Les nations africaines au bord de l’histoire dans une Coupe du monde à l’optimisme renouvelé

À la veille de la Coupe du monde, le footballeur africain le plus médaillé a offert à ses compatriotes des récompenses attendues. Samuel Eto’o, l’ancien attaquant du Cameroun, de Barcelone, de l’Internazionale, du Real Madrid et de Chelsea, qui préside aujourd’hui la Fédération de football de son pays, a prévu un grand chelem.

« Les cinq équipes africaines atteindront les tours à élimination directe », a prédit Eto’o. Il est allé plus loin. Il a imaginé que trois nations parmi le Ghana, le Cameroun, le Sénégal, le Maroc et la Tunisie seraient en tête de leur groupe et même que deux pays de son continent pourraient être en finale. Eto’o n’hésite jamais à faire de grandes déclarations, mais même selon ses critères, un balayage complet était excessivement optimiste.

Pourtant, il est toujours possible qu’un nouveau jalon important pour la présence africaine dans les phases finales soit posé.

Dans aucune Coupe du monde précédente – un tournoi avec au moins cinq partants de la Confédération africaine de football depuis 1998 – plus de deux représentants du continent n’ont survécu à la phase de groupe.

Le Ghana et le Cameroun peuvent améliorer cette situation vendredi, bien que les Ghanéens, deuxièmes du groupe H, aient l’intention de progresser à partir d’une position plus prometteuse – dans leur match très tendu contre la dernière place de l’Uruguay – que le Cameroun, qui affronte le Brésil depuis la troisième place du groupe G.

Les deux nations ont connu, dans les générations précédentes, ce que c’est que d’atteindre un quart de finale, tout comme le Sénégal, qui affrontera l’Angleterre pour une place en quarts de finale dimanche.

De manière significative, les entraîneurs du Ghana, du Sénégal et du Cameroun ont tous connu, en tant que joueurs de ces pays, l’angoisse d’une élimination décisive en Coupe du monde. Qatar 2022 est une rareté : Chacun des cinq pays africains qui y arrivent est entraîné par un citoyen de ce pays.

C’est un contraste frappant avec la première Coupe du monde à 32 équipes, en France en 1998, où toutes les équipes africaines étaient dirigées par des étrangers, reflétant une habitude de longue date des fédérations, et des principaux clubs africains, de se tourner de manière répétée vers des entraîneurs étrangers, principalement européens.

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En 2010, lorsque la Coupe du monde a été organisée en Afrique pour la première et unique fois, deux Suédois, un Français, un Brésilien et un Serbe étaient à la tête de pays censés célébrer le passage à l’âge adulte du football africain.

Le Sénégal bat l’Équateur et se qualifie pour les huitièmes de finale

Le Ghana, dirigé en 2010 par Milovan Rajevac, a au moins prospéré cette année-là, atteignant les quarts de finale, où il a été cruellement éliminé lorsque l’Uruguayen Luis Suarez a délibérément utilisé sa main pour empêcher un tir décisif de franchir la ligne. Suarez était expulsé, le Ghanéen Asamoah Gyan ne parvenait pas à transformer le penalty qui suivait et l’Uruguay se qualifiait aux tirs au but.

Otto Addo, qui, en tant que joueur, avait participé à l’époustouflant parcours du Ghana jusqu’aux huitièmes de finale de la précédente Coupe du monde, était présent ce soir-là, aussi angoissé que n’importe quel Ghanéen. Mais s’exprimant jeudi en tant qu’entraîneur du Ghana, dont il a rejoint l’équipe après avoir occupé un poste de direction au Borussia Dortmund, Addo a désamorcé la rancœur autour de Suarez et de l’Uruguay.

« J’ai regardé [the 2020 semi] et je me sentais si triste », se souvient-il, « mais c’est une question de perspective. C’est normal qu’un joueur fasse tout ce qu’il peut pour être dans une demi-finale de Coupe du monde. Pour nous, ce n’est pas un grand sujet. Nous regardons vers l’avenir. »

C’est également le cas d’Aliou Cissé, le sélectionneur du Sénégal, qui a mené son pays en quart de finale de la Coupe du monde 2002. Au cours des 11 derniers mois, il a supervisé le premier triomphe de son pays en Coupe d’Afrique des Nations et la négociation réussie, grâce à des victoires sur le Qatar et l’Équateur, du Groupe A de la Coupe du monde.

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Son statut de joueur a une incidence sur son travail actuel, mais il en va de même pour ses liens avec le pays, affirme Cissé. « Si vous ne comprenez pas le passé d’un pays, il est difficile de parler de son avenir ». Un héros de ce passé a été rendu très présent lors de la victoire cruciale contre l’Équateur, les hommages rendus à l’ancien partenaire de milieu de terrain de Cissé, Papa Bouba Diop, décédé, à 42 ans, deux ans plus tôt. Cissé a également géré avec habileté un revers majeur, le retrait sur blessure de Sadio Mané, à la veille du tournoi.

Pendant ce temps, Rigobert Song, l’ancien capitaine camerounais qui a participé à quatre Coupes du monde, prononcera le discours enthousiaste destiné à faire croire à ses joueurs qu’une victoire contre le Brésil – qui devrait être couplée à une défaite de la Suisse contre la Serbie pour que le Cameroun se qualifie – est possible. Song a pris des décisions audacieuses dans sa courte période en tant qu’entraîneur principal, notamment en laissant tomber le gardien de but vedette, André Onana, pendant cette Coupe du monde.

Battre le Brésil semble être un défi de taille. Mais cette Coupe du Monde est déjà marquée par des résultats spectaculaires. Walid Regragui a guidé le Maroc vers une défaite 2-0 contre la Belgique et Jalel Kadri, de la Tunisie, vers la victoire de mercredi contre les champions français. Les entraîneurs africains ont déjà laissé leur empreinte au Qatar.

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