundi par Gareth Bale de sa retraite footballistique met un terme à une carrière riche en trophées et en moments forts, mais laisse aussi planer la question de savoir s’il a vraiment atteint les sommets dont son talent était capable.

D’emblée, reconnaissons que Bale peut légitimement prétendre au titre de plus grand exportateur de football britannique. Son transfert au Real Madrid en 2013, un record mondial, est le fruit de trois années passées à Tottenham Hotspur, où il est passé du statut d’adolescent timide, arrière gauche sans victoire lors de ses 24 premiers matches, à celui d’attaquant téméraire dont les buts ont mené les Spurs en Ligue des champions.

En mai 2006, le plus jeune débutant du Pays de Galles est devenu son leader talisman incontesté lorsque la principauté s’est qualifiée pour l’Euro 2016, un premier tournoi majeur depuis près de 60 ans. Il a ensuite mené son pays jusqu’aux demi-finales en France et s’est qualifié pour deux autres grands tournois, dont la Coupe du monde de l’année dernière au Qatar.

Il prend sa retraite en tant que meilleur joueur et meilleur buteur de l’histoire du Pays de Galles avec 41 buts, laissant dans son sillage des personnalités telles que Ian Rush, Mark Hughes, Ryan Giggs et John Charles.

YouTube a été inventé pour immortaliser des joueurs comme Bale : le triplé mémorable lors d’une défaite 4-3 en Ligue des champions contre l’Inter Milan à San Siro, un match qui donne encore des cauchemars à Maicon ; le sprint et le somptueux solo pour remporter la Copa del Rey contre Barcelone, Marc Bartra essayant toujours de le rattraper neuf ans plus tard ; le coup de tête scandaleux contre Liverpool qui a assuré une 13e Coupe d’Europe au Real Madrid.

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Et pourtant, l’histoire de Bale ressemble à une histoire à moitié racontée.

Bale était aussi polarisant qu’il était prolifique, en particulier au Real Madrid. Dans presque n’importe quel autre cas, un joueur qui a marqué plus de 100 buts, remporté trois titres de Liga et cinq Ligues des champions – marquant dans deux de ces finales et un penalty lors d’une séance de tirs au but dans une autre – ne serait pas seulement considéré comme un culte mais comme un héros. Des statues ont été érigées pour des joueurs qui ont fait beaucoup moins.

Les problèmes de blessures apparemment interminables de Bale et l’impression qu’il préférait passer son temps libre sur le terrain de golf plutôt que de s’immerger dans la culture espagnole ont irrité les supporters, mais il est loin d’être le seul footballeur avec des clubs qui a refusé d’apprendre le jargon local.

Un retour à Tottenham sous forme de prêt pour la saison 2020/21 n’a fait que saper ses réalisations lors de son premier passage dans le nord de Londres, malgré un rendement de 16 buts en 34 apparitions.

Peu de larmes ont été versées par les madridistas lorsque Bale a mis fin à son séjour de neuf ans au club et a signé pour le Los Angeles FC en juin 2022, mais même son séjour aux États-Unis semble décevant, même s’il a aidé le club à soulever la MLS Cup pour la première fois.

Alors que Cristiano Ronaldo et Lionel Messi battaient des records et s’affrontaient chaque année pour être couronnés Ballon d’Or, Bale, du moins pendant une courte période de son passage à Madrid, était plus près que quiconque de contester leur hégémonie.

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Personne ne met Bale sur le même piédestal que ces deux mastodontes, mais au prochain échelon de l’échelle des grands joueurs, il était facilement l’égal de Robert Lewandowski, Karim Benzema et Neymar.

Le temps de Bale dans le football, en tant que joueur du moins, est peut-être terminé, mais le débat sur son impact et sa place dans le panthéon des grands joueurs va certainement faire rage.

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