Erling Haaland en exclusivité : Manchester City et Pep Guardiola feront de moi un meilleur joueur

Le poids des attentes repose confortablement sur les larges épaules d’Erling Haaland.

Les espoirs d’une nation et ceux des champions d’Angleterre se sont drapés autour de l’imposant cadre du numéro 9 de Manchester City et il ne pourrait pas être plus heureux.

A l’approche de son 22ème anniversaire – sa nouvelle équipe jouera contre le Club America à Houston, Texas, le 21 juillet – le prodige norvégien Haaland sait exactement ce qu’il veut atteindre dans les années à venir : le bonheur et le succès.

Il n’y a pas le moindre soupçon d’arrogance ou d’autosatisfaction dans le discours de Haaland, qui s’est entretenu avec le président de l’Union européenne. The National avant le départ de City aux Etats-Unis pour sa tournée de pré-saison.

« Si vous me posez des questions stupides, vous obtiendrez des réponses stupides », a annoncé en souriant le nouvel avant-centre de Pep Guardiola en prenant place dans l’aire de jeu couverte de la City Football Academy.

Se construire une nouvelle vie à Manchester, améliorer son jeu sous la direction de Guardiola, ses espoirs de remporter les plus grands trophées, la rivalité avec Liverpool, l’influence de ses parents, le retour de son pays au sommet du football et l’affection des supporters de City sont autant de sujets qu’il a abordés. Il a même eu le temps de faire un clin d’œil au football féminin.

Il n’est à Manchester que depuis quelques jours et dans le vestiaire depuis encore moins longtemps, mais son instinct lui dit déjà que ce sera agréable et spécial.

« En termes d’installation, tout va bien », a-t-il déclaré. « Mon père et mon oncle m’aident beaucoup. Mon père connaît le pays et la région. C’est important d’avoir ce système de soutien autour de soi pour pouvoir s’installer rapidement dans un nouvel endroit. Je ne suis dans le vestiaire que depuis quelques jours mais j’aime l’ambiance. C’est une bonne ambiance et c’est important pour moi.

« Je suis un gars détendu. J’essaie juste d’être moi-même. Je dis ce que je pense mais je ne suis pas un gars méchant. Pour moi, il s’agit beaucoup de s’amuser, de travailler dur et d’être sérieux. C’est un bon mélange. »

Le football n’a rien de plus important que d’essayer de remporter la Premier League et la Ligue des Champions et Haaland, qui est arrivé de Dortmund comme la propriété la plus chaude du jeu mondial, est excité de faire partie des rivalités qu’il a observées de loin.

« C’est la folie en Premier League depuis quelques années avec les deux équipes Liverpool et City qui se poussent l’une l’autre et Klopp et Guardiola qui se poussent l’un l’autre », a-t-il déclaré.

« Tout le monde en a parlé. Se pousser l’un l’autre jusqu’au tout dernier match, ce n’est pas souvent que cela arrive. Je pense que c’est bien pour le football anglais et pour les clubs d’atteindre le niveau supérieur. C’était agréable à regarder. J’espère que la rivalité va grandir et que la compétition deviendra plus dure. »

Haaland ne se fait pas d’illusions sur le fait que les équipes vont déjà chercher à l’arrêter et qu’il pourrait devenir immédiatement l’homme le plus marqué du jeu.

« Je sais que j’aurai une cible dans le dos lorsqu’il s’agira des défenseurs », a-t-il déclaré. « Ce n’est pas grave. Ils devraient tous se concentrer sur moi et ensuite il y a plus d’espace pour les autres. Peut-être que ma présence va créer beaucoup d’espace pour les autres.

« Le défi est accepté mais je n’y pense pas trop. Je sais que les gens veulent m’arrêter et s’ils veulent mettre cinq hommes sur moi, cela signifie plus d’espace pour mes coéquipiers – ce ne sont pas de mauvais joueurs.

« J’aime les grands matches. J’ai déjà joué contre City et Liverpool. C’est spécial. Je vis pour ce sentiment. Je peux réaliser ce que je veux réaliser ici. Nous avons les ingrédients pour que de grandes choses se produisent. Je veux jouer du bon football, je veux en profiter et je veux gagner.

« Les récompenses individuelles ne sont pas quelque chose à laquelle je pense. Je veux juste que City gagne. Je veux apprendre à connaître les joueurs et commencer à les comprendre et obtenir cette connexion avec eux et les fans. Ce qui viendra ensuite, viendra. Il faut avoir un collectif fort pour gagner quoi que ce soit. C’est la chose la plus importante dans le football d’aujourd’hui. »

Du haut de ses 194 cm, de ses 90 kg et de son autodéfinition de « rapide », Haaland est une perspective redoutable pour les défenseurs. Ce qui est inquiétant pour eux, c’est qu’il est encore en pleine croissance et qu’il croit qu’il va continuer à s’améliorer sous la tutelle de Guardiola.

