Le football a laissé tomber Manchester United lorsque les Glazers ont pris le pouvoir. Cela ne peut pas se reproduire

Les fans de Manchester United ne se plaindraient pas si la famille Glazer disparaissait au coucher du soleil et quittait le club dont elle a pris le contrôle lors d’une reprise controversée en 2005. Ils ne seraient qu’amers d’avoir accumulé autant de dettes sur le club après un rachat à fort effet de levier, d’avoir divisé la base des supporters et d’avoir continué à percevoir des millions de dividendes indépendamment des performances sur le terrain. Le fait que cette prise de contrôle ait été autorisée montre l’absence de réglementation dans la Premier League anglaise, la compétition de football nationale la plus populaire au monde.

Mardi, peu après l’annonce du départ de Cristiano Ronaldo avec effet immédiat, United a publié un communiqué de 346 mots sous le titre « Manchester United announces process to explore strategic alternatives to enhance the club’s growth ». Traduit, cela signifie effectivement que United est à vendre. Le club a besoin d’investissements importants, notamment pour son stade d’Old Trafford et son terrain d’entraînement. Les Glazers vont « envisager toutes les alternatives stratégiques, y compris de nouveaux investissements dans le club, une vente. »

United avait une longueur d’avance en termes de réaménagement de stade et d’infrastructure avant l’arrivée des Glazers, mais est devenu une équipe de second plan avec eux aux commandes. Ils n’ont pas communiqué avec les fans entre 2005 et le lendemain d’une décision malheureuse de rejoindre une éventuelle Super League européenne en 2021. Les Glazers, comme le FC Barcelone et le Real Madrid, espéraient des revenus supplémentaires d’une telle ligue, mais les protestations des supporters ont mis fin à cet espoir.

Les protestations ont marqué l’ensemble de la propriété de United par les Glazers. Leur rachat était légal, certains pourraient dire inspiré, d’un point de vue commercial, mais les clubs de football sont plus que des chiffres sur un bilan. Manchester United, l’un des trois plus grands clubs du monde, peut susciter l’intérêt du monde entier, mais au fond, c’est un club de football communautaire, avec un personnel et des supporters de longue date qui assistent aux matchs depuis des décennies.

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Cette décision est attendue depuis un certain temps, les Glazers explorant un investissement ou une vente potentiels depuis l’été. Elle n’a rien à voir avec l’interview controversée de Ronaldo avec Piers Morgan la semaine dernière.

Des conseillers ont été nommés, des prétendants potentiels vont être sondés ou faire leurs approches. United sera optimiste quant à la possibilité d’attirer plus d’intérêt que Ronaldo lorsqu’il a fait savoir qu’il voulait partir cet été. Ronaldo aurait coûté des millions, le club des milliards.

Les Glazers vont faire un énorme profit. Ils ont vu l’intérêt que Chelsea, un club bien plus petit, a suscité lorsqu’il a été mis en vente après que le gouvernement britannique a imposé des sanctions à Roman Abramovich en raison de ses liens présumés avec le président russe Vladimir Poutine.

L’une des personnes intéressées par Chelsea était Jim Ratcliffe, un ancien supporter de United issu d’un quartier populaire de Manchester, qui est devenu l’homme le plus riche de Grande-Bretagne. Ratcliffe a parlé aux Glazers et avait la ferme impression qu’ils ne voulaient pas vendre United. Ils le veulent maintenant.

L'homme d'affaires britannique Jim Ratcliffe. AFP

Les fans peuvent être heureux de voir le retour des Glazers, mais ils doivent rester sceptiques car leurs opinions sont souvent ignorées et un changement immédiat est peu probable. Il n’y a pas une longue file d’attente de milliardaires bienveillants cherchant à reprendre un club de football dont le prix est élevé et qui a besoin d’un investissement énorme, et encore moins quelqu’un qui ne chargera pas davantage de dettes sur le club, comme l’ont fait les Glazers. La concurrence est sensiblement plus rude qu’elle ne l’était lorsque les Glazers ont pris le contrôle. Il est loin le temps où United pouvait aller à Tottenham Hotspur, par exemple, et prendre ses meilleurs joueurs. Aujourd’hui, les Spurs ont un meilleur stade et un meilleur terrain d’entraînement que United.

Des clubs comme Newcastle United, Manchester City et le Paris Saint-Germain ont montré qu’ils avaient les poches les plus profondes et, comme Ratcliffe l’a récemment souligné, il y a une corrélation claire entre la richesse et le succès. Le fair-play financier devrait être appliqué de manière beaucoup plus stricte qu’il ne l’est, mais le gouvernement britannique peut jouer un rôle. Cela fait presque un an qu’une étude menée par les supporters a été conclue par des appels à une réglementation indépendante, mais le gouvernement ne l’a toujours pas mise en œuvre.

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United a dépensé beaucoup d’argent sur des joueurs depuis le départ d’Alex Ferguson en 2013. Ils ne l’ont tout simplement pas bien dépensé, pour la plupart. Liverpool, qui a également des propriétaires américains, a été bien plus malin avec un budget plus restreint et l’équipe de Jurgen Klopp a finalement remporté un titre de champion et une Ligue des champions.

United a encore dépensé beaucoup cet été pour soutenir le nouveau manager Erik ten Hag. Ces dépenses ont augmenté la dette de United, mais tout propriétaire potentiel s’intéresserait à la croissance à long terme des revenus de diffusion, des marchandises et des revenus commerciaux, qui ont augmenté en partie parce que les Glazers ont réalisé et monétisé le potentiel de soutien mondial, ce que les conseils d’administration précédents de United n’avaient pas réussi à faire.

Manchester United est un nom mondial et le fait de posséder le club aurait évidemment un grand attrait, tant pour le statut que, comme les Glazers l’ont impitoyablement prouvé, pour la valeur commerciale. L’équipe fondée par des cheminots au milieu des cheminées du nord-ouest industriel de l’Angleterre en 1878 est devenue l’exportation la plus célèbre de Manchester, une exportation qui a longtemps attiré les vautours. Elle le sera encore, mais le football doit aller au-delà des slogans banals du type « le football n’est rien sans les supporters ». Les clubs doivent être sauvegardés et les intérêts des supporters doivent être au cœur de toute vente. Le gouvernement britannique a échoué la dernière fois avec Manchester United et les autorités du football ont fait de même. Cela ne doit pas se reproduire.

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