L’Eden Park, à guichets fermés, est le point culminant d’une Coupe du monde de rugby féminine qui a changé la donne.

Plus de 40 000 fans se presseront à l’Eden Park d’Auckland samedi pour voir la Nouvelle-Zélande et l’Angleterre s’affronter pour la Coupe du monde de rugby féminin, un événement qui présentera un contraste marqué avec le tournoi inaugural de 1991.

L’équipe néo-zélandaise qui s’est rendue au Pays de Galles pour ce tournoi – qui n’a pas été reconnu par l’organe directeur mondial du rugby – a payé 5 000 dollars néo-zélandais (3 003,50 dollars) pour ce privilège, récoltant l’argent grâce à des ventes de saucisses et de gâteaux.

Samedi, le président de World Rugby, Bill Beaumont, sera présent dans le foyer spirituel du rugby néo-zélandais pour assister à l’affrontement de deux équipes entièrement professionnelles à la fin d’un mois qui a changé la donne pour le football féminin.

Les Black Ferns, qui ont obtenu des contrats centraux pour la première fois cette année, devront mettre fin à leur série record de 30 victoires consécutives pour décrocher un sixième titre mondial.

Pour l’ailier néo-zélandais Ruby Tui, le tournoi, retardé d’un an par la pandémie de COVID-19, a déjà été un succès en raison de la façon dont le pays hôte a accueilli l’équipe sur son chemin vers la finale.

« Imaginez en 2010, personne ne sait qui sont les Black Ferns », a-t-elle déclaré jeudi.

« Personne ne sait à quoi elles ressemblent, personne ne suit le rugby féminin. On nous a dit ‘vous ne serez jamais payés’, on nous a dit ‘nous ne vous donnerons pas Eden Park pour la Coupe du monde de rugby, nous vous donnerons un endroit qui peut contenir 5 000 personnes parce que vous ne le vendrez pas’.

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« On nous a dit, ‘le rugby féminin n’a pas d’importance’ et puis nous voilà 12 ans plus tard avec un Eden Park à guichets fermés ».

De retour en Grande-Bretagne, les supporters anglais devront se réveiller tôt pour savoir si les Red Roses peuvent égaler l’équipe masculine de 2003 en remportant le plus grand prix du jeu dans l’hémisphère sud.

La capitaine de l’équipe d’Angleterre, Sarah Hunter, qui disputera samedi le 140e match d’une carrière de joueuse qui a débuté en 2007 dans le cadre moins raréfié des Woollams Playing Fields de St. Albans, a déclaré que la neuvième Coupe du monde avait été « incroyable ».

« Dès le début, j’ai dit que je pensais qu’elle avait le potentiel pour être la plus grande Coupe du monde de rugby féminin que nous ayons vue et elle ne nous a pas déçus « , a-t-elle déclaré.

« Vous regardez les matchs qui ont été joués et les affluences, comme le fait de remplir l’Eden Park – c’est le plus grand jeu féminin qui ait jamais existé.

« Il y a des gens du monde entier qui organisent des soirées d’observation et nous n’avions jamais connu cela auparavant. C’est le niveau supérieur.

« J’ai l’impression que les gens se rendent enfin compte de la grandeur de notre sport, et cela augure des moments très excitants pour les Coupes du monde à venir. » (1 $ = 1,6647 dollar néo-zélandais) (Reportage de Nick Mulvenney ; Montage de Peter Rutherford)

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