Frankie Dettori se dirige vers le Grand Prix d’Abu Dhabi après avoir tenté sa chance à Bahreïn

Frankie Dettori s’arrête lentement dans le paddock du circuit du Grand Prix international de Bahreïn, sort de sa berline et enlève son casque de protection.

« Wow c’était amusant ! Quel crack, rapide et très excitant », dit le jockey le plus célèbre du monde en passant ses mains dans ses cheveux trempés de sueur.

Dettori venait de profiter d’un type de puissance différent de celui auquel il est normalement associé. Lui et Richard Kingscote, son collègue jockey qui a remporté le Derby anglais en juin, se sont affrontés – bien que principalement pour le plaisir – avant leur participation à la quatrième édition de la course la plus importante du Royaume, le Bahrain International Trophy, qui a eu lieu vendredi.

Il admet à contrecœur que Kingscote est un meilleur pilote que lui. « Mais c’est parce qu’il passe sa vie sur des motos et qu’il sait exactement ce qu’il faut faire !

« C’était une piste délicate et j’ai réussi à la faire tourner mais on y est arrivé ! C’était génial. Mais je ne me vois pas devenir un jour un pilote de grand prix.

« Je suis cependant la Formule 1 », poursuit l’homme de 51 ans, arrivé samedi à Abu Dhabi pour assister au dernier Grand Prix de la saison. « Je l’aime depuis que je suis enfant et les grands jours de Ferrari, lorsque Niki Lauda était champion.

« J’ai eu la chance d’aller à Silverstone plusieurs fois et au Grand Prix de Bahreïn. Je n’ai jamais été à la course d’Abu Dhabi, alors j’ai vraiment hâte d’y être. »

Dettori, toujours aussi engageant, accepte de poursuivre l’interview dans sa chambre d’hôtel au 18ème étage. Il est même prêt à interrompre son rituel habituel des jours de course pour parler en exclusivité à l’équipe d’Abu Dhabi. The National. Il sort de son hammam, vêtu d’une épaisse robe de chambre blanche et de deux serviettes autour du cou, et commence à parler à sa vitesse habituelle d’une foule de sujets.

En dehors des voitures, ces sujets incluent la course automobile, ses projets futurs dans ce sport, une éventuelle retraite et son amour particulier pour le Golfe et la région en général.

Pendant la conversation, il se lève du canapé, se place près de la fenêtre qui offre une vue panoramique sur le paysage urbain en plein essor de la capitale Manama et ouvre un grand bras.

« Regardez, c’est incroyable. Cet endroit se développe massivement dans tous les sens du terme. Je viens ici depuis sept ou huit ans et vous remarquez les changements partout, c’est un endroit incroyable », déclare Dettori. « Les gens ici sont ultra gentils, l’hospitalité est merveilleuse. Je ne peux pas dire un seul mot négatif à ce sujet. »

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Les progrès sont sur tous les fronts, notamment celui des courses de chevaux, qui s’inscrit dans la volonté du Royaume d’accueillir de grands événements sportifs.

« Quand je suis arrivé, je montais des chevaux classés dans les années 80 et 90 (les plus basses) et maintenant ils sont classés 110 ou plus. Il y a de bons chevaux et ils investissent beaucoup d’argent dans les courses hippiques, ce qui est formidable. »

En plus de Bahreïn, il a monté à Dubaï, où il a eu un restaurant avec le célèbre chef Marco Pierre White, au Qatar et en Arabie Saoudite. Son association et son affection pour le Golfe remontent à un quart de siècle.

« J’ai commencé à venir à Dubaï en 1992, je crois. Il y avait un challenge de jockeys là-bas. Il y avait essentiellement un hôtel, le Hilton, où nous logions tous. L’hippodrome était vraiment très simple. Rien à voir avec ce qu’il est aujourd’hui.

« Deux ou trois ans plus tard, j’ai commencé avec Godolphin et j’ai passé 18 hivers là-bas, puis nous nous sommes séparés et j’ai fait une petite pause. Je suis revenu il y a trois ans et en mars dernier j’ai gagné la Coupe du Monde (sur Country Grammar pour l’entraîneur américain Bob Baffert).

