Le climat modifie la vie des fous de Bassan tenaces sur l’île de Québec.

PERCE, Québec (AP) – Sur l’île Bonaventure, au Québec, les fantômes des habitations humaines du passé et les oiseaux qui s’y reproduisent aujourd’hui en nombre extraordinaire racontent la même histoire : des vies difficiles dans un lieu d’une beauté féerique.

On peut le constater dès l’âge tendre sur les pierres tombales des familles des habitants de l’île qui ont réussi à gagner leur vie depuis la fin des années 1700 jusqu’à ce que Bonaventure se consacre entièrement aux oiseaux il y a un demi-siècle.

Vous le voyez dans la colonie tenace de plus de 100 000 fous de Bassan qui plongent dans la mer à la recherche de proies, s’envolent vers leurs nids et se battent à la moindre provocation, parfois jusqu’à la mort, pour leur territoire sur un plateau surplombant les eaux ou dans les recoins des falaises.

Rien n’est facile pour les fous de Bassan. Pas en cette époque de réchauffement des mers, de concurrence avec les chalutiers pour le poisson, de pollution, de tempêtes suralimentées et d’apparition de la grippe aviaire.

C’est d’autant plus vrai lorsque ces périls sont combinés à leur curieuse compulsion, partagée par de nombreux oiseaux de mer, de revenir chaque printemps à l’endroit exact qu’ils ont quitté l’année précédente. Pour ces divas fougueuses, l’endroit le plus proche pour nicher ne suffit pas.

À l’échelle mondiale, il reste difficile, voire impossible, d’attribuer la mort massive d’un oiseau de mer ou une calamité de reproduction au seul réchauffement climatique, car la nature a ses propres rythmes d’abondance et de privation.

Mais les preuves en général, sur des décennies, sont inattaquables : Le réchauffement et la montée des eaux, ainsi que les phénomènes météorologiques erratiques engendrés par le changement climatique, font payer un lourd tribut aux oiseaux de mer. Selon des chercheurs de l’université de la Colombie-Britannique, les populations d’oiseaux marins ont chuté de 70 % depuis le milieu du XXe siècle.

Les pertes liées au climat ont, par exemple, touché les albatros dans le Pacifique central, les guillemots à miroir et les pingouins de Cassin le long de la côte ouest des États-Unis, les macareux moines au large de la côte du Maine, les pingouins en Afrique du Sud, les sternes rosées en voie de disparition au large de la Nouvelle-Angleterre et les pélicans bruns sur les îles en voie de disparition au large du sud-est de la Louisiane.

Les luttes de nombreuses espèces d’oiseaux de mer se déroulent dans une nature marine sauvage, loin des humains. Celle des fous de Bonaventure, cependant, se déroule à la vue de tous, dans un cadeau aux scientifiques et au public, sur les terres protégées du Parc national de l’Ile-Bonaventure-et-du-Rocher-Perce du gouvernement du Québec.

Les fous de Bonaventure montrent un « petit côté maladroit et amusant sur terre qui n’a rien à voir avec ce qu’il est quand il est en mer », a déclaré David Pelletier, un chercheur québécois de premier plan sur ces oiseaux.

En mer, les fous de Bassan sont magnifiques de grâce et de puissance.

Utilisant les courants d’air de l’eau, ils volent sans effort au-dessus de la mer et plongent presque directement dans leur chasse aux poissons, perçant la surface à 100 kilomètres (60 miles) à l’heure comme autant de missiles blancs. Leurs ailes à pointe noire, qui mesurent 2 mètres (6 pieds), sont étroitement repliées derrière eux.

Ils plongent en grand nombre près de l’île lorsque le maquereau – la proie qui leur donne le plus d’énergie – ou le hareng ou d’autres petits poissons y sont abondants.

C’est un spectacle qui étonne à chaque fois même les scientifiques les plus chevronnés. « Magella Guillemette, éminent chercheur sur les fous de Bassan à l’Université du Québec à Rimouski, a déclaré qu’il assistait à la frénésie alimentaire depuis son petit bateau au milieu de la scène.

L’île étant située à moins de 3 kilomètres (moins de 2 milles) du port de Percé, ces oiseaux de Bonaventure sont remarquablement accessibles aux biologistes et aux visiteurs qui, en été, parcourent des sentiers couverts de fleurs sauvages pour les voir de près. La clameur des oiseaux accueille les randonneurs avant même que la colonie entière ne soit visible.

Les fous de Bassan, contrairement à beaucoup d’autres oiseaux de mer, semblent totalement indifférents aux humains. Ils vous regardent droit dans les yeux avec leurs yeux bleu porcelaine.

« C’est rare qu’on ait la possibilité de regarder des animaux sauvages comme ça », dit Marie-Dominique Nadeau-Girard, responsable des services du parc. « Et ils restent là, ils ne vous regardent pas, ils vivent leur vie, et vous ne faites que les regarder et apprendre. »

Les étudiants chercheurs de Guillemette sont occupés chaque été à étudier les oiseaux. Au fil des ans, ils ont posé des bagues et des systèmes GPS sur des centaines d’entre eux. Ce qui est frappant avec les fous de Bassan, c’est que les chercheurs peuvent simplement les ramasser, sans craindre de déranger leurs nids.

