Lionel Messi éblouit et ravit l’Argentine qui peaufine sa préparation à la Coupe du monde contre les Émirats arabes unis.

Ils sont venus, pour la plupart, pour voir le petit Argentin avec de la dynamite dans ses bottes.

Cela ne devrait pas surprendre si l’on considère que, pour beaucoup, Lionel Messi est à lui seul le plus grand footballeur de l’histoire du football.

Mercredi soir à Abou Dhabi, plus de 36 000 personnes se sont entassées dans le stade Mohamed bin Zayed pour voir une véritable superstar à l’œuvre. Le sélectionneur argentin Lionel Scaloni a joué le jeu des masses en titularisant son homonyme lors du match amical contre les hôtes émiriens.

Messi, qui n’est plus très loin de son éblouissant début de saison avec le Paris Saint-Germain et qui n’est plus très loin de sa dernière apparition en Coupe du monde, était au centre de l’attention dans la capitale, pour le plus grand plaisir de tous.

Même à l’extérieur du stade, les maillots argentins « Messi 10 » s’échangeaient les mains comme de la poussière d’or ; à l’intérieur, les gens se pressaient sur les sièges et scandaient et criaient dès qu’ils apercevaient l’attaquant de poche avec l’une des collections de trophées les plus volumineuses du jeu.

Lors de l’échauffement, lorsque Messi émergeait à la pointe de son équipe ; lorsqu’il enroulait des tirs d’entraînement dans la lucarne ; lorsque son nom était appelé dans l’alignement par le système de sonorisation.

A la huitième minute, lorsque le premier flash de Messi a envoyé un dangereux centre à ras de terre dans la surface de réparation des EAU. Puis, neuf minutes plus tard, lorsque le capitaine argentin a été lancé par Angel Di Maria et qu’il a, de manière désintéressée – c’est en partie ce qui fait sa grandeur – transmis le ballon à Julian Alvarez, qui a dûment placé son tir devant Khalid Essa dans le but des EAU.

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Di Maria-Messi-Alvarez, le duo initial avec ses 17 titres de champion et ses cinq Ligues des champions Uefa – Messi en possède quatre – et le dernier dont on attend beaucoup à Manchester City, le champion d’Angleterre en titre. Et ce, malgré la Coupe du monde qui se profile à l’horizon.

L’Argentine se lance dans la course à un troisième titre mondial dans moins d’une semaine à Doha, où elle démarre sa campagne contre l’Arabie Saoudite.

Les tenants du titre de la Copa América font partie des favoris pour le titre, où une grande partie des téléspectateurs du monde entier souhaiteront que le chant du cygne de Messi arrive avec le trophée de la Coupe du Monde en main.

Mercredi, lors du dernier match de préparation avant Qatar 2022, l’Argentine est apparue en pleine forme. Il est vrai qu’ils affrontaient une équipe des EAU classée 67 places en dessous d’eux par Fifa, à la 70e place, une équipe en transition alors que Rodolfo Arruabarrena – le manager d’origine argentine – mélange des têtes expérimentées avec des jeunes entreprenants.

Largement dominateurs, les visiteurs menaient 4-0 à la mi-temps. Après qu’Alvarez les ait mis sur la voie, Di Maria reprenait de volée un centre de Marcos Acuna, avant que l’ailier de la Juventus ne se faufile dans la défense émirienne pour contourner Essa et porter le score à trois.

Lionel Messi (Argentine) et Khalifa Al Hammadi (EAU) se disputent le ballon. Chris Whiteoak / The National

Bien sûr, Messi n’était pas en reste. Peu avant la mi-temps, le septuple Ballon d’Or échangeait un une-deux avec Di Maria, passait Alhasan Saleh et levait le ballon au-dessus d’Essa pour le mettre en corner. Comme on pouvait s’y attendre, la salle a explosé.

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Il en a été de même lorsque Messi est revenu, peut-être de façon surprenante, pour la deuxième mi-temps. Les Saoudiens sont à l’affût dans six jours, mais Scaloni n’a pas cédé. Au moins, Di Maria a pu souffler un peu.

Arruabarrena, quant à lui, a remplacé le capitaine émirien Ali Mabkhout par Fabio De Lima, et le milieu de terrain Ali Salmeen par Majed Rashid.

Soudain, l’équipe locale se réveillait. Harib Abdallah frappait la barre transversale à bout portant ; quelques secondes plus tard, Abdullah Ramadan testait le gardien Emiliano Martinez à bout portant.

Comme pour rappeler qu’il y avait un match à disputer, Lisandro Martinez de Manchester United recevait un carton jaune pour s’être acharné sur Caio Canedo d’Al Ain.

A l’heure de jeu, le cinquième but de l’Argentine. Rodrigo De Paul glissait le remplaçant Joaquin Correa qui finissait sa course devant Essa, via une déviation de Saleh. A l’autre bout du terrain, Canedo envoyait une frappe dans l’angle.

A ce moment-là, Messi n’était plus qu’une étincelle de vie fugace, passant et repassant inaperçu. Autant que Messi le peut. Soixante-huit minutes plus tard, alors que l’Argentine prépare un corner, Messi fait signe à une partie des tribunes et on a l’impression qu’un autre but a été pillé.

Il y avait assez de temps pour que Messi tire un coup franc juste à côté de la cible. De même, le remplaçant émirien Ali Saleh obligeait Martinez à effectuer un bel arrêt sur la pause et le rebond de Canedo – un but certain – était bloqué courageusement sur la ligne.

La soirée était bientôt terminée. Messi avait permis à l’Argentine de porter sa série d’invincibilité à 36 matches et d’enthousiasmer le stade Mohamed bin Zayed. À 35 ans, le petit prodige est toujours aussi brillant.

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