Enner Valencia gâche la fête et l’Équateur remporte son premier match de Coupe du monde contre le Qatar.

La longue attente, parfois angoissante, s’est enfin terminée, la quête du Qatar pour une déclaration digne de l’occasion s’est éteinte peu après Morgan Freeman et les feux d’artifice.

L’Equateur et Enner Valencia ont été les grands rabat-joie dimanche soir à Al Khor, les Sud-Américains ayant frappé deux fois en début de match pour remporter le match d’ouverture de la première Coupe du monde de la FIFA organisée au Moyen-Orient.

Le Qatar est entré dans l’histoire à plus d’un titre, d’abord en tant qu’hôte arabe du plus grand tournoi de football, puis en tant que seule équipe locale à perdre lors de son grand départ.

Plus de 4 000 jours se sont écoulés depuis que le petit État du Golfe s’est vu attribuer le plus grand événement du monde du football, le chemin a été long et souvent semé d’embûches, et l’ampleur du moment est évidente.

Le poids de la préparation, prolongée et émaillée de controverses, semble avoir fait son œuvre. Le Qatar avait l’air nerveux dans un stade Al Bayt plein à craquer, ce qui était compréhensible : qu’ils soient ou non champions d’Asie en titre, c’était leur première participation à une Coupe du Monde, et le fait de l’organiser sur leur propre sol ne faisait qu’ajouter à la pression.

En vérité, cela était évident dimanche avant même qu’un ballon ne soit frappé. Pedro Miguel, l’arrière droit d’origine brésilienne, était visiblement ému aux larmes lorsque l’hymne national du Qatar a retenti dans l’arène immaculée, succombant à ses émotions lorsque les paroles ont été reprises depuis les tribunes.

Le début du match n’a certainement pas aidé les locaux à se calmer. Après une cérémonie d’ouverture spectaculaire au cours de laquelle Freeman, lauréat d’un Oscar, occupait le devant de la scène, l’Equateur n’avait besoin que de trois minutes pour faire taire son entourage.

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Valence réagissait rapidement à une volée acrobatique d’Angelo Preciado lorsque le gardien qatari Saad Al Sheeb s’éloignait trop de sa ligne, et l’ancien attaquant de West Ham United plaçait sa tête dans le but vide.

Cependant, sa joie était de courte durée. L’arbitre assistant vidéo vérifiait le but, ce qui était confirmé sur l’écran géant par les sifflets du public. Les reprises montraient que la jambe de Michael Estrada était hors-jeu lors de l’attaque initiale, et l’avance de l’Équateur était annulée. Une cacophonie de sifflets s’ensuit.

Pourtant, le Qatar était rapidement mené pour de bon. A la 15e minute, Valencia s’élançait et, alors qu’il contournait Al Sheeb, le gardien sortait ses bras et le faisait tomber.

Valence plaçait le ballon sur le point de penalty, inspirait profondément, s’avançait et envoyait Al Sheeb dans le mauvais sens. Cette fois, pour le Qatar, il n’y aurait pas de sursis.

Avec ce but, le capitaine équatorien, 33 ans, en est à sa quatrième réalisation en Coupe du monde, ce qui fait de lui le meilleur buteur de son pays dans la compétition. Puis, juste après l’heure de jeu, il est passé à cinq.

Cette fois, Valencia reprenait un centre en profondeur de Preciado pour placer une tête brillante qui trompait Al Sheeb, le ballon se logeant au second poteau. Les Equatoriens tout autour de l’Al Bayt Stadium, la majorité d’entre eux rassemblés derrière le but de leur équipe et le reste facile à repérer dans leur jaune vibrant, ont explosé. Bientôt, ils ont rebondi presque à l’unisson.

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De l’autre côté, le Qatar avait l’air perdu. Akram Afif, le plus récent footballeur asiatique de l’année et supposé être la vedette de son équipe, avait du mal à avoir un impact quelconque. Le capitaine Hassan Al Haydos, qui compte près de 170 sélections dans cette équipe nationale, était médiocre, tant en possession du ballon qu’à l’extérieur.

Si seulement il avait contribué à réduire le déficit quelques instants avant la mi-temps. Trouvant un espace sur la droite, Al Haydos centrait pour Almoez Ali, mais l’attaquant, positionné juste devant le but et sans défenseur adverse en vue, plaçait sa tête hors du cadre. Ali, rappelons-le, a frappé neuf fois, un record, lors du triomphe du Qatar à la Coupe d’Asie 2019. Il est le co-meilleur buteur de l’histoire de son pays.

En seconde période, le Qatar s’est amélioré, mais l’Équateur semblait toujours plus dangereux. A un moment donné, Romario Ibarra obligeait Al Sheeb à faire un arrêt. A l’autre bout du terrain, Afif tirait de loin. A quelques minutes de la fin, le remplaçant du Qatar Mohammed Muntari envoyait une demi-volée sur le toit du filet.

La nuit du Qatar sous les projecteurs s’est terminée par une déception. Ils doivent maintenant se tourner vers le Sénégal, vendredi, et tourner la page de leur défaite initiale. C’est sûr, ils doivent être meilleurs.

Les champions d’Afrique constitueront très probablement un test encore plus difficile, mais peut-être qu’une fois le faste de dimanche passé, le Qatar pourra respirer et repartir.

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