Les infatigables guerriers croates de Zlatko Dalic ne savent jamais quand ils sont battus.

Finalement, la Croatie était intimidée. Borna Sosa était allongé sur la pelouse, la tentative désespérée de l’arrière gauche pour franchir la ligne de but de l’Education City Stadium n’ayant pas suffi.

Marcelo Brozovic, cette présence infatigable dans la salle des machines la plus persévérante, était sur les rotules, et son énergie était peut-être finalement épuisée.

Josko Gvardiol, l’un des défenseurs de ce tournoi, était à environ un mètre de là, courbé, les mains sur les genoux, regardant à travers son masque de protection ce qui semblait inévitable.

Enfin, après cette Coupe du monde et même celle d’avant, la Croatie était brisée. Neymar avait marqué à la fin de la première période de prolongation du quart de finale et le Brésil, favori et quintuple vainqueur de la Coupe du monde, se qualifiait. La Croatie n’existait plus.

Il est certain que maintenant, après toutes les minutes supplémentaires dans les jambes et les tirs au but dans la tête, les coups apparemment critiques et les retours, ce groupe d’infatigables avait épuisé sa route.

Zlatko Dalic, le manager de la Russie et maintenant du Qatar, s’est essuyé les mains et a regardé le ciel.

Puis, à la surprise générale, alors que nous aurions dû nous en douter, la Croatie s’est dépoussiérée et a fait ce que seule la Croatie peut faire. Ils ont fait appel à leur force intérieure une fois de plus, sont descendus dans les profondeurs et ont lutté pour retrouver la lumière. Bruno Petkovic a marqué, d’une frappe bien détournée à trois minutes de la fin, et la Croatie a poursuivi sa route.

Aux tirs au but et en demi-finale de la Coupe du monde. Une deuxième demi-finale consécutive de la Coupe du monde. Le pays de moins de quatre millions d’habitants se retrouve une fois de plus parmi les quatre équipes restantes sur la plus grande scène du jeu.

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Après la rencontre, Dalic, naturellement épuisé mais ravi, a déclaré : « Nous avons montré une fois de plus ce que signifie ne jamais abandonner, ce qu’est l’équipe de Croatie.

« Seule la Croatie pouvait faire cela. C’est devenu une sorte de normalité pour nous. »

Classement Croatie – Brésil

Et c’est tout : ils ont rendu l’anormal normal. Huit des neuf derniers matches à élimination directe de la Croatie sont allés en prolongation, la seule exception étant leur défaite en finale il y a quatre ans. En 2018, ils ont triomphé aux tirs au but contre le Danemark et la Russie ; au Qatar, contre le Japon et le Brésil.

Mais, bien sûr, ils sont bien plus que cela. Samedi, alors que Dalic faisait référence à la remarquable détermination de son équipe, notamment lors des tirs au but, il a rappelé : « D’abord, nous devons arriver à ce point. »

Oui, cette Croatie vous broie, avec son cran, sa jugeote, son incapacité à accepter qu’elle soit jamais finie. C’est sûr, ils sont implacables. Mais ils possèdent aussi une intelligence rare dans le jeu.

Ensemble, ils étouffent les faiblesses, s’imposent à l’adversaire, adaptent leur approche aux subtiles nuances du football à son apogée, et trouvent une solution.

Il n’est pas étonnant que le latéral droit Josip Juranovic pense qu’avec Brozovic, Luka Modric et Mateo Kovacic, la Croatie possède le meilleur milieu de terrain du monde. Juranovic est, certes, plus qu’un peu partisan, mais les preuves sont là. Elles sont convaincantes. De la Russie au Qatar.

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Modric a peut-être 37 ans, mais il reste le cœur de cette équipe, et il est en passe d’être considéré comme l’un des meilleurs milieux de terrain de sa génération, mais aussi de toutes. À l’image de son équipe, il est toujours là, repoussant les limites du temps et de la sagesse commune.

Dalic a qualifié la victoire au Brésil de « véritable chef-d’œuvre d’un point de vue tactique » ; Modric est le chef d’orchestre de son équipe.

Ils mêlent l’imagination à l’irrépressibilité, un lien évident les traverse et les amène au bord d’une nouvelle finale de Coupe du monde. S’ils battent l’Argentine mardi, s’ils font preuve de la même détermination au Lusail Stadium, les Croates auront défié les pronostics, comme ils semblent toujours le faire.

Avec quatre équipes restantes, Qatar 2022 a été distillé presque comme le couronnement final de Lionel Messi, ou les magnétiques écrivains de l’histoire du Maroc. Mais qui s’opposerait à ce que la Croatie s’empare de la vedette grâce à un nouvel effort extraordinaire ?

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