Le retour de Carlos Queiroz en Iran pour la Coupe du monde était une évidence.

Lorsque l’Angleterre et l’Iran se rencontreront pour le match d’ouverture de la Coupe du monde 2022, un visage familier à de nombreux supporters anglais sera à la tête de l’équipe nationale iranienne.

Carlos Queiroz, célèbre assistant de Sir Alex Ferguson à Manchester United, puis manager du Real Madrid, a été réengagé pour la phase finale 75 jours avant le début du tournoi. Queiroz, l’entraîneur qui a mené l’Iran aux finales de la Coupe du monde 2014 et 2018, est tenu en très haute estime après ses exploits de la dernière décennie.

La Team Melli était la septième équipe d’Asie lorsqu’il en a pris les rênes en 2011, et la 54e au niveau mondial. En trois ans, ils étaient les premiers. L’Iran n’avait pas de recruteurs spécialisés, les salaires étaient faibles et il était difficile de trouver de l’argent pour payer les hôtels et les voyages de l’équipe.

Queiroz, qui s’appuyait sur un réseau international de contacts acquis au cours d’une carrière de 40 ans dans le football professionnel, s’est opposé au début de son mandat à ce que ses joueurs voyagent en classe économique et à ce que les transferts d’aéroport puissent prendre six heures. Il a obtenu quelques concessions, mais il a dû se battre contre des adversaires aux ressources bien supérieures. En 2014, la Fifa a retenu l’argent des qualifications de l’Iran pour la Coupe du monde parce que les banques ne sont pas autorisées à le transférer dans le pays. Sans cet argent, leurs joueurs n’ont pas été payés pour leur exploit d’atteindre la phase finale de la Coupe du monde.

Les équipes ne voulaient pas affronter l’Iran en match amical, pourtant à Belo Horizonte en 2014, ils ont presque arraché un match nul 0-0 contre l’Argentine. L’Iran n’a effectué que 114 passes sur l’ensemble du match, le chiffre le plus bas depuis 50 ans dans une Coupe du monde, mais a tenu la meilleure attaque du football, s’est créé de meilleures occasions en seconde période et aurait dû bénéficier d’un penalty. Des Brésiliens effrontés chantent « Ole, Ole, Ole, Iran, Iran » tandis que deux mille Iraniens, qui ont surmonté les difficiles restrictions de voyage, n’en reviennent pas de ce qu’ils voient. Puis Lionel Messi a marqué. Queiroz reconnaît son génie mais il est furieux que Pablo Zabaleta ne soit pas expulsé. L’Iran est éliminé.

Queiroz a fait encore mieux à Russie 2018. L’Iran n’a perdu aucun de ses dix matchs de qualification et n’a concédé que deux buts. Ils ont été la première équipe à se qualifier pour la Russie et la première équipe à arriver et à profiter d’installations d’entraînement supérieures à celles qu’ils ont chez eux. Ils sont en pourparlers avec la Russie pour un match amical avant le Qatar – deux parias mondiaux dont les footballeurs veulent simplement jouer au football. Queiroz a longtemps été cohérent sur ce point.

« Mon message pour le football international est très simple : laissez-nous jouer. Nos joueurs méritent cette opportunité. Ne laissez pas les sanctions créer cette stigmatisation. Ne laissez pas cela aller à l’encontre de l’esprit du jeu », déclare Queiroz. « Nous avons des joueurs de football qui aiment le jeu. L’Iran aime le football et les gens savent que nous avons des problèmes et regardent maintenant l’Iran différemment, avec plus de respect parce qu’ils connaissent les défis que nous avons. »

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En Russie, l’Iran a battu le Maroc lors du premier match, s’est incliné 1-0 face à l’Espagne lors du deuxième et était mené d’un but par le Portugal lors du troisième lorsque Cristiano Ronaldo a manqué un penalty. L’Iran a égalisé et allait se qualifier, mais l’égalisation de l’Espagne contre le Maroc à la 90e minute a empêché l’Iran de dépasser la phase de groupe pour la première fois.

L’équipe Melli, toujours aussi obstinée, solide et belle, était pressentie pour la Coupe d’Asie 2019.

« Nous sommes cohérents et nous allons à la Coupe d’Asie où nous sommes censés lutter pour le titre », déclarait alors le manager. « C’est maintenant une occasion unique et rare pour nous de grandir, d’apprendre en tant qu’équipe et d’avoir une équipe puissante prête à gagner la Coupe d’Asie. » Cela ne s’est pas produit. L’Iran a traversé le groupe sans encaisser de but, a battu la Chine 3-0 mais a ensuite encaissé trois buts en seconde période contre le Japon en demi-finale. Queiroz quitte son poste.

