La France ne connaît que trop bien le danger que représente Lionel Messi

À l’occasion de son 1003e match en tant que professionnel, Lionel Messi cherche à atteindre l’étape la plus importante. Une Coupe du monde serait plus importante que ses sept Ballons d’or et au moins aussi importante que les médailles de tous les grands trophées de club auxquels il a participé. Il a de bonnes chances d’y parvenir, en grande partie parce que, après plus de 1 000 matches d’une carrière sans égal, personne ne peut encore affirmer avec confiance qu’il a trouvé le moyen de l’arrêter.

Pas même les experts studieux comme Raphaël Varane, qui, si sa santé le permet, mènera la défense de la France championne du monde lors de la finale de dimanche soir contre l’Argentine de Messi.

Varane a passé la majeure partie d’une décennie à rivaliser directement avec Messi dans ce qui était le duel au sommet absolu du football de club, lorsque le Barcelone de Messi et le Real Madrid de Varane dominaient la Ligue des champions et faisaient des rencontres de clasico la référence en matière de glamour et d’excellence technique.

Varane contre Messi a donné lieu à d’excellents tacles français et a montré le talent de Varane pour suivre le rythme du meilleur adversaire. Les résultats de leurs joutes sont assez équilibrés. Mais Varane se souviendra toujours du coup de boule de Messi, toujours aussi impétueux à plus de 30 ans, et du coup du chapeau de Messi.

« Le meilleur contre qui j’ai jamais joué », dit Varane à propos de Messi. Après avoir vu Messi torturer l’admirable défenseur croate Josko Gvardiol en demi-finale mardi, Varane ne peut que conseiller une extrême prudence et vigilance à une équipe de France composée d’un défenseur central, Jules Kounde, qui couvre l’arrière droit, d’un arrière gauche de réserve, Theo Hernandez, qui remplace son frère Lucas blessé, et peut-être d’un partenaire central pour Varane, Ibrahima Konate, qui ne fait que sa cinquième apparition chez les Bleus.

L’apprivoisement de Messi, si la France y parvient, dépend également du milieu de terrain. Le sélectionneur français, Didier Deschamps, a ingénieusement compensé l’absence de plusieurs leaders en confiant un rôle plus profond à Antoine Griezmann.

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Existe-t-il un footballeur d’élite ayant une connaissance plus complète de Messi, à la fois coéquipier et rival ? Griezmann s’est retrouvé sur le même terrain que Messi lors de plus d’un match sur dix de son odyssée de plus de 1 000 matchs, d’abord en tant qu’adversaire en Liga, où Griezmann a passé la majeure partie de sa carrière senior avec l’Atlético de Madrid, et, pendant deux saisons, en tant que collègue de Barcelone.

Le défenseur français Raphael Varane, rival de longue date de Lionel Messi depuis son passage au Real Madrid, a déclaré que l

Messi et Griezmann peuvent se targuer d’avoir formé des partenariats offensifs plus heureux que celui qu’ils ont partagé avec un Barça en déclin jusqu’en 2021. Cette période a permis à Griezmann de voir de près l’autorité sévère de Messi dans le vestiaire.

Sur le terrain, il s’est trop rarement mis au diapason des instincts et des mouvements de Messi. La capacité de Griezmann à remettre en question ces instincts pourrait avoir une incidence majeure dimanche soir. Si l’un d’eux surpasse l’autre en finale, il pourrait devenir le meilleur joueur du tournoi.

« Nous savons ce que Messi représente pour l’histoire de notre sport », a insisté Hugo Lloris, le capitaine français. « Mais c’est un match entre la France et l’Argentine ». Lloris est chez les Bleus depuis assez longtemps pour avoir été dans l’équipe lorsque Messi a marqué son unique but contre la France, en 2009. Depuis lors, Lloris a subi quelques coups de massue contre des équipes inspirées par Messi en Ligue des champions.

L'attaquant français Antoine Griezmann a participé à environ un match sur dix de la carrière de Lionel Messi, d'abord comme adversaire, puis pendant deux saisons comme coéquipier du FC Barcelone. Reuters

Pour Ousmane Dembele, Messi représente un énorme chapitre de son histoire personnelle. Lorsque l’ailier français était un jeune prodige de 20 ans convoité par plusieurs superclubs il y a cinq ans, il a fait son choix parce que « Messi m’a fait tomber amoureux de Barcelone ». Dembele est arrivé au Camp Nou, pour la coquette somme de 107 millions d’euros en provenance du Borussia Dortmund, et s’est vu attribuer le casier voisin de celui de Messi dans le vestiaire du Barca.

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« Il m’a beaucoup apporté », se souvient Dembele. « Je suis tellement heureux de l’avoir eu comme coéquipier pendant quatre ans. Il était bon avec les jeunes joueurs. » Dembele a connu des moments creux à Barcelone et avait besoin des conseils de Messi, la figure la plus influente du club à l’époque.

Quant à Kylian Mbappé, qui débutera sur l’aile opposée à Dembele, Messi a, au Paris Saint-Germain, contribué à guider une jeune et brillante carrière vers le haut. Alors qu’ils sont tous deux en course pour le Soulier d’or de Qatar 2022, avec cinq buts chacun lors de cette Coupe du monde, et que Messi est en tête pour le nombre de passes décisives, Mbappe est obligé de constater que, normalement, les passes décisives de Messi jouent en faveur de Mbappe.

Kylian Mbappé est coéquipier de Lionel Messi au PSG depuis le début de la saison 2021/22. AP

En l’espace d’un peu plus d’une saison à jouer ensemble au Paris Saint-Germain. Mbappé et Messi se sont partagés 26 buts dont l’un a servi de passeur à l’autre. Et ce, en seulement 48 matchs en tandem. Et Messi est plus souvent à l’origine des buts de Mbappé que l’inverse.

Si chacun de ces joueurs français a son propre catalogue de moments et de souvenirs de Messi empreints d’admiration et d’un sentiment de privilège, ils ont aussi la seule chose qui manque à Messi. Mbappé, Griezmann, Dembele et Varane ont déjà gagné une Coupe du monde. Messi les connaît tous assez bien pour être sûr qu’ils en veulent une autre, indifférents au fait que cela laisserait la grande histoire de Messi incomplète.

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