L’immigration record n’existe pas au Canada, et c’est une bonne chose.

Parfois, c’est le chien qui n’aboie pas qui compte. Ce sont les choses qui n’arrivent pas (comme dans l’histoire de Sherlock Holmes) qui en disent long.

Cette semaine, par exemple, le ministre de l’Immigration, Sean Fraser, a annoncé les nouveaux objectifs du Canada en matière d’immigration. Nous acceptons déjà un nombre record de nouveaux arrivants, mais le gouvernement veut augmenter ce nombre encore plus. L’objectif pour l’année prochaine est de 465 000 ; pour 2025, il s’agit d’un demi-million.

La réaction a été essentiellement : ho-hum. Au milieu des nouvelles révélations de l’enquête sur la protestation du convoi d’Ottawa et de l’indignation suscitée par la dernière tentative du gouvernement Ford d’utiliser la clause dérogatoire, personne n’a prêté attention (à une exception importante près, dont nous reparlerons plus tard).

Il est certain qu’aucun acteur politique important du Canada anglais n’a soulevé de préoccupations, et encore moins d’alarme. L’immigration à grande échelle est massivement populaire. Les trois principaux partis nationaux soutiennent des objectifs ambitieux et ne voient aucun gain politique à réaliser en jouant la carte de l’anti-immigration.

C’est en grande partie une bonne chose. Une immigration importante est bonne pour l’économie, en particulier lorsque des pénuries de main-d’œuvre mettent l’économie à rude épreuve. Et faire de l’immigration un sujet de discorde empoisonnerait le climat social et ne mènerait à aucun résultat positif.

Mais il est difficile d’exagérer à quel point le Canada est inhabituel à cet égard. Presque partout ailleurs, l’immigration est un sujet très sensible et diviseur. Prenez, par exemple, la Grande-Bretagne. Cette semaine, un centre de traitement des migrants a été la cible d’une bombe incendiaire. Et la ministre de l’Intérieur du pays, Suella Braverman, a averti que l’afflux de personnes débarquant illégalement sur la côte sud constituait une « invasion ».

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Mais au Canada, ce chien n’aboie pas. Un rapport du Washington Post sur les nouveaux objectifs résume la situation ainsi : « La rhétorique du Canada contraste avec celle de nombreux hauts fonctionnaires d’autres pays occidentaux, qui ont parlé de freiner l’immigration et présenté les migrants comme un fardeau économique. »

Avant de se réjouir de tout cela, il faut tenir compte de deux choses. L’isolement géographique du Canada signifie que nous n’avons pas un grand nombre de personnes qui entrent illégalement dans le pays. Si des centaines de personnes par jour débarquaient sur nos côtes (comme c’est le cas en Grande-Bretagne), je doute que les Canadiens soient plus tolérants que les Britanniques. Et notre système de points d’immigration nous permet de choisir la plupart des nouveaux arrivants en fonction de leur adéquation avec nos besoins économiques.

Nous avons donc beaucoup d’avantages en matière d’immigration, mais il y a au moins trois feux clignotants pour l’avenir. Il est important d’y prêter attention avant que les problèmes ne se transforment en crises.

Premièrement, il est loin d’être évident que nous serons en mesure d’atteindre les objectifs d’Ottawa de manière ordonnée et efficace. Le système d’immigration était déjà surchargé avant l’arrivée du COVID qui a perturbé la dotation en personnel. C’est encore pire aujourd’hui, avec un arriéré qui atteint maintenant 2,6 millions de personnes.

En conséquence, des milliers de travailleurs qualifiés déjà présents dans le pays doivent rentrer chez eux parce que le système ne peut pas traiter leurs demandes de statut de résident permanent à temps. C’est très bien d’avoir des objectifs, mais il faut être capable de les atteindre.

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Deuxièmement, l’arrivée d’un nombre record d’immigrants ne peut que créer des problèmes, du moins à court et à moyen terme. Cela fera grimper la demande de logements rares dans les régions où elle est la plus aiguë, y compris la région du Grand Toronto, et mettra davantage de pression sur le système de santé.

À plus long terme, bien sûr, l’arrivée de nouveaux travailleurs plus jeunes aidera dans ces deux domaines. Mais cela ne veut pas dire qu’il n’y aura pas de heurts en cours de route et un potentiel de ressentiment.

Et troisièmement, l’attitude d’ouverture à l’égard de l’immigration n’est pas partagée également dans tout le pays. Le gouvernement du Québec a déclaré cette semaine qu’il ne veut que 50 000 nouveaux arrivants par an pour s’assurer que la langue française n’est pas menacée (bien loin des 115 000 environ que la part de la population de la province impliquerait selon les nouveaux objectifs d’Ottawa). Les commentateurs nationalistes préviennent qu’Ottawa cherche à « noyer » le Québec sous une vague de nouveaux arrivants anglophones.

Cela laisse présager une épreuve de force imminente entre Ottawa et le Québec en matière d’immigration. Mais ce n’est qu’une des raisons pour lesquelles nous ne devrions pas être complaisants sur cette question potentiellement volatile.

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