La COP15 à Montréal était désordonnée et imparfaite. Comment le Canada et la Chine se sont unis pour tenter de sauver la planète quand même

L’aube n’était pas loin à Montréal, et peu de personnes au centre de conférence du Palais des Congrès avaient dormi. Des semaines de négociations houleuses avaient abouti à une nuit blanche pour finaliser un accord susceptible de bouleverser la planète.

Deux pays dont les relations n’ont jamais été aussi glaciales étaient à la tête de ces négociations : le Canada et la Chine.

Quelques jours avant le début de la conférence, le gouvernement canadien avait publié un document stratégique qualifiant la Chine de « perturbatrice », « coercitive » et de plus en plus réticente à se conformer aux mandats des Nations Unies.

Aujourd’hui, grâce aux perturbations dues à la pandémie, les deux pays coorganisent une conférence des Nations unies, dont les enjeux sont exceptionnellement élevés. Les experts ont décrit la réunion, COP15, comme la dernière chance d’arrêter l’effondrement de la nature, une crise qui risque non seulement de faire disparaître un million d’espèces, mais aussi de polluer la nourriture, l’eau et l’air dont les humains dépendent.

Les observateurs s’attendaient à ce que les discussions se poursuivent pendant au moins un jour de plus. Mais à 3h32 du matin lundi, la Chine a abattu le marteau.

L’accord était conclu.

Alors que les négociateurs du monde entier allaient se coucher, les équipes chinoise et canadienne se sont croisées dans le couloir. Un délégué de la Chine a arrêté Steven Guilbeault, le ministre de l’environnement du Canada.

« Merci beaucoup », a dit le délégué chinois dans son meilleur français.

Ce geste était « touchant », a déclaré M. Guilbeault dans une longue interview exclusive accordée au Star cette semaine. « Je pense qu’ils voulaient que je sache qu’ils ont vraiment apprécié cette collaboration ».

Il y a six mois, il semblait que la COP15 risquait de ne pas se concrétiser. Une fois qu’elle a été lancée, les observateurs ont craint que des conflits géopolitiques bien ancrés ne débouchent sur un accord bien en deçà des ambitions nécessaires.

Mais depuis son adoption lundi matin, les experts ont qualifié le nouveau Cadre mondial pour la biodiversité de Kunming – Montréal de « transformationnel ».

En plus de donner au monde une réelle chance d’arrêter et d’inverser la crise de la nature, l’accord codifie le rôle des peuples autochtones en tant que principaux gardiens de la conservation, et laisse entrevoir comment le financement international de la nature pourrait être un forum pour les réparations du colonialisme.

L’accord pourrait également représenter une tentative de dégel dans les relations entre le Canada et la Chine, mais il reste à voir si ce dégel sera durable ou significatif.

Un délégué fait une petite sieste avant la séance plénière de clôture de la Conférence des Nations Unies sur la biodiversité, le 18 décembre 2022.

C’est ainsi que le pacte historique s’est matérialisé.

COVID-19 a gâché tant de parties. Et le ministre canadien de l’environnement avait l’intuition qu’il gâcherait également la « 15e Conférence des parties à la Convention des Nations unies sur la diversité biologique », titre incroyablement ennuyeux pour un sommet incroyablement important.

La biodiversité est un terme technique désignant la complexité foisonnante de la vie sur Terre, et sa dégradation a des conséquences énormes.

Un rapport historique a révélé que non seulement un million d’espèces sont menacées d’extinction, mais que le rythme de ces extinctions s’accélère. Les scientifiques ont conclu que cette grave contraction de la biodiversité est aussi profonde que l’époque qui a suivi l’extinction des dinosaures par un astéroïde.

« Ce n’est pas une hyperbole de dire que nous vivons un événement d’extinction massive », a déclaré James Snider, vice-président de la science, du savoir et de l’innovation du WWF Canada.

Les chercheurs ont conclu qu’il fallait protéger au moins 30 % de la planète pour éviter les conséquences redoutées.

