Wayne Rooney ramène sa réputation naissante de manager à DC United

Dans une semaine, mercredi, à l’Audi Field de la capitale des États-Unis, le plus jeune entraîneur principal d’un club de football d’élite entamera sa deuxième pré-saison à la tête du Bayern Munich.

Julian Nagelsmann, qui n’a encore que 34 ans mais qui compte plus de six ans d’expérience dans l’encadrement de clubs de première division, espère que ce sera le début d’une campagne qui se terminera par la conquête de la Coupe d’Europe. Au Bayern, un titre de Bundesliga est presque acquis.

Les joueurs de DC United seront opposés à Nagelsmann lors du match amical à Washington. Le club, qui occupe l’avant-dernière place de la Conférence Est de la MLS, espère qu’un nouvel entraîneur pourra lui donner un coup de pouce immédiat.

DC United s’est préparé mardi à ce que Wayne Rooney prenne les rênes de l’équipe, sous réserve de l’obtention de son visa. Il s’agit d’une nomination audacieuse qui a une grande résonance compte tenu du statut de Rooney dans le sport et de son ambition claire de devenir un entraîneur en quête du même genre de prix européens que Nagelsmann.

Rooney a deux ans de plus que l’Allemand, mais leurs trajectoires de carrière sont très différentes. Rooney a remporté une Coupe d’Europe et cinq titres de Premier League en tant que joueur, et détient le record de buts de l’équipe nationale d’Angleterre et de Manchester United ; Nagelsmann n’a jamais joué un seul match professionnel senior.

Mais l’Allemand s’est concentré sur l’entraînement dès le début de la vingtaine, constatant que son sport devenait de plus en plus réceptif aux managers sans un long curriculum vitae de joueur pour recommander leur aptitude. Il est l’entraîneur prodige d’une lignée d’éminents managers sans passé de jeu sous les projecteurs et devant de grandes foules, une lignée qui comprend des entraîneurs modernes exceptionnels comme Arrigo Sacchi et Jose Mourinho.

Rooney était un prodige, puis une légende, en tant que joueur, mais il a choisi une voie vers le management qui lui a offert peu de privilèges, un apprentissage difficile et de nombreuses preuves de son ingéniosité et de son ambition en tant qu’entraîneur. Il a quitté son poste d’entraîneur de Derby County le mois dernier, après près de deux saisons, après une première expérience aussi éprouvante qu’il aurait pu l’imaginer.

Le club de Championship de l’époque, qu’il avait rejoint en tant que joueur de haut niveau en fin de carrière, était plongé dans des problèmes financiers et devait subir une déduction de 21 points et une interdiction de recruter. Il y a un an, alors que Nagelsmann intégrait 60 millions d’euros de nouvelles recrues triées sur le volet dans l’équipe du Bayern, championne de Bundesliga, Rooney passait la fenêtre des transferts à essayer de persuader des footballeurs en fin de contrat de rejoindre un Derby en péril qui, à un moment donné, ne comptait que 14 joueurs seniors.

Il lui arrivait de dormir dans son bureau après avoir fait du lobbying de l’aube au crépuscule pour faire passer des campagnes de recrutement d’urgence à prix cassés, sachant que son nom, son aura, pouvait faire la différence entre un joueur de métier qui disait « oui » à Derby ou qui cherchait un emploi plus sûr ailleurs.

Les joueurs et les entraîneurs qui ont travaillé avec Rooney au cours de sa brillante carrière reconnaissent ses qualités de leader – il a été capitaine de United et de l’Angleterre, il était franc dans les vestiaires – mais certains étaient sceptiques quant à son potentiel en tant qu’entraîneur. L’expérience du Derby a fait changer beaucoup d’avis.

Sans la déduction de points punitive que sa collection de francs-tireurs et de jeunes promus rapidement a subie à Derby pendant une campagne 2021/22 stressante où l’existence même du club était menacée, le club aurait terminé confortablement en milieu de tableau. En l’occurrence, ils ont été relégués en League One, mais unis dans leur respect pour les efforts défiants de Rooney pour maintenir le moral, s’engager avec les supporters et soutenir ses joueurs.

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Everton, où il a commencé et terminé sa carrière en Premier League, a été suffisamment impressionné pour le contacter lorsqu’ils ont cherché à remplacer Rafa Benitez la saison dernière. DC United en a appris suffisamment sur Rooney en fin de carrière pour l’identifier comme l’entraîneur de renom, mais encore apprenti, pour résoudre son problème actuel.

Reste à savoir combien de temps il faudra pour sauver une équipe qui n’a gagné qu’une seule fois en neuf matches, et qui s’est inclinée 7-0 le week-end dernier face à Philadelphia Union. La question de savoir si la MLS est l’endroit le plus judicieux pour construire son portefeuille et ses ambitions déclarées de diriger la première division anglaise, peut-être un jour à Manchester United, est une autre question.

Mais il sera encouragé par les précédents récents. Deux des succès managériaux de la Premier League de la saison dernière ont débuté leur carrière d’entraîneur senior dans le championnat américain. Patrick Vieira, qui a fait passer Crystal Palace de la 14e à la 12e place lors de son premier poste de direction en Angleterre, a entraîné New York City entre 2016 et 2018 ; Jesse Marsch, engagé à Leeds United en février pour conjurer la menace de la relégation – ce qu’il a fait – a commencé sa carrière d’entraîneur dans son pays natal, les États-Unis. Pour les managers, franchir l’Atlantique n’est plus considéré comme un parcours excentrique.

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