Le GP d’Abu Dhabi est l’occasion de voir si l’ère d’Hamilton a vraiment laissé place à celle de Verstappen.

Il y a encore quelques semaines, il aurait été raisonnable de se demander si l’ère de Lewis Hamilton était terminée et celle de Max Verstappen déjà en plein essor.

Le pilote Mercedes, sept fois champion du monde (un record), n’avait pas remporté de grand prix depuis 12 mois, tandis que le Néerlandais s’emparait de deux titres consécutifs.

Deux championnats consécutifs suggèrent en soi un changement de garde, surtout à la manière de celui qui s’est achevé dimanche à Abu Dhabi : avec un nombre record de victoires au cours de la saison la plus dominante de l’histoire du sport.

L’histoire de la Formule 1 est parsemée de telles passations de pouvoir. L’ère d’Ayrton Senna a été suivie par celle de Michael Schumacher à partir de 1994, puis de Fernando Alonso en 2005 et de Lewis Hamilton à partir de 2008.

Aujourd’hui, c’est le tour de Verstappen, du moins c’est ce qu’il semblait jusqu’à ce que Mercedes lui mette des bâtons dans les roues à Interlagos, où George Russell a remporté sa première victoire en F1 au Grand Prix du Brésil, suivi de son coéquipier Hamilton.

Ce n’est pas seulement qu’ils ont gagné, mais la supériorité totale, soudaine, dévastatrice, de l’équipe 1 et 2 a fourni la preuve que la page de l’histoire ne s’était pas encore complètement tournée vers eux.

Il n’y a aucun doute, bien sûr, qu’en tant que pilotes Verstappen et Hamilton partagent un calibre férocement rapide et pugnace.

Hamilton est une création soigneusement entretenue, bien financée et entièrement affinée à chaque niveau de compétition avant que l’étape suivante vers la F1 ne soit autorisée, puis faisant ses débuts à la suite du programme d’essais hivernaux le plus complet que le sport ait jamais connu.

Verstappen, quant à lui, est arrivé en F1 moins de 12 mois après sa dernière course de karting. Un coup de dés désespéré par une équipe Red Bull à la croisée des chemins, qui a misé sur un jeune homme talentueux de 17 ans.

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Hamilton a remporté son premier titre lors de sa deuxième saison de F1, à 23 ans. Verstappen a dû attendre sept ans mais n’avait encore que 24 ans. Le second est arrivé un peu moins de 10 mois plus tard, neuf jours après son 25e anniversaire. Celui d’Hamilton a pris six ans de plus. Il avait 29 ans.

C’est pourquoi le Grand Prix d’Abu Dhabi de dimanche est tellement plus fascinant. Il ne s’agit pas seulement d’un tournant entre deux générations de titans, mais d’un choc des cultures qui les ont créés, l’aristocratie de la course automobile de Mercedes contre les rebelles de Red Bull.

Jusqu’à récemment, les résultats d’Hamilton en 2022 avaient toutes les caractéristiques d’un vétéran sur le déclin : forme déclinante et erreurs non caractéristiques.

Il était clair que la voiture, aussi mal aimée soit-elle, était capable de plus, car son nouveau coéquipier Russell le prouvait.

Au fur et à mesure que la saison avançait, les spéculations allaient bon train sur les dernières performances fulgurantes qui ont façonné un septuple champion.

Lewis Hamilton a terminé deuxième derrière George Russell au Grand Prix du Brésil dans une course dominée par Mercedes. Getty

Juste avant la pause estivale, Hamilton a retrouvé une grande partie de son mojo, mais à la reprise, c’était plus de la même chose.

Pendant ce temps, Charles Leclerc et Ferrari ont gâché leur chance au championnat et un Verstappen impitoyable n’a pas eu besoin d’être sollicité deux fois.

Depuis Imola, il a gagné sept fois en dix courses. Après l’interlude de l’été, il a remporté six victoires en huit courses pour remporter les championnats des pilotes et des constructeurs. Sa vitesse sans erreur était aussi remarquable que son acharnement.

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Puis, dimanche, le Hamilton d’antan est réapparu. L’odeur de la chance alliée à une voiture soudainement, et mystérieusement, compétitive, a suffi à produire l’ancien feu. Les Mercedes ont été aussi surpris que n’importe qui par leur propre compétitivité.

Mais un obstacle plus important était déjà apparu pour Red Bull sous la forme du « Costcapgate ». Un but personnel qui a entaché leur 2022e titre autant que le premier, mais d’une manière différente.

Que Red Bull ait dépensé trop sciemment ou non, comme ils le soutiennent, est un point discutable. Quoi qu’il en soit, cela laisse un post-scriptum qui restera comme une odeur indésirable dans les livres d’histoire.

Il y a un an, ici à Yas Island, Michael Masi a commis une erreur sous pression qui a injustement empoisonné la réussite de Red Bull. La plupart admettraient que Verstappen était de toute façon champion dans l’esprit.

Cette année, le Néerlandais remettait les pendules à l’heure jusqu’à ce que la FIA juge que son équipe avait enfreint les règles. L’amende de 7 millions de dollars était un coupe-papier par rapport à la pénalité de recherche. Il reste à voir si Red Bull peut concevoir une voiture si supérieure qu’elle peut annuler le handicap de développement de 10 pour cent.

Si c’est le cas, certains diront que ce n’est pas une punition du tout. Sinon, l’élan des deux dernières années, qui aurait pu être le fondement d’une nouvelle ère de domination, a été gâché par un dépassement de budget de 432 652 £ (509 030 $).

Les dieux de la course, il semble que 2023 ait penché en faveur de Mercedes comme principal rival de Ferrari. Mais dimanche prouvera s’ils sont plus près de profiter de la balance changeante et s’ils peuvent retarder la relève de la garde.

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