Alors que l’ampleur du défi a pris de l’ampleur, les attitudes de longue date sur la façon de le relever ont changé. Par le passé, des communautés indigènes ont été délogées de force de terres qu’elles géraient de manière durable depuis des millénaires, au nom d’une nature sauvage « vierge ». C’était non seulement injuste, mais aussi inefficace. Quatre-vingt pour cent de la biodiversité mondiale restante se trouve sur les territoires autochtones, et il est inconcevable d’atteindre des objectifs mondiaux ambitieux sans leur leadership.

Pour toutes ces raisons, le monde avait un besoin urgent d’un nouvel accord pour la nature. Il était prévu d’en créer un lors de la COP15 à Kunming, en Chine, en octobre 2020. Puis la COVID-19 a frappé, reportant la réunion à plusieurs reprises.

Plus tôt cette année, la Chine a commencé à signaler qu’elle repoussait la COP15 à 2023. Nombreux sont ceux qui, au sein de la communauté internationale, ont estimé qu’il était peut-être trop tard.

Les enjeux étaient également élevés pour Guilbeault. Dans ses discours, il commence parfois ses phrases par « en tant que jeune militant pour le climat », puis ajoute plus tard une variante de « je ne suis plus jeune, mais j’aime à penser que je suis toujours un militant ». Il y a 21 ans, il a fait les gros titres lorsqu’il a été arrêté pour avoir escaladé la Tour CN afin de protester contre la non-ratification par le Canada du protocole de Kyoto sur le changement climatique. Mais aujourd’hui, à 52 ans, il porte des marques politiques de ses anciens collègues écologistes, qui se sont emportés contre des décisions qu’il a prises au gouvernement, comme l’approbation d’un projet pétrolier en mer à Terre-Neuve.

M. Guilbeault a dit qu’il avait demandé à ses fonctionnaires d’examiner la possibilité que le Canada soit invité à servir d’hôte de réserve, étant donné que le bureau officiel de l’ONU pour la Convention sur la diversité biologique se trouve à Montréal. Il a ajouté que l’idée d’un partenariat sino-canadien a été reçue comme une impossibilité risible.

Tout le monde disait : « Vous savez, monsieur le ministre, nous vous aimons beaucoup, mais vous êtes un peu fou. Il n’y a aucune chance que cela se produise », se souvient M. Guilbeault.

Le négociateur principal du Nigeria, Adeshola Olatunde Adepoju, parle avec son équipe pendant la conférence.

Les relations diplomatiques entre le Canada et la Chine ont été clivées en décembre 2018, lorsque la dirigeante chinoise des télécommunications Meng Wanzhou a été arrêtée à Vancouver en raison d’une demande d’extradition américaine. Quelques semaines plus tard, le régime communiste a emprisonné les Canadiens Michael Kovrig et Michael Spavor, des détentions qu’Ottawa a qualifiées de « diplomatie de l’otage. »

Mais même si les relations entre les deux pays se sont détériorées, les discussions sur le climat et l’environnement ont été les plus résistantes, selon un haut fonctionnaire du gouvernement : les pourparlers ont parfois été retardés, mais ils ne se sont jamais totalement éteints.

« Je pense que la Chine voit également que si elle ne s’occupe pas du climat et de la crise environnementale, cela aura un impact significatif sur ses citoyens », a déclaré le fonctionnaire.

En mai, la Chine a officiellement demandé que la COP15 ait lieu à Montréal. M. Guilbeault a déclaré qu’à ce moment-là, il avait déjà essayé de trouver un espace potentiel au Palais des Congrès.

Puis, au début de juin, Guilbeault s’est rendu à Stockholm pour une autre réunion internationale. Un soir, il a été invité à un dîner privé avec des représentants de plusieurs pays, dont le Royaume-Uni, la Norvège, les États-Unis, le Gabon, le Costa Rica et l’Équateur, se souvient-il.

