Le rugby des lycées est victime de la pénurie d’étudiants au Japon

Les équipes de rugby des lycées japonais sont de plus en plus touchées par la baisse du taux de natalité du pays, car elles ont du mal à réunir le minimum de 15 joueurs nécessaires pour jouer sur le terrain.

Les qualifications préfectorales de l’automne pour le championnat national de cette saison ont présenté de nombreuses équipes « combinées » d’élèves de différentes écoles. Ces équipes ne peuvent toutefois pas représenter leur préfecture lors de la finale qui se tiendra au Hanazono Rugby Ground d’Osaka à partir de fin décembre, même si elles remportent leur tournoi local.

À Osaka, connu comme le foyer du rugby au Japon, huit des 41 équipes du tournoi de cette année étaient composées d’étudiants de plus d’une école. Alors que de nombreuses écoles établies alignent encore de grandes équipes, un ancien champion national a particulièrement souffert.

L’université Tokai du lycée Osaka Gyosei marque un essai contre le lycée Kokugakuin Tochigi lors de la finale du tournoi national de rugby des lycées, le 8 janvier 2022, au Hanazono Rugby Ground à Higashiosaka, dans la préfecture d’Osaka. (Essonne Info)

Le septuple champion Josho Keiko Gakuen, dont la dernière victoire remonte à 2009, a supprimé son cours de sport en 2014 et a eu du mal à aligner 15 joueurs depuis.

L’école a participé à la compétition cette année, mais l’équipe ne compte plus que huit joueurs – quatre étudiants de première année et quatre étudiants de deuxième année – après le départ de ses dix aînés.

Josho a participé à une compétition au sein d’une équipe combinée en 2019, et est condamné à suivre la même voie en 2023, à moins qu’un nombre suffisant d’étudiants de première année choisissent le rugby comme activité de club à la rentrée d’avril.

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« Les parents ont tendance à se tenir à l’écart du rugby en raison du risque de blessure. Je ne vois pas d’avenir prometteur », a déclaré l’entraîneur principal Keiki Kawamura.

Les joueurs de rugby de Josho Keiko Gakuen s’entraînent le 7 décembre 2022 à Hirakata, dans la préfecture d’Osaka. (Essonne Info)

Le représentant de cette année de Tottori, la préfecture la moins peuplée du Japon, a avancé à Hanazono sans jouer un seul match après que les deux autres équipes du tournoi préfectoral se soient retirées en raison de blessures et d’autres causes.

« Depuis quelques années, nous avons dû compter sur l’aide d’autres étudiants de troisième année et nous avons réussi à nous en sortir », a déclaré le président de la Tottori Rugby Football Union, Tatsuya Dobashi. « Ce n’est pas un problème qui ne concerne que Tottori ».

Un document de la All Japan High School Athletic Federation indique que 17 649 étudiants joueront au rugby au cours de l’année scolaire 2022, soit une baisse d’environ 30 % par rapport à la décennie précédente, où le chiffre était de 24 990.

La pandémie de coronavirus, qui a eu un effet sur la chute des chiffres dans le judo et d’autres sports de contact, a également été un facteur dans la diminution de la pratique.

Les joueurs de rugby de Josho Keiko Gakuen s’alignent après le dernier match des élèves de troisième année en septembre 2022 à Suita, dans la préfecture d’Osaka. (Photo avec l’aimable autorisation de Josho Keiko Gakuen)(Essonne Info)

« Nous ne pouvions pas du tout accueillir des événements tels que des séances d’essai pour les nouveaux élèves. Je crois qu’il y a vraiment peu de gens qui ont commencé à pratiquer ce sport au lycée », a déclaré Tomoyuki Nakade, responsable du rugby à la Osaka High School Athletic Federation.

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La popularité du rugby a bondi au Japon après que le pays a atteint ses premiers quarts de finale de la Coupe du monde en accueillant le tournoi en 2019. Les personnes associées à ce sport espéraient une augmentation du nombre de ses joueurs, mais l’impact a été quelque peu limité.

« Cela n’a pas eu pour effet que plus d’étudiants nous rejoignent », a déclaré Kawamura. « Nous avons eu plus de participants aux cours pour enfants et aux élèves de l’école primaire, mais c’est à peu près tout. »

Mais des efforts seront également nécessaires pour que les enfants qui ont apprécié le rugby à l’école primaire restent en contact avec ce sport, car seul un nombre limité d’écoles secondaires de premier cycle ont des équipes de rugby.


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