Le retour d’Aubameyang face à l’Arsenal d’Arteta : les deux ont un point à prouver.

« Mon problème », a déclaré Pierre-Emerick Aubameyang dans un moment indiscret, conservé sur une vidéo du début de l’année, « était uniquement avec Arteta ».

Le sentiment était réciproque. « Vous ne pouvez pas sauver la confiance », a déclaré le manager d’Arsenal à une équipe de documentaires suivant le club tout au long de la saison dernière, expliquant le départ abrupt de son capitaine de l’époque.

Il y a onze mois, la patience d’Arteta envers Aubameyang s’est effondrée. La figure de proue d’Arsenal, meilleur buteur de deux des trois campagnes précédentes du club, a été banni pour s’entraîner avec l’équipe des jeunes, poussé vers la sortie.

Il est peu probable que ces deux antagonistes partagent à nouveau la même scène ce week-end, lors du déplacement d’Arsenal à Chelsea. Aubameyang a changé deux fois d’employeur depuis la brouille ; Arteta a emmené un Arsenal orphelin de son ex-skipper au sommet de la Premier League.

Avec le recul, on peut dire que la rupture de cette relation a été un moment charnière dans la courte carrière d’Arteta en tant que manager, une affirmation courageuse de son autorité, de sa clarté. L’indiscipline perçue d’Aubameyang, notamment en matière de chronométrage, a conduit à la rupture des liens. « Il a été en retard, en dehors de tous les autres problèmes, de nombreuses fois », a déclaré Arteta.

Des négociations complexes à la fin de la fenêtre de transfert de janvier ont ensuite permis à Arsenal et à Aubameyang de se séparer dans des conditions financièrement acceptables, le club acceptant d’annuler les six derniers mois de son contrat lucratif afin qu’il puisse rejoindre Barcelone sans frais.

Il a accepté une baisse de salaire significative pour avoir la chance d’étendre son large portefeuille dans le football de club. L’intrépide Aubameyang, qui a commencé sa carrière senior à l’AC Milan en Italie, ajouterait la Liga à la Ligue 1 française, où il a joué pour plusieurs clubs, à la Bundesliga allemande, où il a brillé au Borussia Dortmund, et à la Premier League à son CV.

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Pierre-Emerick Aubameyang a connu un succès immédiat après avoir rejoint le FC Barcelone. EPA

Au Barça, Aubameyang a montré que la classe voyage facilement. En une demi-saison, il a marqué suffisamment de buts – 13 – pour devenir le co-meilleur buteur du Barça sur l’ensemble de la campagne.

Il a inscrit un triplé lors de sa première titularisation en Liga ; il a marqué deux fois et offert une passe décisive lors de son premier clasico au Bernabeu du Real Madrid. Il a entendu Xavi, l’entraîneur novice de Barcelone, le décrire en des termes totalement différents du message d’Arteta lors de ses dernières semaines à Arsenal. « Il a montré l’exemple sur et en dehors du terrain », a rayonné Xavi. « C’est une perle. Vous voulez ce genre de joueurs dans votre groupe. »

Mais Barcelone, dès l’été, voulait un attaquant d’un autre calibre. Après avoir signé Robert Lewandowski pour mener la ligne et Raphinha pour attaquer depuis la gauche, ils ont jugé qu’Aubameyang leur était le plus utile pour l’indemnité de transfert qu’il pouvait rapporter. Il a été vendu à Chelsea à la fin de l’été.

« En tant qu’entraîneur, je me sens mal de perdre un footballeur comme lui », a déclaré Xavi. « Mais c’était une bonne opportunité pour lui et pour le club ». Aubameyang, 33 ans, a apporté 12 millions d’euros dans la trésorerie de Barcelone, criblée de dettes.

Ses buts avaient également permis aux Barcelonais de terminer à la deuxième place de la Liga. Ils n’étaient pas dans le top 4 lorsqu’ils l’ont invité à les rejoindre.

Arsenal, quant à lui, était septième en Premier League lorsque Aubameyang a joué le dernier de ses 163 matchs pour eux. Ils finiront la saison à la cinquième place, en dehors des places en Ligue des champions, leur meilleur buteur pour la campagne Bukayo Saka, avec 12.

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Mikel Arteta, le patron d'Arsenal, insiste sur le fait qu'il n'est pas le problème qui a provoqué le départ de Pierre-Emerick Aubameyang pour Barcelone. PA

S’il y avait alors des raisons résiduelles de penser qu’Aubameyang manquait à Arsenal, l’impact de Gabriel Jesus, signé en provenance de Manchester City, a calmé toute nostalgie d’Auba.

Arteta emmènera son équipe à Stamford Bridge avec un avantage de 10 points sur Chelsea, confiant qu’il a plus d’expertise accumulée sur la façon de dompter Aubameyang que Graham Potter, le manager de Chelsea, n’a encore acquis sur la meilleure façon de l’utiliser.

L’attaquant gabonais a initialement signé à Chelsea en pensant que cela signifierait des retrouvailles avec Thomas Tuchel, qu’Aubameyang connaissait bien pour l’avoir côtoyé à Dortmund. Tuchel a été limogé quelques heures après les débuts d’Aubameyang.

Potter l’a ensuite vu marquer son premier but à Chelsea pour ses débuts en Premier League avec son nouveau club, à Crystal Palace, et commencer sa série de retrouvailles avec ses ex-employeurs en marquant à domicile et à l’extérieur contre Milan en Ligue des champions. Ce sont ses seuls buts à Chelsea jusqu’à présent.

Mais mercredi, il a montré des signes de confiance croissante. Sa talonnade audacieuse pour Raheem Sterling a permis à Chelsea d’inscrire son premier but lors de la victoire 2-1 contre le Dinamo Zagreb. Il a ensuite envoyé une frappe sur la barre transversale du Dinamo. Il s’agissait d’une coupe de la gauche vers l’intérieur, sur son pied droit, et d’un pas en avant. C’est une manœuvre qu’Arsenal reconnaîtrait comme la marque de fabrique d’Aubameyang. Les hommes d’Arteta devront donc s’en méfier.

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