Tous ces pays faisaient partie de la « High Ambition Coalition », un groupe de nations qui s’était mis d’accord pour faire pression en faveur de la protection de 30 % des terres et des mers du monde d’ici à 2030, un objectif que l’on a rapidement appelé « 30 par 30 ». Autour de mets suédois dans un restaurant du XIXe siècle situé dans le quartier chic d’Östermalm à Stockholm, ils ont lancé un appel.

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« En fait, ce dîner était un appel lancé par tous les participants pour me demander si nous étions prêts à accueillir la COP15 », a déclaré M. Guilbeault.

De retour au Canada, M. Guilbeault a déclaré qu’il s’était adressé à son patron, le Premier ministre Justin Trudeau, et à la ministre des Affaires étrangères Mélanie Joly pour leur faire un « plaidoyer passionné » afin que le Canada accueille le sommet et travaille avec Pékin pour conclure un accord.

Mais, dans son esprit, c’était encore loin d’être gagné.

« C’était un énorme pari », a dit M. Guilbeault. Essentiellement, « nous n’avons pas de relations diplomatiques avec la Chine. C’est eux qui allaient assurer la présidence de ce projet ; à l’époque, nous avions environ cinq mois pour l’organiser – il faut habituellement au moins un an, parfois deux.

« Alors qu’est-ce qu’on ne peut pas aimer dans cette proposition ? »

Avec le soutien de M. Joly, M. Guilbeault a dit au premier ministre que cet effort pourrait être un moyen de commencer à reconstruire les ponts avec la Chine, a-t-il dit.

« En fin de compte, le patron a dit oui », a déclaré M. Guilbeault.

L’approbation de Trudeau rendait la chose officielle : La COP15 venait à Montréal.

Alors que le personnel entamait la tâche herculéenne de préparer l’arrivée de 18 000 délégués du monde entier, M. Guilbeault a commencé à rencontrer virtuellement son homologue chinois, le ministre de l’Environnement Huang Runqiu.

Huang Runqiu, le ministre chinois de l'environnement, a semblé assouplir sa position à mesure que la conférence avançait.

Au début, « il était courtois, mais pas super chaleureux », a déclaré M. Guilbeault, décrivant les premières réunions comme « très écrites », Huang lisant littéralement un texte préparé. Mais, au fil du temps, M. Guilbeault a dit qu’il avait « l’impression que (Huang) faisait de moins en moins cela, et que nous avions davantage une conversation. »

Au début du sommet, début décembre, Guilbeault est arrivé à l’aéroport de Montréal pour accueillir l’avion transportant Huang et la délégation chinoise. À l’atterrissage, le ministre chinois a plaisanté sur le fait qu’il n’avait pas dormi pendant le long vol pour échapper au décalage horaire. « Il était manifestement très heureux d’être là », a déclaré M. Guilbeault.

Ce qui est encore plus encourageant, c’est que, selon M. Guilbeault, M. Huang a immédiatement accepté sa demande de se rencontrer régulièrement pendant le sommet – ce que M. Guilbeault a dit avoir déjà demandé par l’intermédiaire de leurs bureaucraties respectives, mais n’avoir pas reçu de réponse.

Guilbeault savait que la Chine était intéressée par les contacts de Guilbeault avec une série de pays avec lesquels il communiquait étroitement, souvent par le biais d’une discussion de groupe sur WhatsApp avec plus de 30 autres ministres de l’environnement du monde entier.

« Lors de notre première réunion à Montréal, le ministre chinois (…) m’a dit : ‘En tant que pays hôte, je comprends que les gens viendront naturellement vers vous, et ce serait formidable pour moi si nous pouvions échanger les informations que vous avez.’. Il m’a donc clairement indiqué qu’il souhaitait avoir une relation de travail étroite », a déclaré M. Guilbeault.

La question était de savoir si cela serait suffisant.

C’était au milieu de la dernière semaine de négociations à Montréal, et les groupes environnementaux présents au sommet semblaient paniqués.