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« Vous attrapez simplement cet oiseau », a déclaré Guillemette. « Vous les pesez, vous leur mettez des dispositifs et vous le remettez dans le nid et il reste là ».

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LES ÉCO-SENTINELLES

Tout cela fait des fous de Bonaventure des sentinelles idéales pour la santé de l’écosystème marin dans le golfe et des conteurs claudiquants pour la planète. Ils forment la deuxième plus grande colonie de fous de Bassan au monde et sont plus faciles à atteindre que la plus grande, située sur l’île isolée de Bass en Écosse.

Les experts québécois de la colonie, les biologistes du gouvernement canadien et les scientifiques spécialisés dans les oiseaux de mer du monde entier affirment qu’il ne fait aucun doute que le réchauffement climatique modifie la vie des fous de Bassan. Le réchauffement des températures de la mer pousse leurs proies vers des profondeurs plus fraîches, des eaux plus éloignées ou les deux.

Mais l’impact total du changement climatique n’est pas encore établi et la surpêche pourrait représenter un danger encore plus grand.

En tandem, les menaces de la pêche et du réchauffement obligent les fous de Bassan à s’éloigner de leurs nids de Bonaventure pour chercher de la nourriture pour leurs poussins insulaires et pour eux-mêmes. La distance parcourue par les oiseaux lors d’un seul voyage de pêche a plus que doublé ces dernières années pour atteindre une moyenne de 500 kilomètres (300 miles), laissant un compagnon et un poussin attendre plusieurs jours ou plus avant d’être nourris par le chasseur, a déclaré Guillemette.

Si le compagnon au nid est trop faible à cause de la faim, il peut aussi s’envoler pour chercher de la nourriture, laissant le jeune mourir de faim ou s’éloigner du nid et risquer d’être tué par un adulte. Comme beaucoup d’oiseaux de mer, les fous de Bassan adultes sont très territoriaux et peuvent tuer tout intrus dans leurs zones de nidification ; les journalistes de l’AP ont été témoins de deux de ces attaques mortelles sur les jeunes un jour peu avant la migration d’hiver.

Les chercheurs ont pu établir une forte corrélation entre l’offre de maquereaux dans le golfe et le nombre de poussins produits. En 2012, alors qu’il n’y avait presque pas de maquereau, seulement 4 % des nids ont produit un poussin, a indiqué Mme Guillemette, un taux record attribué aux eaux exceptionnellement chaudes cette année-là.

Depuis, la productivité a été très variable d’une année à l’autre tout en restant faible en moyenne, a déclaré le biologiste spécialiste des oiseaux marins Jean-François Rail du Service canadien de la faune, une agence d’Environnement et Changement climatique Canada.

« Tout indique que la disponibilité du maquereau et du hareng est réduite, ce qui entraîne une baisse du succès de la reproduction », a-t-il déclaré.

Ce qui est clair, c’est que les oiseaux doivent maintenant travailler plus fort pour trouver de la nourriture. À partir de 2012, les chercheurs de Guillemette ont commencé à équiper les fous de Bassan d’un dispositif GPS, dans de petites boîtes fixées au-dessus de leur queue, qui leur permet de suivre la distance qu’ils parcourent, la profondeur à laquelle ils plongent et le nombre de fois qu’ils plongent chaque jour.

En mars, juste au moment de l’ouverture de la saison de pêche de printemps, le Canada a interdit la pêche commerciale du maquereau de l’Atlantique et du hareng de printemps dans le sud du golfe du Saint-Laurent, déclarant que les stocks étaient entrés dans une « zone critique ». Les efforts antérieurs pour restaurer les stocks ont échoué, en partie parce que les eaux plus chaudes avaient épuisé les crustacés microscopiques qui sont la principale nourriture des poissons.

Le maquereau est une star de l’écosystème du golfe, et pas seulement pour les fous de Bassan. Il est prisé comme espèce commerciale et sert d’appât pour les pêches lucratives de homards, de crabes et de thons. Les nombreux phoques gris du golfe en consomment autant qu’ils peuvent. Avec toute cette concurrence pour la nourriture, les fous de Bassan ont trouvé des moyens de s’adapter, mais à un prix.

Cette année, la colonie de Bonaventure a également dû faire face à la grippe aviaire. Le taux de contamination était élevé au printemps, selon M. Guillemette, mais il s’est estompé. D’autres colonies au Canada ont connu une situation bien pire.

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VIE DE COLONIE

En hiver, les fous de Bassan sont des oiseaux solitaires qui vivent largement dispersés sur l’eau – le long de la côte atlantique du Maine à la Floride, certains même dans le Golfe du Mexique. Mais les couples se retrouvent année après année sur leurs lieux de reproduction, pendant une quinzaine d’années, et produisent un poussin chaque saison.

