La Croatie tombe à plat dans un « match difficile » contre le Maroc à la Coupe du monde 2022

Finaliste il y a quatre ans, l’inquiétude est que cette génération croate se soit essoufflée.

Comme en Russie 2018, l’équipe de Zlatko Dalic tourne toujours autour de l’impérieux Luka Modric, mais elle a été quelque peu réduite par une série de départs à la retraite. Mario Mandzukic, Ivan Rakitic, Vedran Corluka et Sime Vrsaljko ne sont plus là, tandis qu’Ante Rebic n’a pas été sélectionné.

Bien sûr, il reste des joueurs comme Mateo Kovacic, Marcelo Brozovic et Ivan Perisic – des stars de Chelsea, de l’Inter Milan et de Tottenham Hotspur, respectivement – mais il ne fait aucun doute que les prouesses de l’équipe de soutien se sont un peu essoufflées.

Mercredi, alors que la Croatie entamait sa campagne pour faire mieux qu’il y a quatre ans, cela semblait évident. Ils ont lutté contre le Maroc lors de l’ouverture du Groupe F à l’Al Bayt Stadium, faisant un match nul et vierge, avec beaucoup d’efforts mais peu d’initiatives.

Après la rencontre, Dalic a évoqué le changement entre 2018 et aujourd’hui. Seuls quatre joueurs qui ont disputé la dernière finale contre la France ont débuté mercredi.

« C’est une toute autre équipe », a déclaré l’ancien manager d’Al Ain. « Quatre ans se sont écoulés depuis la dernière Coupe du monde et nous avons pratiquement une nouvelle équipe nationale. Nous ne pouvons pas établir de comparaisons entre les deux générations de joueurs.

« Mais c’est une équipe qui a des valeurs et des compétences élevées. Ce résultat contre le Maroc n’a pas été une déception et a prouvé que ce tournoi sera difficile. »

Mercredi, Andrej Kramaric a trop souvent été isolé devant, tout comme Marko Livaja lorsqu’il l’a remplacé pour le dernier quart d’heure.

Même si Modric, par moments, a fait preuve de sa maîtrise habituelle au milieu. La star du Real Madrid, qui a eu 37 ans en septembre, a fait ses débuts en Coupe du monde en 2006.

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Contre le Maroc, il est devenu le premier joueur à participer à la fois à la Coupe du monde et au Championnat d’Europe au cours de trois décennies différentes. Cela témoignait de sa qualité durable, mais laissait également entendre qu’il n’était peut-être plus la force qu’il était autrefois à ce stade.

Il a tout de même été désigné comme l’homme du match officiel.

« C’était un match difficile, surtout dans les 15 premières minutes, mais je pense que nous étions bien meilleure équipe en seconde période », a déclaré Modric. « Notre défense a été particulièrement forte, mais il nous a manqué quelque chose en attaque. Si nous avions été un peu plus vifs en attaque, nous aurions pu les ouvrir un peu plus. »

Malgré toute leur conviction, les deux équipes ne méritaient pas plus que ce point. Après une première mi-temps compétitive, la Croatie était à deux doigts de débloquer la situation dans le temps additionnel. D’abord, Perisic servait Borna Sosa sur la gauche, dont le centre à ras de terre trouvait Nikola Vlasic. L’attaquant plaçait le ballon vers le but, mais le gardien marocain Yassine Bounou le sauvait avec ses jambes.

Quelques secondes plus tard, le défenseur Nayef Aguerd bloquait brillamment le tir de Vlasic et, lorsque la balle rebondissait sur Modric, ce dernier effectuait une frappe du pied gauche qui passait juste au-dessus. Modric, dont la contribution au tournoi de 2018 lui a valu le Ballon d’Or cette année-là, a gonflé ses joues en sortant à la mi-temps.

Le Maroc, lui, s’est amusé. Encouragés par un public enthousiaste, ils se sont lancés dans des tacles, ont envahi le milieu de terrain croate et, grâce à Hakim Ziyech (Chelsea) et Achraf Hakimi (Inter Milan), ils avaient suffisamment d’atouts pour inquiéter leurs adversaires.

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A la 18e minute, Ziyech aurait dû bénéficier d’une passe décisive, mais Youssef En Nesyri ne parvenait pas à reprendre son beau centre. Après la pause, le Maroc était tout près de trouver le chemin des filets lorsque la tête à bout portant du défenseur du Bayern Munich Noussair Mazraoui était sauvée au premier poteau par le gardien croate Dominik Livakovic.

Juste après, à l’autre bout du terrain, Sofyan Amrabat repoussait la tentative de Dejan Lovren. Avec Bounou allongé sur le terrain suite à une collision sur un corner, Amrabat représentait la dernière ligne de défense.

Malheureusement pour le Maroc, l’occasion qui s’est présentée quelques instants plus tôt a marqué le dernier acte de Mazraoui : il a été évacué sur civière à l’heure de jeu, cette Coupe du Monde enregistrant une nouvelle blessure apparemment grave. Ce n’est que quatre jours après le début de la compétition.

Modric espère que la Croatie, qui affronte maintenant la Belgique puis le Canada, tiendra les quatre semaines complètes.

« Nous ne sommes pas venus ici uniquement pour participer à la compétition », a-t-il déclaré. « Sur la base de notre expérience russe, nous avons l’ambition de faire la même chose, voire mieux. Mais même avant ce tournoi, nous avons dit qu’il fallait d’abord se fixer comme objectif principal de passer la phase de groupe.

« Nous savons qu’une fois que nous aurons atteint les huitièmes de finale, nous pourrons être un adversaire très dangereux. Mais ne vous méprenez pas, nous avons de plus grands objectifs ici. »

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