Non seulement le projet du nouvel accord tant attendu était beaucoup plus faible que ce qu’ils avaient demandé, mais certaines sections de l’accord étaient encore moins ambitieuses que le plan précédent, qui avait échoué.

Les mécanismes réels d’un sommet sur le sauvetage de la planète peuvent, en fin de compte, être agressivement ennuyeux. Des centaines de délégués se réunissent dans les salles de conférence caverneuses et sans fenêtres d’un centre du centre-ville de Montréal, où le projet d’accord est affiché sur un écran géant. Tout ce qui est entre parenthèses indique une formulation qui doit encore être débattue. Les délégués passeront des heures, voire des jours, à discuter pour savoir s’il faut déplacer une liste d’industries dans le glossaire, ou remplacer un « et » par un « ainsi que ».

Alors qu’il ne reste que quelques jours pour trouver un accord, des centaines de questions demeurent. La plus préoccupante, pour beaucoup, concernait l’objectif de 30 par 30. Le langage reconnaissant les droits des indigènes était également en mouvement. Une nuit, peu avant 1 heure du matin, le Brésil a pris la tête d’un mouvement de grève des pays en développement partageant les mêmes idées, après un différend sur la « mobilisation des ressources » – l’argent – qui a interrompu les négociations pendant la majeure partie de la journée.

Des militants indigènes pour le climat manifestent lors de la COP15.

« Toute la discussion est au bord du précipice », a déclaré Innocent Maloba, spécialiste principal au WWF International, aux journalistes au Palais. L’accord, a-t-il dit, est « au bord de la rupture ».

Dans les coulisses, deux camps sont enfermés dans une impasse internationale.

D’un côté, les pays en développement tels que le Brésil, l’Argentine et un groupe de pays africains exigeaient de savoir qui allait aider à payer la protection de près d’un tiers du monde.

De l’autre côté, les pays développés – en particulier l’Union européenne – se sont montrés réticents face aux sommes d’argent, arguant du fait qu’il n’y avait pas assez de plans de conservation pour absorber tout cet argent.

Pour Valérie Courtois, directrice de l’Indigenous Leadership Initiative, ces luttes autour des objectifs et des financements, bien qu’importantes, masquent les véritables enjeux.

« Les endroits où existe cette grande biodiversité sont aussi les endroits où l’on trouve la pire pauvreté », a-t-elle déclaré, assise un jour dans le couloir du centre de conférence.

La majeure partie de la nature encore intacte de la planète se trouve dans le sud du monde : sur les 17 pays les plus « mégadivers », 15 sont des pays en développement. Au Canada, a souligné M. Courtois, des paysages tels que les basses terres de la baie d’Hudson et de la baie James, un puits de carbone tourbeux d’importance mondiale, abritent également des Premières nations profondément marginalisées. Ce pacte est en fait une forme de « justice sociale », a-t-elle dit, qui crée « des cultures saines et des relations saines avec ces paysages. »

Il y avait une résistance formidable et cruciale à l’objectif des 30 par 30 : la Chine.

M. Guilbeault se souvient que, lors des réunions, son homologue chinois n’a jamais directement rejeté ou adopté l’objectif, mais qu’il a semblé laisser entendre qu’il n’était pas d’accord avec lui.

M. Guilbeault savait que l’approbation de l’objectif par la Chine serait très importante. Grâce à son influence sur des pays d’Asie du Sud-Est comme la Malaisie et l’Indonésie, la Chine pourrait rallier une foule de nouvelles nations à la Coalition de la haute ambition.

C’était une danse délicate.

« J’essayais de leur faire comprendre que nous n’essayions pas de les embrouiller avec ça, mais que c’était la recommandation scientifique que nous devions faire », a-t-il dit.

Vers le milieu de la semaine dernière, M. Guilbeault a dit avoir senti un changement dans la position de la Chine. Il rencontrait Huang dans les bureaux temporaires du pays au Palais lorsqu’il l’a remarqué : Huang avait abandonné sa formulation sur le fait d’être « réaliste » avec les objectifs.

