Les Irakiens espèrent que l’organisation de la Coupe du Golfe contribuera au redressement national

La corniche de Bassora est animée par des Irakiens qui profitent de soirées illuminées par des feux d’artifice et de la musique traditionnelle, quelques jours avant l’arrivée de la Coupe du Golfe arabe de football.

Les supporters naviguent dans des bateaux en bois sur la voie navigable Shatt Al Arab, le confluent du Tigre et de l’Euphrate sur lequel se trouve le port de Bassora, dans le sud du pays. Les drapeaux des États du Golfe ornent les bateaux, d’où retentissent des chants de bienvenue aux équipes.

La Gulf Cup revient en Irak ce vendredi, pour la première fois depuis 1979.

Au cours des quelque quatre décennies qui ont suivi, le pays a connu la guerre et l’isolement diplomatique, puis l’instabilité politique et sécuritaire après l’invasion de 2003 menée par les États-Unis qui a renversé Saddam Hussein.

L’Irak sera rejoint par les Émirats arabes unis, l’Arabie saoudite, le Koweït, Bahreïn, Oman, le Qatar et le Yémen pour la 25e Coupe du Golfe, qui se déroulera du 6 au 19 janvier à Bassora.

Pour les Irakiens, l’accueil de cet événement biennal – qui s’est tenu pour la première fois à Bahreïn en 1970 – tournera une nouvelle page de l’histoire mouvementée de leur pays, renforcera les relations avec les voisins du Golfe et représentera un pas crucial vers le redressement.

« C’est un sentiment indescriptible, nous sommes si heureux d’avoir le tournoi ici à Basra et d’accueillir nos chers frères des États du Golfe après toutes ces années », déclare Mustafa Mohammed, 30 ans, à l’AFP. Le National.

M. Mohammed se promène le long de la Corniche avec son fils Ibrahim, 6 ans, qui demande à son père de le photographier à côté des drapeaux et des signes de bienvenue.

Mustafa Mohammed, 30 ans, et son fils Ibrahim, 6 ans, sur la Corniche de Bassora alors qu'ils profitent de l'ambiance festive avant le début du tournoi. Sinan Mahmoud / The National

« Le football a le pouvoir de rassembler les gens et le fait d’avoir le tournoi ici signifie beaucoup, non seulement pour Bassora mais pour tout l’Irak », dit M. Mohammed.

« Cela changera l’image de l’Irak, qui passera d’un pays peu sûr où l’on tue dans tous les coins à un pays stable avec des gens pacifiques ».

« L’événement contribuera à ouvrir l’Irak aux touristes et aux investissements. »

Il admet toutefois que « le pays a encore besoin de quelques années pour se rétablir complètement ».

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Anciens champions

Lorsque le tournoi s’est déroulé à Bagdad en 1979, les hôtes ont été couronnés champions. L’Irak a également gagné en 1984 et 1988.

Après l’invasion du Koweït en 1990, qui a entraîné la rupture des liens entre Bagdad et les autres pays du Golfe, l’équipe irakienne a été interdite de participation à la compétition.

Elle est revenue en 2004, un an après le retrait de Saddam Hussein du pouvoir.

Après 2010, l’Irak a fait pression pour accueillir l’événement, mais la situation sécuritaire fragile dans de nombreuses régions du pays, les bouleversements politiques et le manque d’infrastructures sportives ont découragé la Fédération de football de la Coupe du Golfe arabe.

Pour répondre aux exigences, l’Iraq a construit ces dernières années des installations sportives et des hôtels modernes.

Il a construit le stade international de Bassora, d’une capacité de 65 000 places. Il est également appelé le Tronc du Palmier car son design s’inspire des palmiers qui font la renommée de Basra.

Elle a également construit le stade olympique Al Minaa, qui peut accueillir 30 000 spectateurs. De nouveaux hôtels cinq étoiles ont vu le jour dans la ville.

Ambiance festive

A quelques jours de la compétition, la ville est d’humeur festive et les préparatifs battent leur plein.

Des ouvriers appliquent de la peinture fraîche sur les trottoirs et plantent des fleurs et des arbres. Des bulldozers enlèvent les ordures et les débris des rues principales.

Les drapeaux des États du Golfe sont suspendus aux poteaux électriques et aux grands immeubles. Des panneaux d’affichage accueillant les équipes et leurs fans parsèment la ville, à côté des affiches des miliciens tués dans la lutte contre ISIS entre 2014 et 2017.

« Bienvenue aux gens du Golfe ! » peut-on lire sur une bannière située sur la route principale reliant l’aéroport international de Bassora à la ville.

« Bassora est votre maison », dit une autre, à côté de la mascotte du tournoi, Sinbad le Marin – l’un des personnages légendaires de la région.

Les hôtels étant complets, les chefs de tribus ont offert leurs mudhifs – des salles publiques où les tribus accueillent principalement les invités et règlent les affaires communautaires – pour accueillir les fans du Golfe.

Des bénévoles ont lancé un site web pour les résidents qui souhaitent accueillir des visiteurs. Les supporters peuvent également poser leur candidature s’ils ont besoin d’un endroit où rester.

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L’Irak a même supprimé les frais de visa et les droits de douane sur les voitures pour les supporters du Golfe.

« Je suis convaincu que le championnat sera le plus réussi », a déclaré le gouverneur de Bassora, Asaad Al Eidani, à la télévision publique lundi.

« L’Irak de l’après-championnat sera différent de celui de l’avant-championnat.

« C’est un pas en avant pour conserver la position normale de l’Irak dans les domaines du sport, de la culture et du social. C’est un message au monde entier que nous sommes capables. »

Des occasions manquées

Malgré sa richesse pétrolière – environ 70 % des réserves prouvées de l’Irak, soit 153,1 milliards de barils, se trouvent dans la province de Bassora – la ville est en proie à des infrastructures défaillantes, à la pauvreté et à la violence.

Des tas d’ordures jonchent les rues poussiéreuses où errent des ânes, des chiens errants, des moutons et des chèvres. Les rivières qui traversent la ville sont remplies d’eaux usées et d’ordures.

Des conflits tribaux armés éclatent souvent à l’intérieur de Bassora même et dans sa périphérie. En août, des affrontements entre milices chiites ont éclaté, au milieu d’une lutte politique de plusieurs mois pour former le gouvernement du pays.

On trouve des quartiers informels près des stades et des rues principales, ainsi que dans la périphérie de la ville.

Les autorités érigent des écrans métalliques et des panneaux de bois pour les dissimuler aux visiteurs.

« C’est comme si nous attendions des invités à la maison, mais que nous ne pouvions pas la nettoyer, alors nous avons mis un tapis pour couvrir la saleté », explique Aziz Mohammed, chauffeur de taxi, qui rit en esquivant les nids de poule.

Comme certains Basrawis, M. Mohammed affirme que le tournoi n’est pas une priorité.

« Ils auraient dû dépenser ces fonds pour améliorer les services publics et trouver des solutions pour ceux qui vivent dans les bidonvilles, à la place », dit-il.

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