L’Angleterre a peur de la forme avant l’ouverture de la Coupe du monde contre l’Iran.

Lors de ses trois derniers matches en Uefa Champions League, Mehdi Taremi a inscrit cinq buts. Il a également été à l’origine des deux buts de Porto lors de la victoire contre le Bayer Leverkusen juste avant cette série de buts.

Sans les contributions de Taremi, surtout son ouverture du score lors de la victoire tendue 2-1 dans le dernier match de groupe contre l’Atletico Madrid, son club n’aurait pas atteint le tour final de ce qui est considéré comme la compétition la plus élevée du football de club.

On peut donc dire que l’Iranien Taremi s’est présenté à la Coupe du monde en très bonne forme.

Harry Maguire, quant à lui, a joué son dernier match de Champions League en mars, une défaite tendue face à l’Atletico qui avait échappé à Manchester United lorsque Joao Felix s’était faufilé devant le défenseur pour prendre l’avantage.

Cette saison, United ne participe pas du tout à la Ligue des champions. En Premier League, Maguire est descendu dans la hiérarchie, ne faisant partie du onze de départ de United que pour quatre matchs de championnat, et plus souvent sur le banc lorsqu’il était disponible.

Pourtant, il y a de fortes chances que Maguire fasse partie des défenseurs centraux chargés de surveiller le vif Taremi lorsque l’Angleterre et l’Iran se rencontreront dimanche au Khalifa International Stadium, la nation classée cinquième au monde par la Fifa contre celle classée 20e.

La forme ne plaide pas en faveur de la sélection de Maguire, étant donné l’éventail d’alternatives disponibles pour le manager Gareth Southgate, mais il y a une loyauté ressentie par le manager anglais pour le joueur de 29 ans.

Maguire est apprécié pour son leadership, son impact sur les coups de pied arrêtés dans les deux surfaces de réparation, entre autres qualités. Il a un statut spécial de Three Lions, qui est autant un symbole de l’époque où Southgate était aux commandes que les gilets du manager l’étaient autrefois.

Le mandat de Southgate entre maintenant dans sa septième année, une période suffisamment fructueuse pour que le sélectionneur bénéficie de la même confiance de la part d’un public anglais exigeant que celle qu’il accorde à un nombre restreint de joueurs seniors, même lorsque leur forme baisse.

Lors de la dernière Coupe du monde, Maguire, qui n’avait qu’une seule sélection en compétition au début du tournoi, a galvanisé la progression de l’Angleterre jusqu’en demi-finale. Il a commencé le Championnat d’Europe de l’année dernière en souffrant d’une blessure à la cheville mais, une fois rétabli, il a été réintégré dans le onze pour la progression de l’Angleterre jusqu’en finale, la meilleure performance de son histoire dans cette compétition.

Ce record fait de Southgate, qui a débuté dans le rôle de gardien, l’entraîneur le plus performant de l’Angleterre depuis que le pays a remporté sa seule Coupe du monde, à domicile en 1966.

Voilà pour les points positifs. Ce sont des moments forts et brillants qui risquent de disparaître de plus en plus du rétroviseur. Southgate est également le manager de l’Angleterre qui a supervisé la relégation en Uefa Nations League, conséquence d’une chute alarmante.

Harry Maguire, à droite, est un titulaire presque certain pour l'Angleterre, bien qu'il ait perdu sa place dans l'équipe de Manchester United. AFP

L’Angleterre n’a pas gagné de match de compétition depuis un an ; ses six matches de Ligue des Nations ont rapporté trois points sur 18 possibles. Ils n’ont gardé que deux feuilles propres lors de leurs huit derniers matches. Ils ont perdu 4-0 à domicile contre la Hongrie en juin, une humiliation dont Maguire a été largement épargné car c’est le seul match de Ligue des Nations qu’il n’a pas débuté.

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Tout cela laisse l’Angleterre avec un nuage noir de mauvaise forme collective à transporter dans un premier défi chaud et ensoleillé à Doha. Les questions de forme individuelle créent leur propre chaleur autour de Southgate, plus critiqué que jamais pour sa prudence tactique.

Il a invoqué « une mauvaise série de matches au mauvais moment » pour justifier l’exclusion de Tammy Abraham, l’attaquant de l’AS Rome, de son équipe. Pourtant, sa confiance dans le savoir-faire, le pedigree et l’expérience de joueurs comme Maguire et Raheem Sterling – un but à Chelsea depuis la mi-septembre – l’emporte sur les préoccupations à court terme et compte davantage qu’un décompte de minutes sur le terrain ou des statistiques de finition fraîchement impressionnantes.

Et, comme la plupart des entraîneurs qui se lancent dans le tournoi unique de Qatar 2022, où la météo ne recommande pas toujours les gilets de laine et où le temps de préparation a été réduit, Southgate ne peut pas s’appuyer sur le calcul habituel de l’importance de la forme récente.

Le capitaine de l'Angleterre Harry Kane, à droite, a marqué 51 buts en 75 matchs pour les Trois Lions. AP

La majorité de ses joueurs viennent de la Premier League, généralement considérée comme la plus exigeante physiquement des ligues nationales d’élite, qui n’a fait une pause que pour faire de la place à la Coupe du monde il y a huit jours. Pour cela, dit Southgate, « nous devons nous adapter mieux que tout le monde ».

Certains de ses pairs ne sont peut-être pas d’accord. La France et le Sénégal s’adaptent à une nouvelle mauvaise nouvelle, après avoir dit adieu, pour cause de blessure, à Karim Benzema, détenteur du Ballon d’Or, et Sadio Mané, footballeur africain de l’année, attaquants de marque.

Southgate a son buteur de classe mondiale, Harry Kane, en forme et qui vise à égaler son Soulier d’or de la dernière Coupe du monde, bien que le manager de Kane à Tottenham Hotspur, Antonio Conte, observe que Kane a été « épuisé » ces derniers temps.

Qu’il soit fatigué ou non, Kane affrontera une défense iranienne qui devrait être profonde et bien rodée. Il a inscrit 15 buts lors de ses 19 derniers matches contre les Spurs. C’est une forme enviable pour le joueur anglais que l’Iran doit craindre le plus.

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