Mais l’accord n’est pas conclu.

Un délégué s'étire dimanche dans les dernières heures de la conférence.

Au cours du dernier week-end du sommet, certains pays développés ont continué à repousser les demandes de financement clair et accru des efforts de conservation dans les pays en développement. M. Guilbeault a dit qu’il avait demandé à M. Trudeau de tendre la main à d’autres dirigeants pour aider à « dénouer ce nœud ».

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Le dimanche, l’avant-dernier jour de la conférence, la Chine a produit un projet d’accord qui – étonnamment, selon M. Guilbeault – semblait bénéficier d’un soutien relativement large. Il comprenait l’objectif des 30-30. Il contenait un langage fort sur les droits et le leadership des autochtones. Et il prévoyait un financement de 20 milliards de dollars des pays donateurs en faveur des pays du Sud d’ici 2025, et de 30 milliards de dollars d’ici 2030.

Compte tenu de l’état d’avancement du texte, tout le monde s’attendait à ce que les discussions se prolongent la semaine suivante. Mais la Chine a décidé d’essayer de faire passer l’accord le soir même.

Une réunion finale pour adopter le texte a été reportée, puis à nouveau reportée. Il y a eu une dernière bagarre, tard dans la nuit, à propos d’un « of » malencontreux. Finalement, Huang a abattu le marteau juste après 3h30 du matin.

L’enveloppe financière était bien inférieure à ce que les pays développés avaient initialement demandé. Et même Guilbeault a déclaré que 30 % de la planète était le minimum nécessaire. Mais « il s’agit finalement d’un paquet », a-t-il dit. « Les gens étaient prêts à aller au-delà de leur zone de confort en matière d’engagement financier, parce qu’ils avaient le sentiment que nous obtenions beaucoup d’ambition – plus d’ambition que ce que tout le monde pensait obtenir. »

Peu après la finalisation de l’accord, alors que l’horloge approchait de 4 heures du matin, le délégué de la Namibie a mis à nu le sous-texte des principaux arguments du sommet.

« C’est ma dernière réunion, donc je parle librement. Je ne me soucie pas, en fait, de ce que les gens pensent », a déclaré Pierre du Plessis, s’adressant à l’ensemble de la convention.

La République démocratique du Congo venait de soulever une objection de financement de dernière minute qui menaçait de déstabiliser l’ensemble de l’accord.

« J’ai beaucoup de sympathie pour mon collègue de la RDC », a déclaré du Plessis. « Il vient probablement de l’un des pays les plus brutalisés au monde. Ceux d’entre vous qui ont lu « Le cœur des ténèbres » de Joseph Conrad se souviendront que les colonisateurs belges au Congo coupaient les mains des personnes qui ne récoltaient pas assez de caoutchouc pour atteindre leurs quotas.

« Cette injustice coloniale qui est illustrée par ce qui s’est passé au Congo est à l’origine de tous les problèmes que nous avons rencontrés dans cette convention, et dans la relation entre l’humanité et la biodiversité. » Ces problèmes ne seront pas résolus, a déclaré M. du Plessis, sans un dialogue beaucoup plus profond sur l’histoire de la violence envers la nature et les personnes qui a permis aux pays « développés » de s’enrichir, et aux autres de rester enfermés dans la pauvreté.

L’accord était désordonné, imparfait, mais il a été conclu – un accord qui, pour les experts et les écologistes, ouvre au moins la voie à une éventuelle réussite dans la sauvegarde de la biodiversité de la planète.

Guilbeault a réfléchi à la façon dont la Chine et le Canada ont réussi à travailler ensemble pour y parvenir.

« Je pense que nous avons tous deux décidé que, malgré certaines de nos différences ou de nos désaccords, c’était dans notre intérêt mutuel que nous puissions travailler ensemble sur ces questions, et peut-être même dans l’intérêt du monde. »

Du moins, c’est ce qu’on espère.

