Ousmane Dembele doit rendre la confiance de Xavi et du FC Barcelone pour être rappelé à la Coupe du monde.

Alors qu’Erling Haaland, le dernier en date d’une série de jeunes joueurs à quitter le Borussia Dortmund avec un bénéfice intéressant pour le club allemand, était dévoilé par Manchester City, Ousmane Dembele montait dans un avion à destination de Barcelone.

La ville est son foyer depuis cinq ans, le Barça son employeur, mais depuis le 30 juin, Dembele est un jeune footballeur sans emploi et coûteux.

Il a été accueilli à l’aéroport d’El Prat dans la capitale catalane dimanche par le personnel du Barca, une indication claire que le club et lui étaient proches d’un accord sur un nouveau contrat pour le joueur de 25 ans, 11 jours après que son ancien contrat ait expiré.

C’est un tournant extraordinaire dans une relation qui s’est aigrie d’innombrables fois depuis que Dembele a rejoint le Barca à 20 ans, en provenance de Dortmund, à l’été 2017 pour plus de 120 millions d’euros.

Au début de l’année 2022, alors qu’il lui restait six mois de contrat, Dembele a été mis sur le marché par un Barca désireux de réduire ses pertes sur un investissement qui compte parmi les moins fructueux de son histoire.

Lorsque Dembele a refusé les portes de sortie qui lui ont été proposées en janvier, il a été puni par un exil de l’équipe première, on lui a dit qu’il ne serait pas sélectionné. Lorsqu’il a finalement été sélectionné dans une équipe de jour de match, il a été copieusement hué au Camp Nou lorsqu’il est entré en tant que remplaçant.

C’était à la mi-février. Au cours des sept matches de Liga suivants, Dembele a commencé tardivement à s’amender, fournissant neuf passes décisives et un but.

Si les dirigeants du club grincent des dents en observant une série de performances soutenues qui ne ressemblent à rien de ce que Dembele a pu faire sous le maillot du Barça au cours des quatre années et demie précédentes, souvent péniblement interrompues, le nouveau manager du club, Xavi, soutient obstinément le joueur.

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Xavi l’a toujours fait, appréciant le talent mercuriel, les duels et dribbles inventifs qui ont fait de Dembele un prodige à l’adolescence, et qui ont incité le Barça à payer un prix aussi extravagant cet été.

À ce moment-là, le FC Barcelone avait reçu la somme colossale de 222 millions d’euros lorsque le Paris Saint-Germain a fait jouer la clause de rachat de Neymar dans son contrat avec le club catalan.

Classement du FC Barcelone pour la saison 2021/22

Dembele n’est pas Neymar, mais ce dernier rebondissement dans son mariage en dents de scie avec le Barça signifie qu’il peut encore émerger comme autre chose qu’une triste histoire de millions gaspillés.

Il peut encore éviter la place dans l’histoire de Philippe Coutinho, acheté avec une autre partie encore plus importante de l’argent de Neymar, et qui est allé et venu, sans être remarqué depuis qu’il a été vendu à Aston Villa pour à peine plus d’un dixième des 160 millions d’euros qu’ils ont engagés à Liverpool pour le Brésilien en 2018.

Le Français a été prêté à l’Atletico Madrid, à qui le Barca l’a acheté, deux ans après l’accord que l’attaquant a regretté.

Ces achats, ainsi que les salaires massifs que le Barça a accumulés avant que la pandémie de Covid ne réduise ses revenus, ont laissé le club crouler sous les dettes.

Le club a été sanctionné par les restrictions du Fair-Play Financier de La Liga et a dû dire au revoir, l’été dernier, à Lionel Messi parce que, selon le Barca, il ne pouvait même pas se permettre de lui payer la moitié de son salaire précédent.

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Xavi Hernandez a déclaré qu'Ousmane Dembele

Dembele gagnerait moins dans le cadre du nouveau contrat que lui propose le FC Barcelone qu’il ne l’a fait entre 2017 et le mois dernier, et une part importante de ses gains potentiels dans un contrat de deux ans serait constituée de variables liées aux performances.

C’est une sage précaution. Il a manqué plus de 100 matches depuis qu’il est joueur du FC Barcelone en raison de blessures et a été sanctionné plus d’une fois pour un mauvais chronométrage.

Pour autant, Xavi a une vision claire de ce que Dembele pourrait offrir à un Barcelone construit autour d’ailiers qui épousent la ligne de touche. « Il peut être le meilleur joueur du monde à son poste », affirmait l’entraîneur en remplaçant Ronald Koeman, limogé en novembre dernier.

Xavi a gardé sa foi même lorsque Dembele et son agent se sont brouillés avec le conseil d’administration en janvier, et a continué à croire aux possibilités de l’attaquant de gagner des matchs même lorsque Didier Deschamps, le sélectionneur français, a commencé à préférer d’autres footballeurs français capables de courir, au rythme, vers les adversaires.

Dembele a remporté sa dernière sélection avec la France, avec laquelle il était membre de l’équipe victorieuse de la Coupe du monde 2018, il y a plus d’un an, lorsqu’il s’est blessé pendant la phase de groupe du Championnat d’Europe.

L’ailier a la lourde tâche d’être dans l’avion pour le Qatar en novembre pour la tentative des Bleus de conserver leur Coupe du monde. Sa meilleure voie, il semble l’avoir reconnu, est de conquérir les fans sceptiques de Barcelone, et de rendre la confiance de Xavi.

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