Nathan Ake soutient que les Pays-Bas peuvent faire face à de grandes attentes avant la Coupe du monde.

Le nouveau papa Nathan Ake pense que les Pays-Bas ont ce qu’il faut pour faire face aux attentes accrues de la Coupe du Monde et est confiant que l’équipe peut aller jusqu’au bout au Qatar.

Le défenseur de Manchester City n’a pas eu le temps de faire connaissance avec sa nouvelle fille – née le week-end dernier – avant de dire au revoir à sa femme Kaylee et de faire ses valises pour le Qatar, mais il a eu tout le temps de réfléchir aux récentes déceptions en matière de compétitions internationales et d’assimiler les chances de son pays cette fois-ci.

Dirigés par Frank de Boer, les Néerlandais ont fait un flop à l’Euro 2020 en s’inclinant en huitième de finale face à la République tchèque après avoir dominé leur groupe avec trois victoires consécutives.

Cette sortie rapide a conduit l’ancien entraîneur du FC Barcelone, du Bayern Munich et de Manchester United, Louis van Gaal, à faire une croix sur sa retraite pour entraîner l’équipe nationale pour la troisième fois. L’amélioration s’est reflétée dans les résultats.

Les Pays-Bas n’ont perdu qu’une seule fois en dix matches de qualification, en ont gagné sept et ont pris la tête d’un groupe comprenant la Norvège d’Erling Haaland. Ils se sont également qualifiés pour la phase finale de la Ligue des Nations.

Ils font maintenant partie du groupe A de la Coupe du monde, qui est complété par le Qatar, pays hôte, l’Équateur et le Sénégal.

Ake admet que malgré la présence de l’équipe locale, les champions d’Afrique avec ou sans Sadio Mane, blessé, et d’une équipe d’Équateur qui a terminé quatrième des éliminatoires sud-américaines, on s’attend à ce que lui et ses collègues gagnent le groupe ou au moins aillent de l’avant.

Ake s’est installé sur le côté gauche d’une défense à cinq dans une formation 5-3-2 qui a vu les Néerlandais se renforcer considérablement sur le plan défensif. Cette formation est un grand contraste avec celle dans laquelle le joueur de 27 ans doit s’intégrer sous la direction de Pep Guardiola à City, mais cela ne le perturbe pas.

« C’est différent », a-t-il souri. « Évidemment, la façon dont nous jouons ici est différente de celle de l’équipe internationale. Mais nous sommes habitués les uns aux autres maintenant dans l’équipe des Pays-Bas. LVG est notre manager depuis deux ans, donc nous connaissons la formation et ce qu’il en attend.

« Vous reprenez ces choses dès que vous retournez en équipe nationale. Nous savons tous exactement ce que nous devons faire, ce n’est plus si difficile de passer du club à la sélection.

Nathan Ake affirme que les joueurs néerlandais

« Nous allons au Qatar avec une longue série d’invincibilité derrière nous. Nous sommes très confiants. Les derniers matchs de préparation ont été très bons. Nous nous sommes améliorés en tant qu’équipe. Le manager a insisté sur la nécessité d’obtenir des feuilles propres avant les deux derniers matches et nous avons également respecté cette règle. [against Belgium and Poland].

« Nous pouvons probablement améliorer un peu ce que nous faisons sur le ballon. En tant qu’équipe, je sens que nous nous améliorons et que nous nous sentons bien. Le manager est très direct et chacun sait exactement où il en est. Cela aide aussi.

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« Je pense que les gens nous voient comme les favoris de notre groupe, mais si vous voyez des équipes comme le Sénégal et les joueurs qu’elles ont dans l’équipe, ça ne va pas être facile. D’autant plus que c’est notre premier match. Après ce match, nous pourrons juger comment nous allons, mais ce premier match sera vital. »

Les Pays-Bas ont longtemps été admirés pour leur football et leur style, leurs hordes de fans en chemise orange illuminent également chaque tournoi auquel ils participent, mais les attentes ont légèrement diminué depuis l’époque grisante des médailles d’argent consécutives lors des Coupes du monde de 1974 et 1978 – une position qu’ils ont occupée dernièrement en 2010.

Cependant, il y a une certaine effervescence autour de l’équipe actuelle, même si elle est plus défensive que les grandes équipes du passé.

« On attend plus de nous dans ce tournoi que ces dernières années. Je pense que tout le monde dans l’équipe est à un bon âge », admet Ake.

« Nous avons connu le football de tournoi ensemble à l’Euro, où nous n’avons pas été très bons. En tant qu’équipe, nous attendons beaucoup de nous pour le Qatar. C’est difficile de dire à quoi ressemblerait le succès, mais personnellement, vous allez dans un tournoi pour le gagner, sinon vous pouvez aussi bien ne pas y aller.