Ils sont de nature monogame et disposent de moyens élaborés pour communiquer entre eux. Dans le langage des fous de Bassan, un bec tourné vers le ciel indique qu’il est temps d’aller chercher de la nourriture ; les partenaires qui claquent leurs becs l’un contre l’autre comme s’ils se battaient à l’épée signalent qu’ils sont les bienvenus à la maison après la chasse.

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On pourrait penser qu’il s’agit d’oiseaux d’amour ; hélas, ces sentinelles ne sont pas sentimentales.

« Les gens sont plus romantiques et pensent qu’ils sont fidèles à leur partenaire, mais ce n’est pas le cas », dit Nadeau-Girard en riant. « Le fou de Bassan est fidèle à son territoire, à son nid.

« Et si le bébé sort du nid, les parents ne le reconnaîtront pas parce que… ils reconnaissent le nid, pas l’individu. Chaque fois qu’ils se voient, c’est comme s’ils se rencontraient pour la première fois. »

Les nids ne sont espacés que de 80 centimètres (30 pouces), centre à centre, et ce sont des oiseaux de taille importante. À certains points d’observation, la colonie apparaît comme un tapis blanc à perte de vue, parsemé de jeunes au plumage sombre, le tout sur fond de mer et de ciel.

Les oiseaux arrivent en avril, pondent leurs œufs en mai et s’en occupent jusqu’à leur éclosion plus de 40 jours plus tard. Ensuite, il faut élever les poussins pendant trois mois. Au moment de la migration vers le sud, à la fin septembre ou au début octobre, les jeunes sont bien gras, pesant 1 kilogramme (plus de 2 livres) de plus que leurs parents. Ce surplus de graisse leur permettra de survivre en mer lorsqu’ils apprendront à voler et à plonger à la recherche de poissons.

Il n’y a pas de roues d’entraînement pour les juvéniles corpulents. Au lieu de cela, ils s’entraînent à battre des ailes au sol, puis quittent les falaises en volant ou en faisant un plop.

S’ils survivent à cela, le voyage vers le sud leur apprendra leur grâce et leur puissance sur l’aile et dans les profondeurs.

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UN PAYSAGE MYSTIQUE

Depuis la ville de Percé, les falaises du continent, les maisons aux toits rouges, le rocher Percé et l’île Bonaventure forment un panorama emblématique et mystique pour les Gaspésiens et les voyageurs du monde entier.

Lorsque des bateaux amènent des visiteurs sur l’île, les employés du parc les rassemblent pour leur expliquer les sentiers et ce qu’ils peuvent et ne peuvent pas faire. Les services sont principalement offerts en français. Un jour de septembre, Rudiger Spraul, polyglotte, a écarté les visiteurs anglophones pour leur expliquer la marche à suivre.

Il est venu d’Allemagne, est tombé amoureux de l’endroit et a passé l’été et le début de l’automne à travailler pour le parc jusqu’à sa fermeture le mois dernier après le départ des fous de Bassan pour l’hiver. Il observait chaque jour la colonie depuis une petite exploitation alimentaire où les visiteurs peuvent pique-niquer en espérant ne pas être sous le vent des vents du jour, car la colonie peut puer.

« Cela m’a donné tellement de paix que j’ai décidé de rester ici », a-t-il dit. « En fait, je suis ingénieur. Maintenant, je vends des sandwiches dans cet endroit isolé.

« L’île est un si beau petit paradis. C’est comme si le temps s’y était arrêté. Vous y allez, vous voyez ces vieilles maisons, personne n’y vit depuis tant d’années, mais vous avez quand même l’impression que c’était comme ça, que c’était dur. »

L’île a été colonisée à la fin du 18e siècle par des pêcheurs de morue, atteignant son pic de population de 172 personnes en 1831. Les dernières familles restantes sont parties en 1971, lorsque l’île a été reprise par le gouvernement pour faire partie du parc.

Au total, quelque 250 000 oiseaux habitent l’île en forme de larme, d’environ 3 kilomètres (moins de 2 miles) dans sa plus grande longueur. Les phoques fréquentent les rochers et le rivage et les baleines sont un spectacle courant. Les renards sortent des buissons de l’île et accrochent un fou de Bassan occasionnel à la périphérie de la colonie.

Ils sont tous là pour gagner leur vie dans un écosystème changeant qui met à l’épreuve la capacité d’adaptation des créatures, grandes et petites.

Le fou de Bassan est, pour moi, une espèce résiliente, forte, capable de « tourner sur un dix cents », comme on dit au Québec, « se tourner sur un 10 cents », a déclaré Pelletier, enseignant-chercheur au Cégep de Rimouski, un collège public.

Dans quelle mesure et à quelle vitesse doivent-ils pivoter alors que leur habitat et notre planète continuent de se réchauffer ? Quels poissons seront là pour eux au printemps, et à quelle distance et à quelle profondeur seront-ils ? Les sentinelles de Bonaventure seront de retour l’année prochaine pour nous en dire plus sur cette histoire.

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Larson, depuis Washington.

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