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« J’ai été attiré pour venir ici et jouer parce que j’ai vu comment Pep a développé les joueurs », a-t-il expliqué. « C’est une chose énorme. Je veux faire partie du beau football que City pratique. Je pense que Pep peut ajouter beaucoup de choses à mon jeu. Je vais essayer de faire tout ce que je sais faire et ne pas trop réfléchir. Je vais être instinctif.

« Je sais qu’il y a des attentes ici, il y en avait aussi quand je suis allé à Dortmund. Elles seront toujours là, ça me va. Je n’y pense pas trop. »

Avec un dossier de presse norvégien désormais domicilié à Manchester et des fans naturellement désireux d’apercevoir leur nouvelle idole, la vie de Haaland en dehors des entraînements promet d’être scrutée à la loupe.

Le Norvégien Erling Haaland célèbre sa victoire sur la Suède en Ligue des Nations en juin. Reuters

Si cet aspect de la célébrité l’effraie, le jeune attaquant, dont le père Alfie a été capitaine de City il y a deux décennies, ne le laisse pas paraître.

« Être un footballeur connu signifie que vous devez vous adapter un peu à votre style de vie et à la façon dont vous faites les choses, mais j’essaie de vivre aussi normalement que possible », a-t-il déclaré. « J’essaie de faire les mêmes choses que je faisais quand j’étais adolescent dans ma ville natale. J’essaie de vivre aussi normalement que possible. Je ne sais pas comment ce sera ici à Manchester en termes de vie en dehors du football, mais je verrai bien.

« La vie d’un footballeur est différente. Nous nous retrouvons, nous mangeons ensemble, nous nous entraînons et normalement la journée est terminée et ensuite nous voyageons beaucoup. Il n’y a pas beaucoup de temps pour autre chose. Mon temps libre est consacré à la détente. Mon père adore le golf. Je jouais quand j’étais plus jeune, alors peut-être que je vais m’y remettre.

« Il est important de se déconnecter et de penser à autre chose qu’à mon jeu ou à l’équipe que nous jouons. Mais je suis un fan de football, alors quand je ne joue pas, je regarde d’autres matchs à la télévision toute la journée, comme le ferait un fan. Ce n’est pas que je sois concentré sur l’aspect technique ou la tactique, j’aime juste ça aussi comme un sport. Je regarde pour le plaisir ».

Haaland a révélé qu’il aurait pu venir en Angleterre plus tôt, mais il est convaincu que c’est exactement le bon moment pour montrer ses talents en Premier League. Il a également confirmé que ce n’est pas seulement son père Alfie qui a conseillé les retrouvailles avec le nord de l’Angleterre, mais aussi sa mère Gry. Elle a passé une dizaine d’années ici avec Alfie et, en tant qu’heptathlète, elle est créditée par Erling de la transmission de ses gènes.

Haaland célèbre son but pour Dortmund. AFP

« J’aurais pu venir en Angleterre à d’autres étapes de ma carrière mais je pense avoir fait les bons choix au bon moment. Molde, Salzbourg et Dortmund ont été des choix parfaits donc je ne me plains pas.

« Il y a trois ans, City ne voulait pas de moi parce qu’ils avaient… [Sergio] Aguero en attaque, alors je n’avais pas le choix de venir ici.

« Revenir en Angleterre est un peu spécial. J’en ai parlé à ma mère et elle voulait que je vienne en Angleterre. Elle a vécu ici pendant dix ans. Nous avons pris des vacances ici aussi parce que nous aimons cet endroit. C’est spécial.

« Ma mère était très rapide et une bonne athlète, tout comme ma grand-mère. Donc j’ai un peu de vitesse venant d’elles. »

Lorsqu’il a signé à City, l’une des premières personnes à le contacter a été son compatriote et ancien manager Ole Gunnar Solskjaer, qui lui a envoyé un mot de félicitations et lui a souhaité bonne chance. Ils se parlent encore de temps en temps et Haaland sera toujours reconnaissant de l’influence de l’ancien entraîneur de Manchester United sur sa carrière.

Haaland n’hésite pas non plus à faire l’éloge de l’apport d’autres anciens entraîneurs. Alf ingve-Berntsen, Marco Rose, Edin Terzic, et Jesse Marsch, l’actuel entraîneur de Leeds United sous lequel il a marqué 29 buts en 27 matchs pour Salzbourg.

