Jessica McCaskill savoure l’opportunité « irréelle » d’entrer dans l’histoire à Abu Dhabi.

Au départ, il a fallu un certain temps à Jessica McCaskill pour croire à l’opportunité qui s’était présentée.

Le 5 novembre, à l’Etihad Arena, la championne incontestée des poids welters allait jouer un rôle important dans l’événement inaugural des Champion Series à Abu Dhabi, où elle affronterait Chantelle Cameron pour devenir le numéro un incontesté des poids super-légers.

Non seulement la boxe de haut niveau a été lancée dans la capitale – le combat pour le titre WBA des poids légers entre Dmitry Bivol et Gilberto Ramirez fait la une – mais il comprenait le combat féminin le plus prestigieux de la région. Il a fallu un certain temps pour que les gens comprennent.

« C’est assez massif », sourit McCaskill en parlant à The National depuis son hôtel de Saadiyat Island. Lorsque la conversation a commencé à propos de ce combat, on ne se prépare pas à l’échec, alors on se dit : « OK, ça a l’air cool, mais est-ce que ça va vraiment se faire ? ».

« C’est juste que ça semble vraiment irréel. Il suffit d’attendre d’avoir son billet d’avion et c’est parti. Et puis tout s’est mis à fonctionner comme sur des roulettes et on est là. »

Le billet d’avion a été émis et remboursé il y a un mois. Depuis, Mme McCaskill est basée aux Émirats arabes unis et se prépare à entrer dans l’histoire.

Jessica McCaskill. Chris Whiteoak / The National

L’Américaine, déjà ancienne championne WBA et WBC des poids super-légers, est devenue championne du monde incontestée des poids welters il y a deux ans, lorsqu’elle a battu l’une des plus grandes stars de la boxe féminine, Cecilia Braekhus. McCaskill, 38 ans, a depuis défendu trois fois ses quatre titres majeurs – les deux dernières victoires par arrêt.

Maintenant 12-2 en tant que professionnelle, l’athlète originaire de Chicago est classée par ESPN comme la quatrième boxeuse de la planète.

« Je suis toujours à la recherche de différentes opportunités historiques », dit McCaskill. « Par exemple, nous avons été les premiers à nous battre à la Wintrust Arena de Chicago, les premiers à faire la une dans différents endroits. C’est ma voie : faire partie de ces grands moments historiques.

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« Je suis dans une zone où j’ai l’opportunité de mettre mon empreinte sur l’histoire. »

Samedi offre cela, et beaucoup. Cameron, invaincu lors de ses 16 combats en tant que professionnel, est le champion WBC et IBF des poids super-légers, avec les titres vacants WBA et WBO également en jeu.

Bien qu’il y ait actuellement quatre championnes du monde incontestées dans la boxe féminine – McCaskill chez les poids welter, Franchon Crews-Dezurn chez les poids super-moyens, Claressa Shields chez les poids moyens, Katie Taylor chez les poids légers – Shields est la seule boxeuse de l’histoire, femme ou homme, à détenir simultanément les quatre principaux titres de ce sport dans deux catégories de poids.

Chantelle Cameron avec son entraîneur Jamie Moore au VIP Boxing Gym à Manchester, Angleterre, avant son combat contre Jessica McCaskill à Abu Dhabi. Getty

Le fait d’égaler cet exploit ajoute de l’huile sur le feu de McCaskill.

« Cela semblait aussi très irréel », dit-elle. « Vous attendez que BoxRec liste toutes les ceintures pour s’assurer … ‘c’est sur papier, quelqu’un a fait une capture d’écran pour que nous ayons un enregistrement et une preuve’. Être capable de devenir double-undisputed est incroyable.

« Et maintenant je dois essayer d’en obtenir un autre ; Claressa a mis la barre si haut. Les gens aiment jouer les favoris lorsqu’il s’agit de leur classement ou du nombre de livres par livre, mais vous ne pouvez pas nier le fait d’être deux fois championne du monde incontestée. »

McCaskill reconnaît, à juste titre, même si parfois elle n’en a pas le mérite, qu’elle se situe parmi les meilleures au monde.

« J’ai vraiment l’impression d’avoir mérité ma place », dit-elle. « J’ai éliminé des personnes qui étaient invaincues et incontestées et ce n’est pas une tâche facile. Être capable de faire ça me rend spéciale. »

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Vaincre Cameron serait également considéré comme « spécial ». Il y a une histoire là-dedans : selon McCaskill, elle et l’entraîneur Rick Ramos ont proposé un combat à Cameron avant que le premier ne décroche la ceinture WBC des super-légers en 2018, mais le second a refusé.

Ensuite, lorsque McCaskill est devenue championne et qu’elle a fait match nul, Cameron est revenue pour demander le match. Mais McCaskill s’est plutôt déplacée pour le titre WBA avant de sauter à 147 livres. Dans son esprit, elle était déjà sur la voie de l’incontesté.

Lancement du combat Dmitry Bivol contre Gilberto Ramirez – en images

« Elle n’était pas sur mon radar, elle n’était pas sur le chemin de ce que nous essayions d’accomplir », dit McCaskill. « Et puis la boucle est bouclée. Elle s’est fait un nom après que j’ai quitté le WBC à 140 ans. [lbs]elle a eu cette ceinture. Alors maintenant, je me dis : « OK, il est temps pour moi de retourner la chercher ».

Non seulement l’obtenir, dit Mme McCaskill, mais aussi faire une déclaration. Pour elle, son héritage, Ramos et l’équipe d’entraînement qui, selon elle, a rendu tout cela possible.

« C’est très important parce que parfois, en faisant ces déclarations, vous avez juste besoin de faire taire un peu tout le monde », s’amuse McCaskill. « La déclaration est l’arrêt et c’est ce qu’ils verront ».

Elle promet un feu d’artifice samedi, car « d’habitude, tous les combats féminins sont des coups de poing ». Mais aussi une vitrine de son rythme, de sa pression et, finalement, de sa puissance.

« Ça ne dure pas 10 rounds », dit McCaskill, souriant une dernière fois. « Elle ne sort pas des 10 rounds. On a un vol à prendre le lendemain matin – on doit retourner à Chicago. »

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