La Coupe du monde 2022 est le théâtre d’un changement continental : les équipes asiatiques s’imposent.

Les mèmes « Cheers, Son’s crying » vont bon train, mais cette fois, il y a des chances qu’il les accueille avec plaisir.

Son Heung-min était en larmes sur la pelouse, une flaque d’eau froissée et soulevée en plein milieu du terrain de l’Education City Stadium. Son masque, destiné à protéger les fractures du visage qu’il avait subies en jouant pour son club le mois dernier – le mois dernier – avait été jeté, mais il avait quand même apporté une touche de super-héros.

Vendredi, Son a créé la victoire de la Corée du Sud contre le Portugal, en partant du fond de sa propre moitié de terrain à la 91e minute et en lançant Hwang Hee-chan sur la voie du but. La Corée du Sud, éternelle participante à la Coupe du monde, était en huitième de finale pour la première fois en 12 ans.

Il y avait eu des larmes la nuit précédente, aussi. Dans les tribunes, alors qu’un supporter japonais était filmé, des millions d’autres étaient probablement tout aussi émus. Le Japon avait prouvé que la foudre pouvait frapper deux fois : dans le même stade international Khalifa où ils avaient battu l’Allemagne le jour de l’ouverture du Groupe E, les hommes de Hajime Moriyasu avaient assommé l’Espagne.

Après avoir perdu contre le Costa Rica dimanche, le Japon a conclu jeudi sa poule de quatre équipes au sommet. Au-dessus de l’Espagne, championne 2010 et rouleau compresseur du Costa Rica ; au-dessus de l’Allemagne, quadruple vainqueur de la Coupe du Monde et finaliste pas plus tard qu’en 2014. Même si les Allemands n’ont désormais plus réussi à sortir de la phase initiale pour une deuxième phase finale consécutive.

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Si l’Allemagne n’est pas là, l’Australie l’est. Les hommes de Graham Arnold ont rebondi après une lourde défaite contre la France lors de la première journée, en battant la Tunisie et, mercredi, au moment où il le fallait, le Danemark, ces fameux outsiders.

Le sublime but solitaire de Mathew Leckie est la récompense d’un effort collectif titanesque. Non seulement pour revenir de France, mais aussi pour se rendre au Qatar. En ce qui concerne l’équipe nationale, l’Australie a été plus durement touchée par la pandémie : seuls quatre de ses 20 derniers matches de qualification – ils ont dû négocier le barrage intercontinental – ont eu lieu à domicile.

Les confinements, selon Arnold, ont aidé à unir l’équipe. Cela peut parfois sembler exagéré, mais au Qatar, l’Australie a une nouvelle fois fait preuve d’acharnement, de détermination et d’une attitude sans faille. Elle en aura besoin samedi, lorsqu’elle affrontera l’Argentine dans son premier match à élimination directe de la Coupe du monde depuis 16 ans.

Ainsi, pour la première fois dans l’histoire de la compétition mondiale, trois pays de la Confédération asiatique de football (AFC) se sont qualifiés pour les huitièmes de finale. Le Japon rencontre la Croatie lundi ; quelques heures plus tard, la Corée du Sud affronte le Brésil.

L’Arabie saoudite et l’Iran se sont distingués par leurs victoires respectives contre l’Argentine et le Pays de Galles, mais le Qatar, pays hôte, a déçu.

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Mais Qatar 2022 a offert des éliminatoires plus équilibrées au niveau mondial. En Russie, il y a quatre ans, 14 des huitièmes de finale étaient composés d’équipes européennes et sud-américaines. L’Asie et l’Afrique ? Une seule. Combiné. Au Brésil, 11 des 16 places étaient attribuées aux confédérations perçues comme les plus puissantes, tout comme en 2010, puis 13 en 2006.

L’Asie était représentée par une seule équipe la dernière fois et aucune en 2014. L’Afrique, quant à elle, n’en comptait aucune il y a quatre ans. Aujourd’hui, cinq équipes de ces deux continents sont encore là, y croient encore, ont encore une chance de créer une nouvelle surprise dans une Coupe du Monde qui en regorge.

Depuis que la Fifa a introduit les huitièmes de finale en 1986, il n’y a jamais eu moins d’équipes Uefa ou Conmebol représentées à ce stade. Peut-être que la Coupe du monde d’hiver, coincée dans la saison domestique des ligues supérieures, a eu un effet.

Mais la répartition des succès cette fois-ci est la bienvenue. Le fils et la Corée du Sud, le Japon, l’Australie, le Maroc et le Sénégal ont rendu le tournoi d’autant plus riche qu’ils ont atteint les huitièmes de finale.

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