Arsenal cherche à se renforcer à nouveau alors que Mikel Arteta s’épanouit dans ses convictions

C’est à cette période de l’hiver, reconnaissent les supporters d’Arsenal, que Mikel Arteta prend ses décisions les plus difficiles. Même du point de vue des supporters les plus irritables et les plus critiques du stade Emirates au nord de Londres, ce sont ces grandes décisions de fin d’année qui ont aidé à définir leur jeune entraîneur comme un homme de fortes convictions. Et à gagner son respect.

Il y a trois ans, Arteta, qui remplaçait Unai Emery, limogé, et prenait les rênes de l’entraîneur intérimaire Freddie Ljungberg, dirigeait pour la première fois une équipe de club senior. Arsenal était à Bournemouth et le novice sur le banc de touche, ancien capitaine d’Arsenal et ancien entraîneur adjoint de Pep Guardiola de Manchester City, a fait une déclaration éloquente avec sa première composition.

Granit Xhaka a débuté au milieu de terrain. C’était un signe de confiance. Depuis plusieurs semaines, Xhaka avait été exclu de la sélection, suite à un échange d’insultes entre le joueur et certains spectateurs d’Arsenal. Il avait été largement anticipé qu’il partirait lors de la fenêtre de transfert d’hiver.

Avance rapide jusqu’à fin décembre 2022 et Xhaka est toujours un joueur d’Arsenal. Un joueur apprécié, aussi. Il a été un moteur essentiel pour pousser Arsenal au sommet de la Premier League ; en Europa League, où ils font partie des favoris de la compétition, Xhaka a porté le brassard de capitaine qui lui a été retiré après cet incident de colère fin 2019.

En janvier dernier, Arteta prenait fermement position pour un autre capitaine. Pierre-Emerick Aubameyang a été invité à partir – il a rejoint Barcelone – la fin d’une histoire de confiance régulièrement brisée dans la relation de l’attaquant avec son entraîneur. Lors de la précédente fenêtre de transfert hivernale, Arteta avait fait ses adieux à Mesut Özil, une autre ancienne icône très en vue. Avec chacun de ces moments décisifs du début de l’année, tous signés par les dirigeants du club, l’ère Arteta a été définie.

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C’est une ère où les membres du conseil d’administration qui l’ont initialement employé et les joueurs qu’il guide sont invités à « faire confiance au processus », à comprendre qu’il a des principes inébranlables – Aubameyang et Ozil les ont mis à rude épreuve – et un ensemble de directives claires sur la direction qu’il veut donner au club.

Arteta veut que cette nouvelle année fournisse des panneaux indicateurs aussi puissants que lors de chacun de ses précédents mois de janvier : il faut des recrues, dit-il. « Cette équipe n’a pas le luxe de ne pas profiter au maximum de chaque fenêtre de transfert », a-t-il déclaré, exhortant ses patrons à dégager des fonds pour des transferts entrants importants après l’ouverture du marché le mois prochain et à capitaliser sur l’attrait de la position actuelle d’Arsenal, et de son style de jeu, pour les footballeurs d’élite qui cherchent à partir. « Nous allons être actifs, et être actif signifie chercher à renforcer l’équipe ».

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Il y a également un revers clair et immédiat à couvrir, idéalement avec un nouvel attaquant. Gabriel Jesus, le fer de lance de l’attaque d’Arsenal et l’achat très réussi de 45 millions de livres sterling de Manchester City lors du transfert estival, se remet d’une opération du genou après une blessure contractée avec le Brésil lors de la Coupe du monde. La date de son retour n’est pas claire mais la prévision optimiste est de février.

« Impossible à remplacer, c’est un joueur tellement important », a déclaré Arteta à propos de Jesus, dont l’impact sur une saison de championnat où seuls cinq points ont été perdus jusqu’à présent va au-delà des statistiques impressionnantes. Jesus a marqué cinq buts en Premier League et a été à l’origine de six autres, tout en donnant l’exemple du type d’agressivité contrôlée et d’industrie, sur tout le terrain, qui constitue la norme pour l’Arsenal de cette saison.

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L’opportunité, en l’absence de Jesus, revient, à partir de la réception de West Ham United lundi, à Eddie Nketiah, l’attaquant de 23 ans qui a terminé la saison dernière avec une forte série de buts mais qui a été utilisé en dehors du banc depuis août. « Le rythme de travail, l’attitude et l’application d’Eddie sont phénoménaux », a déclaré Arteta, « je suis heureux de l’avoir ici ». Arteta sera encore plus heureux lorsque Nketiah, Bukayo Saka, Gabriel Martinelli et Martin Odegaard, les jeunes mousquetaires de la première ligne d’Arsenal, pourront accueillir de nouveaux talents dans leurs rangs dès l’ouverture du marché.

Avec cinq points d’avance sur City, deuxième au classement, une victoire permettrait à Arsenal d’être en tête de la Premier League en 2023. La dernière fois qu’ils ont réussi cela ? En 2013-14, quand ils étaient juste devant City. Arteta était le capitaine d’Arsenal pendant la majeure partie de cette saison. Il se souviendra que l’activité de transfert cet hiver-là était inhabituellement faible, et que l’élan s’est brusquement arrêté entre février et avril. Arsenal a terminé à la troisième place, City remportant le titre.

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