Un participant passe devant une affiche de cascade au Palais des Congrès.

Maintenant que l’accord est conclu, la pression s’est déplacée de la pression diplomatique pour un accord aux réalités politiques de sa mise en œuvre.

M. Guilbeault a promis de donner l’exemple à l’échelle internationale en déposant un projet de loi qui inscrirait dans la loi les objectifs énoncés dans l’accord, notamment la protection de 30 % du pays d’ici 2030. Il a fait cette promesse surprise au milieu du sommet de Montréal, suscitant les éloges d’une foule de groupes environnementaux.

M. Guilbeault a également admis qu’il doit encore convaincre officiellement les courtiers de son propre gouvernement que c’est la bonne décision – y compris Trudeau lui-même et le cabinet libéral.

« Je ne dirais pas que j’ai le feu vert « , a déclaré M. Guilbeault. « Mais je n’aurais pas dit cela publiquement si on ne m’avait pas donné l’assurance que beaucoup de gens aimaient l’idée ».

Le gouvernement fédéral a déjà commencé à faire de la conservation menée par les autochtones une priorité, en promettant 800 millions de dollars pour créer quatre nouvelles zones lors de la COP15 et en annonçant un nouveau programme national de gardiens autochtones, le premier du genre dans le monde.

Les gouvernements provinciaux et territoriaux, qui ont autorité sur de vastes étendues de terres publiques, devront également être impliqués. Mme Guilbeault a noté que certains sont plus enthousiastes que d’autres.

Le Yukon a signé un accord lors de la COP15 qui officialise les objectifs fixés, et M. Guilbeault affirme que d’autres accords de ce type sont à venir. Mais l’Ontario, par exemple, reste un point d’interrogation.

« C’est un peu difficile en ce moment en Ontario « , a déclaré M. Guilbeault. « Je pense que (le ministre de l’Environnement de l’Ontario, David) Piccini aimerait faire plus, mais je ne pense pas qu’il ait beaucoup de soutien au sein de son cabinet. »

Interrogé sur le point de vue de Guilbeault, Piccini a répliqué par courriel : « Il s’agit d’une rêverie sans fondement de la part de quelqu’un qui n’a manifestement aucune connaissance de notre gouvernement. »

Il y aura également des pressions politiques au niveau fédéral.

Le chef adjoint des Verts, Jonathan Pedneault, s’est dit satisfait de l’accord, mais sceptique quant à la volonté du gouvernement libéral de respecter les promesses de conservation au Canada. Il a comparé la situation à la façon dont le gouvernement a fixé des objectifs ambitieux pour réduire les émissions de gaz à effet de serre, mais a également investi des milliards de dollars dans l’expansion de l’oléoduc Trans Mountain et – dans la décision Guilbeault qui a scandalisé les environnementalistes – a approuvé le projet pétrolier offshore Bay du Nord au printemps dernier.

« Il a pu remporter une belle victoire à la COP15, mais au sein du Cabinet, sa voix n’est pas la plus prééminente ou dominante, et c’est regrettable « , a déclaré M. Pedneault.

Les leaders autochtones qui s’étaient rendus à Montréal sont rentrés chez eux – pour Mme Courtois, pas assez tôt. Elle a admis qu’elle avait évité autant que possible les salles de conférence insipides, se concentrant plutôt sur les conversations.

Cependant, lorsqu’elle a bravé la grisaille oppressante des salles de conférence, elle a porté une paire de boucles d’oreilles avec une section transversale en corne de caribou et un chaume en piquants de porc-épic – un lien avec la terre.

« Je suis une personne innue. Je ne peux pas imaginer un monde où le caribou n’existe pas sur nos terres parce que je ne sais pas, alors, ce qui ferait de moi une Innue à bien des égards. Toute notre compréhension de notre place dans le monde tourne autour de notre relation avec le caribou et son paysage.

« C’est essentiel. Et notre survie même en dépend. »

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