« C’est quelque chose que je n’aurais jamais pensé pouvoir faire à nouveau. C’était une grande réussite et quelque chose dont je suis vraiment fier. »

C’était son quatrième succès dans la course mais son premier sous les couleurs de Godolphin.

Quelle est la suite des événements ? Dans l’immédiat, il élargit ses horizons et en décembre, il déménage, ne serait-ce que temporairement, pour s’installer en Californie où il est très demandé.

« J’y ai passé quatre hivers au fil des ans et j’ai adoré. La demande est là ; les formateurs m’ont demandé : « Pourquoi ne le faites-vous pas ? ».

Sa première course aura lieu le lendemain de Noël, ce qui signifie qu’il ne pourra pas passer Noël chez lui, à Newmarket, avec sa famille, sa femme Catherine et leurs cinq enfants.

J’ai parlé aux enfants, ils ne sont plus des enfants, et je leur ai dit : « Désolé, je ne serai pas là pour Noël ».

« Mais ils n’avaient pas l’air de s’en soucier beaucoup », plaisante-t-il. « Tout ce qu’ils veulent, c’est de l’argent ! Ils ne croient plus au Père Noël. »

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Qu’en est-il des plans à plus long terme ? Quand sa brillante carrière en selle s’achèvera-t-elle ?

« Je le ferai certainement l’année prochaine », explique-t-il. « Et il y a une possibilité que je m’arrête alors, ou il y a une possibilité que je continue.

« Tout dépend de comment je me sens, de ce qui est sur la table pour que je roule l’année suivante. Je n’ai pas de projets précis.

« Pour le moment, je garde toutes mes options ouvertes. A la fin de l’année prochaine, j’aurai 53 ans, je ne peux pas continuer éternellement. Nous verrons bien. »

DUBAI, EMIRATS ARABES UNIS - 6 mars : Frankie Dettori [right ] avec l'entraîneur Saeed Bin Suroor, [left] a posé pour une photo après avoir remporté le Shaikh Maktoum Challenge Gr-2 à l'hippodrome de Nad Al Sheba dans la nuit du super jeudi. {Photo par Paulo Vecina / The Nation } *** Local Caption *** PV Race 10.JPG

Il arrivera à Abu Dhabi après n’avoir pas connu les meilleurs jours à Bahreïn, terminant dernier sur dix dans la grande course. Le prix de 600 000 £ (713 000 $) a été remporté par Dubai Future de Godolphin, entraîné par Saeed bin Saroor et monté par Daniel Tudhope.

Bin Saroor a également sellé le second de Passion and Glory pour un après-midi mémorable pour l’opération de Sheikh Mohammed bin Rashid. Il s’agissait de leur première victoire dans cette course.

Malgré sa mauvaise performance, Dettori voit un avenir brillant pour le Trophée International et les plans généraux du Royaume pour développer le sport et attirer des chevaux internationaux. Cette année, les participants venaient de Grande-Bretagne, d’Irlande, de France et de Norvège.

« Le Trophée international est une perle, qui grandit et s’améliore. Les chevaux viennent du monde entier. La course a été diffusée dans 165 pays. Cela vous montre à quel point elle se développe. »

Dettori et Bin Suroor se connaissent depuis longtemps. « Frankie est mon ami depuis 30 ans, et je vais le soutenir (chaque fois que je le pourrai). Frankie est le meilleur jockey du monde et l’a été pendant les 30 dernières années », déclare l’entraîneur.

« Nous avons une très bonne histoire. Nous avons voyagé dans le monde entier dans de grandes courses, de Hong Kong à l’Australie en passant par le Japon, l’Amérique, l’Europe, Dubaï, et nous avons eu de bons résultats au fil des ans. »

Enfin, je demande à Dettori ce qu’il pense de la Coupe du monde de football. « Je ne vais pas la regarder », dit-il impassible parce que, explique-t-il, son Italie bien-aimée ne s’est pas qualifiée.

Puis son visage se plisse en un large sourire. « Je vais devoir supporter l’Angleterre, je suppose ! »

Et avec ça, il s’en va en rugissant.

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