Après quelques mois de repos à la maison avec sa famille près de Lisbonne, Queiroz accepte sa première nomination en Amérique du Sud, à la tête de la Colombie. Les premiers résultats sont positifs et la Colombie bat l’Argentine 2-0 en Copa America, mais les victoires se transforment en défaites et il est licencié après que la Colombie ne se soit pas qualifiée pour le Qatar.

L’Egypte a suivi. Avec Mohammad Salah en attaque, il les emmène en finale de la Coupe d’Afrique des Nations 2021. L’Égypte est devenue maître dans l’art des matchs nuls 0-0 et des victoires aux tirs au but. Jusqu’à la finale, où elle s’est inclinée 7-6 aux tirs au but face au Sénégal. Quelques mois plus tard, le Sénégal a de nouveau battu l’Égypte aux tirs au but dans un barrage pour le Qatar – bien que les deux équipes aient manqué leurs deux premiers tirs au but. Queiroz démissionne et retourne à Lisbonne.

Les gens lui posaient toujours des questions sur l’Iran.

« Les gens me posent des questions sur l’Iran parce qu’ils sont curieux », a-t-il expliqué. « Je leur dis que je vois exactement la même chose que dans tous les autres pays où je suis allé – des gens qui rient et pleurent, qui dansent, qui chantent. Vous voyez des mamans qui portent leurs enfants à l’école le matin. Vous voyez des gens qui se plaignent de la circulation. Le football vous apprend tout ce que les êtres humains ont en commun et qui n’a rien à voir avec la politique ou les régimes. »

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Du point de vue du talent, Queiroz a tiré le meilleur parti de ce qu’il avait. Il a été surpris lorsqu’il est arrivé à Manchester United d’apprendre par Sir Alex Ferguson qu’il suivait un entraînement dès le premier jour. Il n’avait pas prévu de séance, mais il avait l’impression qu’on lui remettait les clés d’une Ferrari. Ferguson l’adorait et lui faisait confiance.

L'ancien manager de Manchester United, Sir Alex Ferguson, à gauche, a travaillé avec Carlos Queiroz. AP

Il n’a pas eu une équipe nationale pleine de tels talents – l’équipe du Portugal qu’il a dirigée en 2008-10 était la meilleure (il a également dirigé son pays natal en 1991-93 et, plus jeune, l’a mené au championnat des jeunes de la FIFA en 1989 et 1991), mais il rend ses équipes difficiles à battre.

Et maintenant, il est de retour pour une troisième phase finale de Coupe du monde consécutive avec l’Iran. Leur groupe, avec l’Angleterre, les États-Unis et le Pays de Galles, semble plus facile qu’en 2018, lorsque l’Espagne et le Portugal faisaient partie des favoris du tournoi.

« Vous n’allez pas être tiré au sort avec l’Éthiopie, n’est-ce pas ? », a-t-il répondu à une question sur les groupes difficiles en phase finale de Coupe du monde. Il a maintenant 69 ans mais maintient que sa passion pour la victoire est intacte. Et il était heureux de retourner en Iran, où il est très populaire. The National s’est entretenu avec plusieurs fans de football en Iran qui ont confirmé ce dont nous avions été témoins lors d’une visite en 2014.

Le Portugais a remplacé Dragan Skocic, qui avait obtenu la qualification pour le Qatar. Skocic a été limogé en juillet au milieu d’informations faisant état de divisions au sein de l’équipe, puis réintégré six jours plus tard. Queiroz est revenu après la réélection de Mehdi Taj, de la Fédération iranienne de football, le mois dernier.

L’Iran n’a jamais dépassé les phases de groupe en phase finale de la Coupe du monde. L’équipe de Quieroz se préparera avec des matches amicaux contre l’Uruguay et le Sénégal en Autriche. Au moins, il ne pourra pas perdre pour la troisième fois consécutive contre le Sénégal aux tirs au but.

Queiroz a été entraîneur au plus haut niveau sur plusieurs continents (Afrique du Sud, 2000-02, New York 1996, Japon 1996-97, et EAU 1998-99). Il a dirigé le Real Madrid, mais nulle part, en club ou en équipe nationale, il n’a dirigé une équipe pendant 100 matchs comme il l’a fait avec l’Iran, qui n’a perdu que 13 de ces matchs sous sa direction. Vous pouvez comprendre pourquoi ils voulaient le récupérer.

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