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Chacun de ces entraîneurs a contribué à façonner non seulement le jeu de Haaland, mais aussi son corps. Il est passé du stade de gamin maigre et dégingandé à celui d’homme-montagne et il estime ne pas avoir encore atteint son apogée physique.

Erling Haaland, du Borussia Dortmund, et Phil Foden, de Manchester City, après leur rencontre en Ligue des champions en avril 2021. Reuters

« Je suis encore en pleine croissance et mes muscles aussi », a-t-il révélé. « Je ne suis pas encore complètement adulte et c’est une bonne chose. J’ai pris du poids et du muscle dans tous les clubs où je suis allé, alors nous verrons ce qui se passe ici.

« J’ai un entraîneur et nous faisons certaines choses qui sont conçues spécialement pour moi. Je fais plus de 90 kg maintenant et c’est une question de maintien et de petits détails de la vie quotidienne sur l’ensemble d’une saison. »

L’intérêt pour la carrière de Haaland est intense dans son pays. La Norvège n’a pas réussi à se qualifier pour la phase finale de la Coupe du monde de cette année au Qatar, mais le joueur de 21 ans a pour mission de s’assurer que cela n’arrivera pas la prochaine fois.

« En Norvège, je suppose que je suis un modèle et c’est une bonne chose », a-t-il déclaré. « C’est ce que je voulais être quand j’étais jeune. Nous avons beaucoup de bons joueurs dans le pipeline et ici, en Premier League, il y a aussi Martin Odegaard à Arsenal. Il est vraiment en train de se développer.

« Je veux aider la Norvège à retourner aux Championnats d’Europe et aux Coupes du Monde comme nous l’avons fait il y a 20 ans lorsque mon père jouait. Mon objectif est d’amener la Norvège en finale des grands tournois.

« Je sais ce que je veux. Je suis ici pour essayer de profiter de l’Angleterre et de la Premier League. C’est le championnat que beaucoup de gens en Norvège regardent en grandissant. Beaucoup de mes compatriotes voyagent en Angleterre juste pour regarder les matchs. »

Pour l’instant, Haaland se prépare avec ses coéquipiers à une pré-saison qui verra City affronter le Club America le 21 juillet au NRG Stadium de Houston, puis le Bayern Munich le dimanche 24 juillet. Le troisième et dernier match d’échauffement public est le match du Community Shield contre Liverpool au King Power Stadium de Leicester le 30 juillet.

J’essaierai de donner un peu plus d’énergie à tout le monde. C’est très important d’avoir une bonne connexion avec les supporters.

Erling Haaland

Le jeune attaquant a déjà eu une longue conversation avec le président Khaldoon Al Mubarak qui n’a laissé aucun doute au chef de City sur le fait qu’ils avaient signé un joueur « intelligent, motivé et très engagé ».

« C’était une conversation intéressante et amusante. Je ne vais pas en dire trop, mais j’ai aussi apprécié », a confirmé Haaland.

À son retour des États-Unis, il espère également retrouver sa compatriote internationale Julie Blakstad, qui s’entraînera sur les terrains situés à proximité de l’équipe première de City au CFA.

« J’ai regardé le match entre l’Angleterre et la Norvège l’autre soir et, pour être honnête, je ne m’attendais pas du tout à ce résultat (8-0 pour l’Angleterre) », a-t-il déclaré.

« Mais City avait aussi beaucoup de joueurs dans l’équipe d’Angleterre. Le Championnat d’Europe est une bonne chose pour le football dans son ensemble. Il se développe maintenant et il a besoin de se développer davantage.

« Il y avait plus de 70 000 spectateurs pour le match d’ouverture de l’Euro féminin à Old Trafford et en Espagne, il y a eu de grosses affluences. L’intérêt est croissant et c’est bon à voir. Je pense qu’il est important d’apprendre les uns des autres et de se soutenir mutuellement. »

Les autres personnes avec lesquelles il a envie de s’entendre sont les fans de City qui sont venus en grand nombre lui dire bonjour lors de sa récente inauguration devant l’Etihad Stadium.

« J’ai eu un excellent rapport avec les fans à Dortmund et nous devrons voir ce qui se passe ici », a-t-il noté. « Je vais essayer de mettre un peu de feu supplémentaire dans tout le monde. C’est très important d’avoir cette bonne connexion avec les supporters. Donner quelque chose en retour est vraiment important. »

Et sur ce, Haaland est parti, avec juste assez de temps pour boucler la boucle. « Pas trop de questions stupides », a-t-il dit en riant.

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