« C’est toujours un tournoi curieux à prédire. Certaines équipes commencent très bien et s’éteignent. D’autres commencent mal et s’améliorent progressivement. Tout est question de progrès. C’est pourquoi j’ai dit que le premier match sera important et qu’à partir de là, nous nous développerons dans le tournoi. »

La nature internationale du football de club est telle que, de nos jours, il est fort probable qu’Ake trouve des coéquipiers de City qui lui bloquent le chemin de la gloire potentielle à un moment donné, sans compter les amitiés avec des compatriotes qui sont des ennemis jurés lorsqu’il s’agit de la Premier League. C’est un environnement étrange.

« Pour être honnête, il n’est pas difficile de séparer les amitiés de club et les rivalités lors d’un grand tournoi », reconnaît Ake.

« Virgil [Liverpool’s van Dijk] par exemple, est l’un de mes meilleurs amis. Deux week-ends par an, nous devons jouer l’un contre l’autre et à ce moment-là, il n’est plus mon ami. Nous voulons tous deux gagner, mais une fois le match terminé, nous redevenons amis.

« C’est la même chose avec les coéquipiers ici à City. Avant le match, on se dit bonjour, mais pendant, c’est du business. La plupart des joueurs trouvent facile de séparer le club et le pays.

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« Il peut y avoir un sourire supplémentaire et une poignée de main pendant les formalités d’avant-match, mais c’est tout. Ensuite, il faut se concentrer. Tout le monde est tellement compétitif. Mais il y aura beaucoup d’échanges après le match, en fonction du résultat.

« Les groupes WhatApp pourraient devenir un peu plus calmes mais ça dépendra de qui va bien et qui ne va pas bien ! »

Les avis sont partagés sur le fait de savoir si la Coupe du monde en plein milieu de la saison domestique européenne sera bénéfique ou non pour les joueurs et Ake est d’avis que la qualité des premiers tours pourrait être meilleure que d’habitude.

« Avoir une Coupe du monde au milieu de la saison peut être étrange, mais pour les joueurs, cela peut être plus facile parce que nous sommes déjà dans le rythme du jeu, donc la qualité du début pourrait être plus élevée », a-t-il dit.

Nathan Ake affirme que son coéquipier international Virgil van Dijk est l'un de ses meilleurs amis malgré la rivalité entre leurs clubs respectifs, Manchester City et Liverpool. AP

« Une semaine, c’était Brentford à domicile lors de l’hiver mancunien. [a defeat he missed due to his daughter’s birth] et quelques jours plus tard, nous jouerons la Coupe du monde dans la chaleur du Qatar.

« Ce changement sera étrange aussi, mais pour le flux de la forme, ce sera bien. A un moment donné, ça pourrait devenir trop, mais je ne suis pas sûr. Nous verrons bien. Je suis impatient de voir ça.

« Les joueurs de City – et nous en avons beaucoup qui y vont – ne se sont pas concentrés sur la Coupe du Monde, nous avons été occupés tous les trois ou quatre jours à essayer de gagner des matchs en Premier League et en Ligue des Champions.

« Il n’y a même pas eu une pensée subconsciente. Il n’y a pas de temps pour penser à quelque chose dans le futur. Quand vous jouez n’importe quel match au plus haut niveau, vous devez vous concentrer à 100 %. »

Ake admet cependant que la Coupe du Monde était un sujet de discussion brûlant avec Guardiola et ses coéquipiers avant même qu’un ballon n’ait été tapé en Premier League et que cela a provoqué un changement de pensée et d’attitude.

« Nous avons parlé avant la saison de la façon dont les dernières saisons, nous avons commencé lentement en tant qu’équipe et puis à partir de novembre et décembre, nous avons commencé à démarrer », a-t-il révélé. « Nous avons parlé de ne pas avoir cette période de novembre et décembre en Premier League, il était donc important de bien commencer.

« Nous avons consciemment parlé d’un départ rapide, car on ne sait jamais dans quel état seront les équipes après la Coupe du monde. Je pense que nous avons réussi à le faire.

« Je ne crains pas le burnout », a-t-il ajouté. « En tant que joueurs, vous voulez toujours jouer autant de fois que possible. J’aime les matchs qui arrivent rapidement parce que vous restez dans le flux et continuez à avancer.

« Cette saison va être folle parce que nous avons joué deux fois par semaine depuis le début et ensuite directement dans la Coupe du monde et de retour et jouer tous les trois ou quatre jours à nouveau. Peut-être que cette saison va faire des ravages mais le temps nous le dira. »

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